Las Abejas Se Automedican Para Combatir El Hongo

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Cuando se enferman, las abejas toman precauciones para limitar la propagación de su infección. Luchan contra las infecciones por hongos al aumentar sus depósitos de extractos de plantas cerosas en sus colmenas.

Cuando se enferman, las abejas atacan su propio "gabinete de medicamentos", según encontraron los investigadores. Específicamente, cuando se infectan con hongos, recolectan cargas de extractos de plantas antifúngicas y cubren sus colmenas con ellos.

La mezcla de resinas vegetales y cera que las abejas suelen utilizar para alinear sus colmenas, llamadas propóleos, tienen propiedades antifúngicas.

La nueva investigación podría ayudar a los apicultores a prevenir la infección por hongos en sus colonias, dijo Michael Simone-Finstrom, de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, en un comunicado. "Históricamente, los apicultores de EE. UU. Preferían las colonias que usaban menos de esta resina, porque es pegajosa y puede ser difícil trabajar con ella", dijo. "Ahora sabemos que esta es una característica que vale la pena promover, porque parece ofrecer a las abejas una defensa natural".

Los investigadores estudiaron 23 colonias, 12 de las cuales tenían colmenas recubiertas con cantidades "naturales" de resina, y 11 con las bajas cantidades que normalmente se usan en la apicultura. Luego desafiaron a las colonias con infecciones fúngicas y bacterianas, y analizaron cuántas abejas salían a buscar resina para el propóleo en cada colmena, para ver si la colmena estaba enviando más recolectores para obtener resina.

Los investigadores encontraron que al enfrentar una amenaza de hongos, las abejas trajeron un 45 por ciento más de la creación cerosa para alinear sus colmenas, y eliminaron físicamente larvas infectadas con hongos de su área. Curiosamente, eso significa que tienen una mejor comprensión de la teoría de los gérmenes de la enfermedad que los humanos antes del siglo XIX: las cosas que entran en contacto con los microbios tienden a causar más infecciones, anotaron los investigadores.

"La colonia está dispuesta a gastar la energía y el esfuerzo de sus abejas obreras para recolectar estas resinas", dijo Simone-Finstrom en un comunicado. "Entonces, claramente este comportamiento ha evolucionado porque el beneficio para la colonia supera el costo".

Las abejas incluso sabían qué hongos eran perjudiciales y cuáles no. Cuando se infectaron con hongos que no causaban enfermedades, las abejas no aumentaron su depósito de propóleos en respuesta.

Aunque esta sustancia cerosa también puede defender la colmena contra las bacterias, las abejas no parecen usarla en la misma ventaja. Los investigadores vieron lo que parecía un pequeño aumento de propóleos en las colmenas infectadas con bacterias causantes de enfermedades, pero el efecto no fue significativo. "Hubo un ligero aumento, pero no fue estadísticamente significativo", dijo Simone-Finstrom. "Eso es algo que planeamos seguir".

El estudio fue publicado el 29 de marzo en la revista PLoS ONE.

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