Malos Recuerdos Borrados Con Terapia De Comportamiento

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Una nueva terapia de comportamiento podría bloquear recuerdos temerosos.

En un experimento científico que trae a la mente la aventura de borrar la memoria en la película de 2004 "Eternal Sunshine of the Spotless Mind", los científicos han bloqueado los recuerdos temerosos de los participantes humanos, sin drogas. Los resultados desafían la visión de que nuestros recuerdos a largo plazo son fijos y resistentes al cambio.

Esta no es la primera vez que la ciencia se esfuerza por comprender y vencer nuestros temores. Pero es la primera vez que se ha demostrado que el uso de una técnica conductual funciona en humanos, en lugar de una farmacológica. Un estudio similar se llevó a cabo en ratas y se informó a principios de este año.

"Este es el primer estudio sin drogas que muestra lo que creemos que es la alteración permanente de la memoria", dijo Elizabeth Phelps, profesora de psicología de la Universidad de Nueva York, a WordsSideKick.com. Phelps y sus colegas detallan sus hallazgos esta semana en la revista Nature.

Los hallazgos también podrían tener implicaciones para tratar las fobias de una manera más permanente, dicen los investigadores. La terapia de elección actual implica exponer a los pacientes al objeto temido, aunque en un entorno seguro. Este llamado método de extinción funciona, pero el miedo puede reaparecer cuando la persona está bajo estrés.

Ventana de oportunidad

Phelps y el colega de la Universidad de Nueva York, Joseph LeDoux, y sus colegas, basaron su estudio en una visión emergente de la memoria a largo plazo. Tradicionalmente, los científicos han pensado que aprendemos algo, y luego esa información se guarda en nuestra memoria a largo plazo.

Ahora, los científicos están descubriendo que nuestros recuerdos se consolidan una y otra vez cada vez que recuperamos cierta información. Digamos que vemos una serpiente: en ese momento nuestros cerebros extraen información pasada que hemos almacenado en las serpientes, como un encuentro cercano con una. Al volver a visitar la memoria de la serpiente, se abre un portal de clases y esa memoria está abierta a la manipulación.

A partir de estudios anteriores, los científicos piensan que la ventana de oportunidad se abre entre tres y 10 minutos después de detectar a la serpiente, o su equivalente. Y permanece abierto durante al menos una hora, pero no más de seis horas, dijo Phelps.

Recuerdos cambiantes

El equipo de investigación "aprovechó el momento" cambiando la información temerosa antes de que la memoria se reconsolidara o sellara de nuevo.

En el primero de dos experimentos con humanos, Phelps y sus colegas hicieron que los participantes vieran cajas de colores en una pantalla de computadora, una de las cuales se combinó con una leve descarga eléctrica. Este proceso condicionó a los participantes a reaccionar temerosamente a un cuadrado azul. Probaron la conductancia de la piel de los participantes, una medida de excitación, para confirmar el acondicionamiento funcionado.

Al día siguiente, los investigadores mostraron a los participantes el cuadrado azul, un recordatorio del objeto, que estaba destinado a reactivar su memoria e iniciar el proceso de reconsolidación (la memoria sale del almacenamiento a largo plazo y permanece en este lugar inestable).

Esta vez, sin embargo, el cuadrado azul no se combinó con una descarga, una forma de enseñar a los participantes que el objeto ahora estaba "a salvo". Dado que los investigadores tuvieron una estimación aproximada de cuándo se abrió y cerró la ventana de reconsolidación, variaron el tiempo de esta información segura.

Un grupo vio el cuadrado azul sin descarga, y 10 minutos más tarde volvieron a ver el cuadrado azul sin descarga eléctrica. Aquí, la idea era que la primera observación provocaría el inicio del proceso de reconsolidación. Después de 10 minutos, esa ventana debería estar abierta y, por lo tanto, esta nueva información se escribiría sobre el temible mensaje antes de volver a sellarse en la memoria a largo plazo.

Los participantes en el segundo grupo vieron el cuadrado azul sin shock, pero esto no fue seguido 10 minutos después. Los científicos utilizaban el entrenamiento básico de extinción para crear una nueva memoria ahora segura del cuadrado azul, además de la memoria más antigua y temerosa.

El tercer grupo vio el cuadrado azul sin shock y luego, después de seis horas, lo vio nuevamente sin shock, con el pensamiento de que la ventana de vulnerabilidad ya se había cerrado para entonces.

Pruebas de reconsolidación

Todos los participantes dejaron ese día esencialmente libres de su respuesta de miedo a un cuadrado azul. Al día siguiente, las pruebas mostraron que el miedo había regresado en los dos últimos grupos, pero no para los participantes cuyos temores de cuadrado azul se reescribieron durante la reconsolidación. Para ver si el estrés causaría que la memoria temerosa regresara, en una parte de este experimento, los participantes recibieron un leve shock antes de ver el cuadrado azul. El miedo no volvió para el grupo reconsolidado.

Una prueba de algunos de los participantes un año más tarde mostró la reconsolidación sostenida, y los individuos no mostraron temor al cuadrado azul. Sin embargo, el temor había regresado a los otros que solo se sometieron a la terapia de extinción.

Otro experimento demostró que este método de reconsolidación es selectivo y se dirige a un objeto temido en particular sin interrumpir otros recuerdos.


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