Cuidado, Arachnophobes: La Mitad De Las Arañas Están Sin Descubrir

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Las arañas y sus compañeros arácnidos incluyen tarántulas de colores brillantes, vinergaroons, escorpiones peludos del desierto y tejedores de redes inmensas. Pero los científicos dicen que al menos la mitad de las especies de arañas en el planeta son desconocidas para la ciencia.

Las arañas viven en todos los continentes, excepto en la Antártida, y en muchos entornos, desde selvas tropicales y desiertos hasta apartamentos tipo estudio.

Por más familiar que pueda ser esta criatura de ocho patas, hay muchas cosas que no sabemos sobre ellas.

Los científicos han descrito alrededor de 43,000 especies de arañas, y Norman Platnick, el "hombre araña" del Museo Americano de Historia Natural, estima que aún quedan muchas por descubrir.

"Debido a que estas son solo estimaciones, la gente no está de acuerdo", dijo Platnick, curador emérito de zoología de invertebrados del museo, sobre estimaciones de la especie desconocida. "He argumentado que estamos básicamente a medio camino [identificando las arañas del mundo]. Algunos de mis colegas piensan que estoy siendo optimista y estamos más cerca del 20 por ciento". [Creepy, Crawly & Incredible: Fotos de arañas]

Para averiguar cuántas especies quedan por descubrir, los científicos a menudo acuden a las colecciones de los museos. Debido a que encontrar y recolectar una muestra requiere mucho menos trabajo que averiguar qué es, dijo Platnick, estas colecciones pueden acumular muestras no identificadas.

Las arañas y otros arácnidos conocidos por la ciencia hasta ahora son sorprendentemente diversos. Una nueva exhibición, que se inauguró el sábado (28 de julio) en el museo de la ciudad de Nueva York, explora esta diversidad y ofrece a los visitantes la oportunidad de acercarse con arañas vivas y algunos de sus parientes cercanos.

Estos incluyen una de las arañas más grandes, la comedora de aves goliat, cuya presa incluye serpientes, ratones y ranas; la viuda negra occidental, una de las pocas arañas venenosas para la gente; así como otros arácnidos, incluido el escorpión piloso del desierto y el vinagre de vinagre gigante, que rocía un químico similar al vinagre de su abdomen cuando se lo altera.

Las arañas goblin en vivo, que Platnick está estudiando actualmente, no están en exhibición. Por lo general, estas arañas miden aproximadamente 0.08 pulgadas (2 milímetros) de largo, y como resultado eran una familia de arañas particularmente poco conocida. En 2006, Platnick y colaboradores de todo el mundo comenzaron un Inventario de Biodiversidad Planetaria centrado en la familia de duendes, Oonopidae. En ese momento, se habían descrito menos de 500 especies, aproximadamente el 20 por ciento de la diversidad real de la familia. Hoy en día, ese número es más de 1,000, según Platnick.

Las mejoras en el microscopio y la tecnología de imágenes han hecho mucho más realista estudiar pequeños seres vivos, dijo. La mayoría de las especies de arañas pequeñas viven en el suelo, por lo que, para encontrarlas, los investigadores deben recoger tierra y hojarasca y clasificarla utilizando dispositivos de tamizado o embudo y con la mano. Algunos también se han encontrado viviendo en las copas de los árboles.

Al igual que sus parientes araña, muchos escorpiones siguen siendo desconocidos para la ciencia, dijo Lorenzo Prendini, un curador del museo que estudia a los escorpiones.

Se han descrito alrededor de 2.000 especies de escorpiones, pero "puede haber al menos el doble o probablemente el triple del número de especies por descubrir", dijo Prendini. "Lo digo porque cada vez que vamos a un área, digamos en el suroeste de los Estados Unidos o Sudáfrica o Australia que son relativamente más conocidos por la fauna de escorpión, y examinamos el área a fondo y utilizando una variedad de técnicas modernas que duplicamos o triplicamos. El número de especies en el área ".

Extrapolando al resto del mundo, estima que hay entre 4,000 y 7,000 especies de escorpiones en el planeta.

No está claro dónde caben los escorpiones en el árbol genealógico de los arácnidos, ya que los análisis que se basan en datos anatómicos o genéticos muestran que los escorpiones se ramifican de otros arácnidos en diferentes puntos de la historia evolutiva de Arachnida.

Las relaciones entre los escorpiones todavía se están resolviendo y tienen relevancia para preguntas mucho más amplias.

"Debido a que los escorpiones son tan antiguos como un linaje, como mencioné hace 425 millones de años, y debido a que no se mueven mucho, son un muy buen grupo para entender cómo la Tierra evolucionó geológica y climáticamente con el tiempo", dijo.

La exposición SpidersAlive! está programado para correr hasta el 2 de diciembre en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York.

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