Los Asteroides Pueden Haber Traído Metales Preciosos A La Tierra

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Los asteroides que bombardean la tierra cuando se estaba formando pueden haber depositado muchos de los metales preciosos que se encuentran en las capas superiores de la tierra. Aprende más sobre la era del bombardeo pesado tardío y la formación de la tierra.

Los metales preciosos que vemos en la Tierra hoy en día pueden ser en gran parte celestiales en su naturaleza, provenientes del cielo hace miles de millones de años, según los científicos.

Cuando la Tierra estaba recién formándose, los materiales que componen el planeta se combinaban y diferenciaban en capas por peso: los materiales más livianos flotaban hacia la superficie y ahora forman la corteza terrestre, mientras que los materiales más pesados, como el hierro, se hunden en el interior del planeta.

Nuestra comprensión de la formación de planetas sugiere que los metales preciosos, como el oro y el tungsteno, deberían haberse movido hacia el núcleo de hierro de la Tierra hace mucho tiempo, debido a la afinidad que tienen por unirse con el hierro. Sorprendentemente, los metales preciosos en cambio parecen relativamente abundantes en la superficie del planeta y en la capa subyacente del manto. [Infografía: la montaña más alta hasta la zanja más profunda del océano]

Para ayudar a resolver esta discrepancia, los científicos investigaron rocas antiguas de Isua, Groenlandia, para ver cómo cambiaba el planeta con el tiempo y cuándo los metales preciosos entraron en escena. Su análisis reveló que la composición de la Tierra cambió dramáticamente hace unos 3.900 millones de años. Esta era violenta se conoció como el Bombardeo Pesado Tardío, cuando hordas de asteroides se estrellaron contra la Tierra y los otros planetas interiores; las consecuencias de este ataque aún son evidentes en los muchos cráteres que ensucian la superficie de la luna.

Esas hordas de asteroides trajeron consigo un grupo de metales preciosos.

"Este es el proceso mediante el cual tenemos la mayoría de los elementos preciosos accesibles en la Tierra hoy", dijo a OurAmazingPlanet el investigador Matthias Willbold, un geólogo de la Universidad de Bristol en Inglaterra.

Willbold y sus colegas se concentraron en investigar las antiguas rocas de Groenlandia en busca de isótopos de tungsteno, un metal que, como el oro, tiene una afinidad por unirse con el hierro. Los isótopos de tungsteno tienen 74 protones en sus átomos, pero diferentes números de neutrones: el tungsteno-182 tiene 108 neutrones, mientras que el tungsteno-184 tiene 110.

Cuando los científicos compararon las rocas modernas con las muestras de Groenlandia que precedieron al Bombardeo Pesado Tardío, descubrieron que la proporción de tungsteno-182 a tungsteno-184 es 13 partes por millón más baja en las rocas modernas. Willbold y sus colegas dicen que esta diferencia sugiere que gran parte del tungsteno y los metales preciosos que se ven en las rocas modernas provienen de impactos de meteoros. (Se sabe que los meteoritos primitivos han agotado significativamente los niveles de tungsteno-182 en comparación con el tungsteno-184).

Los científicos sostienen que estos ataques de meteoros también pueden haber provocado el flujo de roca caliente en la capa superior del manto justo debajo de la corteza terrestre que se ve hasta el día de hoy.

"Queremos medir muestras más antiguas para ver cómo el manto podría haber cambiado con el tiempo", dijo Willbold.

Los investigadores detallan sus hallazgos en el número (8 de septiembre) de la revista Nature.

Esta historia fue proporcionada por OurAmazingPlanet, un sitio hermano de WordsSideKick.com.


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