Belly Up: ¿Por Qué Los Ankylosaurs Siempre Se Encuentran Al Revés?

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Finalmente, se resolvió un desconcertante acertijo desconcertante para los cazadores de dinosaurios: ¿por qué casi siempre se encuentra el ankylosaurus en su espalda?

Como cualquier detective de homicidios, los cazadores de dinosaurios buscan pistas que indiquen cómo murieron estas antiguas bestias. Una de estas pistas se transformó en un misterio que los investigadores acaban de resolver: ¿Por qué el ankylosaurus con forma de tanque y blindado casi siempre se encuentra en su parte posterior?

Los paleontólogos han desconcertado esta postura de muerte desde 1933, y un nuevo análisis muestra que estas observaciones no fueron solo una coincidencia: de los 37 anquilososaurios fósiles descubiertos en Alberta, Canadá, 26 (70 por ciento) fueron encontrados al revés, los investigadores de un nuevo estudio encontrado.

La respuesta a este misterio fue sorprendentemente directa, aunque implicó un toque de física. Estos investigadores encontraron que estas bestias blindadas del Cretáceo tardío fueron arrastradas al mar después de su muerte, donde se volcaron, se hundieron en el lecho marino y se fosilizaron. [Fotos: vea al dinosaurio blindado que lleva el nombre de Zuul en 'Ghostbusters']

Depredadores y roadkill

Antes de que los investigadores llegaran a esta conclusión, anularon otras hipótesis sobre la extraña posición invertida de los anquilosaurios. Una idea sugería que los depredadores voraces de la época de los dinosaurios habían volcado los cadáveres de los ankylosaurs. Pero solo uno de los ankylosaurus al revés tenía marcas de dientes en él, lo que indicaba que esa no era la respuesta.

Los restos de un anquilosado al revés.

Los restos de un anquilosado al revés.

Crédito: Museo Canadiense de la Naturaleza

Otra idea flotó por los investigadores de dinosaurios alegaron que después de que los dinosaurios murieron en tierra firme, sus cuerpos se llenaron de gas cuando se descompusieron. Esta hinchazón podría haberles hecho volverse sobre sus espaldas.

Pero esta no fue la respuesta tampoco, encontraron los investigadores. No hay ningún animal vivo hoy que se parezca al anquilosaurio, una bestia que podría alcanzar hasta 26 pies (8 metros) de largo, pesaba hasta 8 toneladas y tenía una cola larga, a veces con un palo huesudo al final. Entonces, los investigadores optaron por observar armadillos, que también tienen colas y espaldas blindadas, y caminan sobre cuatro patas.

Para ser más específicos, los investigadores observaron 174 imágenes de roadkill de armadillo. Pero estos animales muertos eran tan propensos a estar de costado y vientres como sus espaldas, incluso después de que los investigadores explicaran la hinchazón, la rotura abdominal y el barrido.

Los armadillos que mueren como roadkill no tienen un

Los armadillos que mueren como asesinos no tienen una posición "preferida" en la muerte. Es tan probable que estén sobre sus espaldas como sobre sus vientres o lados.

Crédito: Jim Loughry, Colleen McDonough

"Es casi una división uniforme, las tres formas", dijo el co-investigador del estudio Donald Henderson, curador de dinosaurios en el Museo de Paleontología Royal Tyrrell en Alberta. "No hay una forma preferida de estar muerto".

Finalmente, los investigadores probaron lo que resultó ser la hipótesis correcta: que los anquilosaurios se habían ahogado o habían sido arrastrados al mar una vez que murieron.

"Usamos modelos computarizados para mostrar que los anquilosaurios probablemente se voltearon debido a un fenómeno llamado 'hincharse y flotar', donde los gases que se acumulan en la barriga hinchada de la carcasa hacen que el animal se caiga mientras está suspendido en el agua". El investigador del estudio Jordan Mallon, paleobiólogo del Museo Canadiense de la Naturaleza en Ontario, Canadá, dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

Mallon notó que la mayoría de los esqueletos de dinosaurios encontrados en Alberta están descubiertos en depósitos de ríos, "pero hasta ahora parece que solo los anquilosaurios se encuentran habitualmente en sus espaldas", dijo.

Dado que otros dinosaurios muertos no se voltearon en el agua, ¿cómo logró el ankylosaur lograr esta hazaña? El modelo de computadora mostró que cuando el centro de gravedad de un ankylosaur (una fuerza hacia abajo) no coincidía con su centro de flotabilidad (una fuerza hacia arriba), una perturbación como una brisa, una corriente o una ola podría hacer que el animal rotundo e hinchado se pusiera boca arriba. Abajo, Henderson le dijo a WordsSideKick.com. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

Los modelos generados por computadora muestran al ankylosaur y su primo, el nodosaurio, sumergidos en el agua: (A) un nodosaurio flotante, sin tentar; (B) un nodosaurio hinchado y flotante; (C) un anquilosante sin flotar, sin flotar; y (D) un anquilosaurio hinchado y flotante. El signo más representa el centro de masa y el diamante representa el centro de flotabilidad. Observe que el centro de masa y el desplazamiento de la flotabilidad son mayores en los modelos hinchados, y este desplazamiento mayor condujo a la inestabilidad mientras flotaba. Esta inestabilidad podría ayudar al dinosaurio a voltearse sobre su espalda.

Los modelos generados por computadora muestran al ankylosaur y su primo, el nodosaurio, sumergidos en el agua: (A) un nodosaurio flotante, sin tentar; (B) un nodosaurio hinchado y flotante; (C) un anquilosante sin flotar, sin flotar; y (D) un anquilosaurio hinchado y flotante. El signo más representa el centro de masa y el diamante representa el centro de flotabilidad. Observe que el centro de masa y el desplazamiento de la flotabilidad son mayores en los modelos hinchados, y este desplazamiento mayor condujo a la inestabilidad mientras flotaba. Esta inestabilidad podría ayudar al dinosaurio a voltearse sobre su espalda.

Crédito: Donald Henderson

El hallazgo también puede aplicarse a los gliptodontes, animales que parecen gigantescos armadillos que se extinguieron hace unos 10.000 años al final de la última era de hielo, dijo Mallon.

"Se dice que los gliptodontes también se encuentran a menudo en sus espaldas, y sospechamos que esto puede deberse a un fenómeno similar de barco y flotador", dijo Mallon.

La investigación aún no se ha publicado en una revista revisada por pares, pero "creemos que tenemos un caso hermético", bromeó Henderson. Ese caso se presentó el 25 de agosto en la reunión de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados de 2017 en Calgary, Alberta.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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