Las Ballenas Jorobadas Pueden Pronto Llenar Los Mares Antárticos

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Según un nuevo estudio, las jorobadas femeninas antárticas han tenido un gran número de embarazos en los últimos años.

Muchas ballenas jorobadas pueden estar en camino, si los últimos años son una indicación.

De acuerdo con un estudio publicado hoy (2 de mayo) en la revista Royal Society Open Science, un número inusualmente alto de mujeres jorobadas que viven en el Océano Austral alrededor de la Península Antártica Occidental se han quedado embarazadas. Los investigadores esperan que la población se esté recuperando de los años de caza comercial de ballenas que casi la eliminaron en el área en el siglo XX.

Las ballenas jorobadas suelen dar a luz cada dos años y tienen embarazos que duran alrededor de 11 meses, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. Una vez que nace el bebé, la madre es muy "protectora" y "cariñosa" hacia sus crías, según la NOAA.

De acuerdo con el estudio, las ballenas jorobadas, embarazadas o no, eran blancos fáciles para los balleneros debido a su abundancia en bahías y su tendencia a flotar cuando se las mata. Con los tratados establecidos a fines del siglo XX, la caza de ballenas se detuvo y las poblaciones comenzaron a recuperarse lentamente. Ahora, las ballenas jorobadas en el Océano Austral alrededor de la Antártida no se consideran en peligro de extinción, según The New York Times.

Los investigadores recolectaron muestras de piel y grasa entre 2010 y 2016 de 268 hembras desprevenidas. Examinaron las muestras para determinar la progesterona, una hormona que regula el sistema reproductivo y el embarazo en la mayoría de los mamíferos, incluidos los humanos. Si los niveles de progesterona coincidían con los encontrados previamente en mujeres jorobadas embarazadas, los investigadores podrían indicar si estos gigantes estaban "esperando".

Descubrieron que las tasas de embarazo variaban mucho de un año a otro, de 36 por ciento en 2010 a 86 por ciento en 2014. Pero en todas las muestras de tejidos, en promedio, el 63.5 por ciento de las mujeres estaban embarazadas. Esto es un aumento del 48 por ciento de las hembras embarazadas identificadas entre 1950 y 1956 en las áreas de caza de ballenas en la Antártida, según el estudio.

Pero esta buena noticia podría durar poco, según The New York Times.

La península antártica occidental ha aumentado la temperatura del aire en casi 12.6 grados Fahrenheit (casi 7 grados centígrados) desde la década de 1950, según el periódico. Un aire más cálido significa una mayor fusión del hielo marino que cubre el Océano Austral. Esta región ha visto uno de los mayores efectos del cambio climático con respecto al calentamiento. Y al principio, esto podría estar ayudando a las ballenas, proporcionándoles 80 días más de caza antes de que el hielo marino comience a cubrir su hábitat, lo más probable es que los buenos tiempos no duren, según los investigadores.

Las ballenas pueden expandirse a más áreas que antes estaban cubiertas de hielo, y "la disponibilidad de presas probablemente aumentará", escribieron los investigadores, refiriéndose a los pequeños crustáceos llamados krill que constituyen la mayor parte de la dieta de las jorobadas. "Las tendencias a largo plazo, sin embargo, pueden ser más problemáticas". Según el artículo de The New York Times, una reducción en el hielo marino puede poner en peligro el krill.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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