Convertirse En Rey: Por Qué Tan Pocos Leones Masculinos Sobreviven A La Edad Adulta

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Solo uno de cada ocho leones machos sobrevive hasta la edad adulta. Una nueva película resalta los desafíos que enfrentan los hombres jóvenes y muestra que los cazadores a menudo les disparan una vez que finalmente toman el control de un orgullo.

OKAVANGO DELTA, BOTSWANA - No es fácil ser rey. Eche un vistazo a un orgullo de leones, y se vuelve obvio que hay más mujeres que hombres, generalmente en una proporción de aproximadamente 2 o 3 a 1. Teniendo en cuenta que los leones machos y hembras nacen en números iguales, surge la pregunta: ¿Qué sucede con los machos desaparecidos?

Esa es la pregunta explorada por una nueva película llamada "Game of Lions" (estreno el domingo (1 de diciembre) a las 10 pm hora del este en Nat Geo Wild), filmada aquí en el Delta del Okavango, un exuberante humedal donde el río Okavango choca con el Kalahari Desierto. El área es el hogar de una gran variedad de animales, como leones, leopardos, elefantes, búfalos e hipopótamos.

No es una hazaña fácil encontrar leones. Pero bajo la dirección de Dereck y Beverly Joubert, cineastas y exploradores residentes de National Geographic, es un juego de niños. En la primera tarde de un safari de tres días aquí, la pareja ubicó a un grupo de cinco leones, incluidos dos cachorros, mientras un grupo de cuatro periodistas conducían para verlos.

La primera vista de los leones salvajes es conmovedora, por varias razones. Los cachorros son adorables, pero los adultos, cada uno de los cuales supera fácilmente a los linieros ofensivos y las patas deportivas del tamaño de pequeños platos para la cena, provocan una especie de maravilla tensa que consiste en asombro, respeto por estas poderosas bestias y algo parecido al miedo, pero más como una conciencia de la propia mortalidad. Podrían matarnos fácilmente. Pero no hay palabras en el momento aparte de exclamaciones de incredulidad.

Pero nada de eso les importa a los leones, que viven en esta tierra y no parecen prestar atención a los visitantes, conducidos en un par de Toyota Land Cruiser que están completamente abiertos al aire, sin ventanas para la separación.

Los cachorros de león parecen felices y despreocupados, pero sus vidas no son fáciles. Solo 1 de cada 8 leones machos sobreviven hasta la edad adulta, dijo Dereck.

Infancia dura

Todos los leones se enfrentan a una alta mortalidad como cachorros, por una variedad de razones, que incluyen lesiones, falta de alimentos, enfermedades y ser asesinados por leones adultos. Más sobre esto más adelante. Pero cuando los leones machos comienzan a alcanzar la madurez sexual alrededor de los 2 años, los machos más viejos en el orgullo los expulsan, dijo Dereck. Las leones femeninas, que generalmente están relacionadas en cierta medida, generalmente se quedan atrás.

Para un hombre joven, "la traición con su propia sangre debe ser confusa para él, pero este es un antiguo rito: el expulsar a los hombres jóvenes a un mundo de incógnitas, un mundo en el que podrá hacerlo, o morir, "dijo Dereck, de 57 años, quien luce una barba blanca y se ve muy bien como un caballero salvaje. Dereck y Beverly, de 56 años, parecen pertenecer aquí en Duba, donde hicieron otras películas sobre leones, como "The Last Lions" y "Relentless Enemies". [En fotos: La vida de un león]

Un cachorro joven en el Delta del Okavango, Botswana.

Un cachorro joven en el Delta del Okavango, Botswana.

Crédito: Beverly y Dereck Joubert / National Geographic

Después de ser expulsados, los jóvenes varones recorren el campo solos o en pequeñas bandas, a menudo con sus hermanos o primos, negociando la tierra de los no-gatos entre territorios de otros leones, dijo Luke Hunter, el presidente del grupo de conservación del gran gato Panthera., en una entrevista telefónica. Si se adentran en estos territorios, es probable que sean atacados y / o asesinados. La mayoría de los leones machos mueren durante este tiempo, dijo Gabriele Cozzi, un investigador de la Universidad de Zurich que no participó en la película.

Esta odisea también los pone en contacto con los humanos, debido a la expansión de las poblaciones rurales, dijo Cozzi en un correo electrónico, lo que aumenta las posibilidades de que mueran en una trampa de cable (un método no selectivo y generalizado de captura de juegos africanos).

Si sobreviven el tiempo suficiente para encontrar una nueva área prometedora, el siguiente paso es asumir otro orgullo. Pero, por supuesto, los hombres residentes no tendrán nada de eso, y por eso terminan peleando, a menudo hasta la muerte, dijo Dereck. Por lo general, hacen esto como una coalición, que a menudo consiste en tres o cuatro "hombres grandes y magullados", dijo Hunter.

Cuando los leones machos toman el control de un nuevo territorio, casi siempre matan a los cachorros de orgullo, ya que no están relacionados biológicamente y no quieren gastar energía asegurándose de que los genes de otros leones se transmitan. "No pueden ser padrastros", dijo Hunter a WordsSideKick.com. Las leones femeninas tampoco serán receptivas al apareamiento mientras están amamantando, por lo que matar a los cachorros les permite procrear a los leones machos, dijo Beverly.

Los Joubert han tenido su parte justa de las llamadas cercanas, y Beverly ha salvado la vida de Dereck muchas veces (según Dereck). Han sobrevivido a varios accidentes aéreos, siendo atacados por un elefante herido y, más recientemente, Dereck fue mordido por un boomslang, una de las serpientes más mortales de África. Dereck señala despreocupadamente la cicatriz dejada por la mordedura, diciendo que todavía le falta sensibilidad en el área. La picada ocurrió días antes de una visita del programa de televisión "60 minutos", pero en lugar de cancelar, Dereck continuó con la entrevista. Finalmente buscó tratamiento en un hospital sudafricano, dijo.

Los cineastas Dereck y Beverly Joubert, en su hábitat natural, en el campamento de Duba Plains, Botswana.

Los cineastas Dereck y Beverly Joubert, en su hábitat natural, en el campamento de Duba Plains, Botswana.

Crédito: Douglas Main

Caza de leones

Sólo los machos físicamente fuertes, inteligentes y en forma sobreviven para convertirse en adultos a cargo de un orgullo, dijo Dereck.Y estos leones de Okavango son probablemente los leones más grandes del planeta. Eso es porque hay una gran cantidad de búfalos y otros animales para aprovecharse, y el hecho de que los animales a menudo caminan a través del agua en las numerosas corrientes del delta, construyendo sus músculos, dijo. [Fotos: Los leones más grandes en la tierra]

Pero los leones machos, a pesar de todas sus dificultades, son buscados por los cazadores de trofeos. "De vez en cuando, un cachorro emerge como un guerrero asustado por la batalla, y luego recibe un disparo por las mismas cualidades que le han permitido ser un sobreviviente", dijo Dereck.

Solo quedan unos 20,000 leones en África, dijo Beverly. Otras estimaciones ponen el número ligeramente más alto, cerca de 30,000. En cualquier caso, sus números están disminuyendo a un ritmo alarmante, coinciden los expertos. Hace unos 50 años, había 450,000 leones, una disminución de más del 95 por ciento, agregó Beverly.

Los cazadores de trofeos, en su mayoría estadounidenses, matan a casi 700 leones por año, típicamente varones, dijo Dereck. Quizás un problema aún mayor es el uso de trampas de cable de alambre al expandir las poblaciones rurales en África, dijo Hunter. Estas trampas atrapan a una variedad de animales, que luego mueren, atrayendo leones, que luego caen presa de las trampas, agregó. [7 animales icónicos los humanos están conduciendo a la extinción]

Difundir la conciencia

Los Jouberts dijeron que esperan que la película ayude a las personas a apreciar lo difícil que es para los leones machos sobrevivir hasta la edad adulta y, a su vez, desalentar la caza de estos animales. Ver de cerca a los animales muestra lo fácil que es acercarse a ellos, y deja claro que la caza de leones no sería particularmente difícil.

La muerte de un hombre adulto en un orgullo puede llevar al grupo al caos, dijo Dereck. Por ejemplo, esto hace que el orgullo sea más vulnerable al ataque de un grupo externo de machos, lo que lleva a la agitación y al asesinato casi seguro de cualquier cachorro joven, dijo Dereck.

En una población natural típica de leones, alrededor del 23 al 30 por ciento de los animales son machos, dijo Hunter. Pero las cazas dirigidas a los hombres pueden sesgar ese equilibrio. En el Valle de Luangwa de Zambia, por ejemplo, la caza disminuyó recientemente la porción de machos al 8 por ciento de la población, al menos cuatro veces menos de lo que normalmente sería, dijo.

Beverly y Derek viven entre los grandes felinos icónicos en Botswana, a menudo pasan días en el monte viviendo en su Land Cruiser especialmente modificado, que puede manejar charcos profundos y ríos. Pasaron 18 meses filmando "Game of Lions", que dura menos de una hora, y otros cinco meses editando.

Después de visitar Duba Plains, la dedicación de Jouberts para salvar a los leones y capturarlos en la cámara se vuelve más impresionante. La mayoría de las veces, los leones yacen alrededor, actuando de manera muy similar a los grandes felinos. En un caso, llegaron justo al lado del crucero de safari, en busca de sombra, al alcance de la mano. Los leones hicieron una matanza exitosa durante el viaje, pero fue en la noche en un pantano, justo después de una tormenta tremenda y el comienzo de la temporada de lluvias, dijo Dereck. En otras palabras, la verdadera naturaleza de los leones no necesariamente sale a la luz por primera vez, al menos no en la medida en que lo hace en las películas de Jouberts. Pero es más que suficiente para respetar su enorme tamaño, poder y gracia. Y también su vulnerabilidad.

"Queremos que esta película sea el comienzo de la conversación" sobre la conservación del león, dijo Dereck. En cuanto al destino de los leones y otros animales salvajes, el mayor problema es la falta de conciencia e ignorancia. "Una vez que las personas tienen buena información, generalmente toman buenas decisiones", dijo.

Nota del editor: Esta historia se generó durante un viaje de informe a Botswana pagado por National Geographic y no afiliado a TechMedia Network.

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