Los Pies Sensitivos A La Sal De Las Abejas Explican El Misterio De La Piscina

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Las abejas perciben la sal con sus pies en concentraciones aún más bajas que el azúcar.

La primera investigación sobre la capacidad de la abeja melífera para probar con sus patas delanteras puede explicar un misterio persistente de las abejas: por qué enjambran piscinas de agua salada.

Las piscinas de agua salada no requieren cloro ni otros productos químicos, pero los foros en línea de casas y jardines están llenos de quejas sobre el lado oscuro de estos hoyos. Al parecer, atraen abejas en masa. Ahora, los científicos descubren que las abejas tienen receptores de sabor en sus pies que son tan sensibles a la sal, que incluso empequeñecen la capacidad de las abejas para probar los dulces.

"Creemos que es posible que no necesiten aterrizar en la superficie del agua" para probar la sal, dijo el investigador del estudio Martin Giurfa, director del Centro de Investigación sobre Cognición Animal en la Universidad de Toulouse en Francia. "Podrían simplemente sentir, con las puntas de las piernas, la presencia de la solución salada y luego decidir aterrizar".

La solución al misterio de la piscina de abejas fue solo uno de los hallazgos de los investigadores. También aprendieron que las abejas no perciben sabores amargos con sus pies. Los resultados son importantes para comprender el sistema sensorial de las abejas y, potencialmente, para descubrir cómo los pesticidas pueden dañar estos importantes polinizadores y modelos de laboratorio críticos para la investigación cognitiva.

Pie dulce

Gracias a sus impresionantes habilidades de navegación, la abeja (Apis mellifera) es un organismo modelo utilizado por los investigadores para comprender los mecanismos de aprendizaje y memoria. Muchos científicos habían investigado el sentido de la vista y el olfato de la abeja, dijo Giurfa, pero un sentido se había dejado de lado.

"Prácticamente nadie vio el sentido del gusto en las abejas, que es tan importante para ellos", dijo a WordsSideKick.com. [Punta de la lengua: Los 7 (otros) sabores que los humanos pueden probar]

Una garra de abeja magnificada con un microscopio electrónico.

Una garra de abeja magnificada con un microscopio electrónico.

Crédito: de brito sanchez et al. / Fronteras en neurociencia

Para llenar el vacío de conocimientos, la colaboradora de Giurfa, María Gabriela de Brito Sánchez, de la Universidad de Toulouse, lanzó una serie de experimentos minuciosos. En el transcurso de dos años, Sánchez capturó abejas y estimuló sus patas delanteras con una variedad de soluciones sabrosas (y no tan sabrosas), desde dulces a amargas.

Al igual que otros insectos, las abejas no limitan su sentido del gusto a la boca. También prueban usando sus antenas y las superficies de sus pies. En este caso, los investigadores se centraron en los pies, aplicando sacarosa dulce, quinina amarga y otras soluciones en el tarso, la parte final de las piernas. Sánchez midió las reacciones de las abejas al observar si sacaban la lengua o no: una sustancia sabrosa provoca una protrusión de la probóscide, mientras que una desagradable no llevaría a ninguna respuesta o retracción. Sánchez también utilizó electrodos minúsculos para medir las reacciones de las células sensoriales a diferentes gustos.

Abejas que buscan sal

Como era de esperar, dada la necesidad de néctar de las abejas, las patas de los insectos son increíblemente sensibles al azúcar. Pero están aún más en sintonía con la sal, dijo Giurfa.

Las abejas necesitan sal para sus propios procesos metabólicos y para llevarlas a sus colmenas para ayudar a que las larvas se desarrollen, dijo Giurfa. Por lo tanto, las modernas piscinas de agua salada de los propietarios atraen a las abejas como moscas a la miel.

Finalmente, los investigadores del estudio encontraron que las abejas no parecen sentir amargura. No retraen sus lenguas en respuesta al sabor, ni sus células muestran una reacción eléctrica a sustancias amargas, dijo Giurfa.

Los hallazgos son útiles para la investigación básica, porque las abejas son una especie tan importante para la comprensión de las bases neuronales de la memoria y el aprendizaje. Pero la investigación también puede beneficiar a las propias abejas. Las colonias de abejas en todo el mundo están experimentando muertes, un fenómeno misterioso llamado trastorno de colapso de colonias. Los pesticidas y otros contaminantes ambientales son sospechosos, y los investigadores han centrado su atención en cómo los pesticidas pueden afectar el sistema de navegación, la memoria y la función cerebral de las abejas.

"También podrían tener serios impactos en estos receptores del gusto", dijo Giurfa. A él y sus colegas les gustaría experimentar exponiendo los pies de abeja a cantidades minúsculas de pesticidas para ver cómo responden las células.

Los investigadores informan sus hallazgos hoy (4 de febrero) en la revista Frontiers in Behavioral Neuroscience.

Sigue a Stephanie Pappas en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


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