Ser Extra-Picazón Puede Significar Que Estás Perdiendo Algunas Células

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Para algunas personas, los toques ligeros pueden causar picazón. Los investigadores pueden haber descubierto por qué (en ratones).

Si un error se arrastra en nuestras piernas, picamos. Si un pedazo de cabello cae sobre nuestra piel, picamos. Si los mosquitos pican, nos murmuramos a nosotros mismos y picamos. En este mundo hay mucha picazón, pero los científicos aún saben muy poco sobre cómo y por qué se produce esta sensación.

Para algunas personas, incluso los toques ligeros, como el roce ligero de la ropa contra la piel, pueden causar picazón. Esta molestia es especialmente común en adultos mayores y en personas con piel seca. Ahora, los investigadores dicen que han descubierto (en ratones) la razón de esa reacción. Publicaron sus resultados hoy (3 de mayo) en la revista Science. (No todos los tipos de picazón son causados ​​por el tacto; la picazón también puede ser causada por químicos o picaduras de insectos, por ejemplo).

La picazón causada por el tacto, llamada picazón mecánica, es "muy irritante" porque puede dificultar que los pacientes con prurito crónica usen ciertos tipos de ropa, dijo el autor principal del estudio, Hongzhen Hu, profesor asociado de anestesiología en la Escuela de la Universidad de Washington. Medicina en San Luis. [Cómo solucionar 9 problemas comunes de la piel].

Al descubrir cómo el cuerpo normalmente inhibe este tipo de picazón, "probablemente podamos atacar las moléculas para controlar la picazón mecánica y ayudar a mejorar la calidad de vida [de las personas]".

Actualmente, no hay cremas anti-picazón para aliviar tales picazones inducidos por el tacto, agregó Hu. Para investigar por qué estos tipos de toques pican, los investigadores utilizaron un dispositivo que se asemeja a un pedazo de cabello para picar a ratones jóvenes y viejos. Los investigadores contaron el número de veces que los bichos usaron sus patas traseras para rascar el lugar donde habían sido empujados (quizás murmurando simultáneamente sobre los humanos).

Los investigadores descubrieron que los ratones más viejos rascaban mucho más que los ratones más jóvenes. Cuando los científicos probaron otros tipos de causas para la picazón, como la histamina, una sustancia química que se libera como defensa inmunitaria y que causa síntomas de alergia, no encontraron diferencias relacionadas con la edad.

Esto llevó a la gran pregunta: ¿Qué tenían estos ratones ancianos que los ratones más jóvenes no tenían o qué les faltaba?

Caminos táctiles

Los receptores táctiles pueblan nuestra piel, alimentando información, como la temperatura y la textura, a través de largos haces nerviosos en la médula espinal y hasta el cerebro. La médula espinal generalmente es responsable de las respuestas reflexivas, enviando señales de fuego rápido a tu mano para que puedas sacar tu mano de la estufa caliente o golpear esa espeluznante rastreador de tu brazo, por ejemplo. Estos movimientos reflejos preceden a la percepción de dolor o picazón, que proviene de las señales generadas en el cerebro rápidamente después de la respuesta refleja, dijo Hu a WordsSideKick.com.

La piel es muy sensible, un rasgo que está destinado a protegernos de peligros como insectos venenosos y superficies calientes. Sin embargo, la médula espinal tiene células llamadas interneuronas que suprimen la información táctil a la que no necesita reaccionar, como una camisa que toca la piel, dijo Hu. Esto evita que te pique cada vez que tocas algo.

Pero no estaba claro qué provocó el prurito examinado en este estudio y qué lo detuvo. Sin embargo, el equipo tenía una fuerte sospecha de que los receptores de contacto específicos en la capa externa de la piel, llamadas células de Merkel, eran los alborotadores, dijo Hu.

Cuando ponemos las manos sobre una mesa, por ejemplo, las células de Merkel nos permiten sentir la suavidad o la rugosidad de la superficie, dijo Hu. Están activados por una proteína llamada Piezo2, que se encuentra en el borde de las células. Debido a que estas células viven en la capa externa de la piel y se cree que son las responsables de sentir los toques de luz, Hu y su equipo pensaron que estos receptores también deben ser los que nos hacen sentir picazón.

Para averiguarlo, los investigadores tomaron muestras de tejido de los ratones y tiñeron las células de Merkel con un tinte inmunofluorescente para que los investigadores pudieran ver las células bajo un microscopio. Se sorprendieron al encontrar que los ratones más viejos, así como los de piel más seca, tenían significativamente menos células de Merkel en comparación con los animales más jóvenes, dijeron los investigadores. Y cuantas menos células de Merkel tuvieran los ratones, más picazón estaban cuando los pinchaban, dijo Hu.

"Pensamos que estos son los tipos que causan la picazón, pero estos no están causando la picazón, sino que la están inhibiendo", dijo Hu. De hecho, con los experimentos de seguimiento en ratones modificados genéticamente, los investigadores vieron que la activación de las células de Merkel hacía que los bichos se rascaran menos, y la inhibición de estas células hizo que los animales se rascaran más.

El equipo llegó a la conclusión de que lo más probable es que las células de Merkel enviaran información a esas interneuronas espinales, diciéndoles que esos toques eran inocuos y, por lo tanto, no justificaban una respuesta de "picazón". Pero debido a que este estudio analizó solo la superficie de la piel, no las vías a la médula espinal, se necesita más investigación para estar seguro de esta conclusión, dijo Hu. Aunque ahora tienen evidencia de que las células de Merkel ayudan a calmar la picazón inducida por el tacto, los investigadores aún no saben qué es lo responsable de provocarla.

¿Son los ratones lo suficientemente humanos?

Las células de Merkel "han fascinado a los neurocientíficos durante más de un siglo", dijo Ellen Lumpkin, profesora asociada de biología somatosensorial en el Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia en Nueva York, que no formó parte del estudio. "Aunque las células de Merkel constituyen solo una pequeña fracción de las células de la piel, este estudio se suma a un creciente cuerpo de evidencia [que indica que] desempeñan un papel importante en la sensación".

Debido a que el estudio se realizó en ratones, aún no está claro si los resultados también se aplican a los humanos. Pero Lumpkin dijo que cree que podrían. "Muchas de las vías que activan los sentidos corporales [son] compartidas entre ratones y humanos, por lo que es ciertamente posible", dijo a WordsSideKick.com.

Hu y su equipo ahora están trabajando con el departamento de dermatología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington para analizar muestras de tejidos de personas que sufren picazón por los toques ligeros.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: Tu cuerpo habla - Enric Corbera.




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