¿Estamos Buscando Extranjeros En Los Lugares Equivocados?

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La vida extraña puede ser un organismo que no depende del agua o que no tiene adn en absoluto. Descubre cómo los científicos están buscando formas de vida extrañas.

El universo está lleno de enormes nubes de polvo. De estudios anteriores, los científicos han aprendido que este polvo cósmico puede, en presencia de plasma, crear formaciones conocidas como cristales de plasma. Un equipo internacional de investigadores publicó un estudio en la edición del 14 de agosto de 2007 del New Journal of Physics que indica que estos cristales pueden ser más sofisticados de lo que nadie se haya imaginado. En simulaciones con polvo cósmico, los investigadores presenciaron la formación de cristales de plasma que muestran algunas de las características elementales de la vida: estructura similar al ADN, comportamiento autónomo, reproducción y evolución.

Antes de entrar en cómo funciona, hablemos de plasma. El plasma es el cuarto estado de la materia. Cuando el gas se sobrecalienta, los electrones se desprenden de los átomos y se vuelven libres. El gas entonces se convierte ionizado, llevando una carga positiva. Esta mezcla sobrecalentada de gas ionizado y electrones que flotan libremente conforman el plasma. Las estrellas son en su mayoría plasma, ya que aproximadamente el 99 por ciento de la materia del universo, aunque el plasma es mucho menos común en la Tierra, donde estamos acostumbrados a tratar con sólidos, líquidos y gases. Además de encontrarse en las estrellas y en nuestro sol, el plasma es transportado por los vientos solares y los campos magnéticos, que a menudo entran en contacto con nubes de polvo como las que los investigadores estudiaron.

¿Estamos buscando extranjeros en los lugares equivocados?: buscando

En las simulaciones, los cristales de plasma a veces adoptan la forma de doble hélice del ADN.

Cuando el plasma entra en contacto con una nube de polvo, las partículas de polvo acumulan una carga eléctrica al aspirar los electrones del plasma circundante. Este núcleo de electrones a su vez atrae iones cargados positivamente, formando cristales de plasma. En las simulaciones de los científicos, que se realizaron en la Estación Espacial Internacional y en un entorno de gravedad cero en una instalación de investigación alemana, los cristales de plasma a veces se convirtieron en formas de sacacorchos o incluso la forma de doble hélice del ADN. Estos cristales en forma de hélice retienen una carga eléctrica y muestran lo que los investigadores denominaron una capacidad de autoorganización.

Una vez en forma de hélice, los cristales se pueden reproducir al sumergirse en dos hélices idénticas, mostrando "marcas de memoria" en sus estructuras [fuente: New Journal of Physics]. El diámetro de las hélices varía a lo largo de la estructura y la disposición de estas diversas secciones se replica en otros cristales, transmitiendo lo que podría llamarse una forma de código genético.

Incluso parecen evolucionar. Las formaciones se vuelven más resistentes con el tiempo a medida que las estructuras más débiles se rompen y desaparecen.

Los investigadores desean probar si las nubes de polvo en un entorno no simulado, como las de los anillos de Saturno, forman hélices y exhiben estos comportamientos. Pero los cristales de plasma son frágiles y difíciles de probar. También requieren un flujo constante de plasma o, de lo contrario, "mueren".

Si existen en forma simulada, los investigadores creen que los organismos cristalinos podrían encontrarse en los anillos de Urano y Saturno, que están formados por pequeños granos de hielo.

Así que forman formas similares al ADN, se reproducen, transmiten su estructura o código genético, "comen" plasma, evolucionan y mueren. ¿Pero son estos supuestos organismos una forma de vida real? Abordamos esa pregunta en la página siguiente.

¿Están vivos los cristales de plasma?

En julio de 2007, un grupo de científicos estadounidenses, en asociación con el Consejo Nacional de Investigación, emitió un informe en el que recomendaba que los científicos buscaran los llamados vida rara en otros mundos, en el espacio e incluso en la Tierra. Se cree que la vida extraña es muy diferente de las formas de vida que estamos acostumbrados a ver. La vida extraña puede ser un organismo que no depende del agua o que no tiene ADN en absoluto. Algunas personas incluso creen que existía una vida extraña en la Tierra en el pasado antiguo y que aún puede existir en este planeta. En realidad, los científicos no saben qué es la vida extraña, pero su presencia tiene muchas nociones reexaminadas de lo que puede ser la vida extraterrestre y dónde se puede encontrar.

Es difícil determinar si los cristales de plasma son o no un ejemplo de vida extraña. Algunas de las preguntas sobre estos organismos potenciales regresan al debate sobre qué es la vida. Por ejemplo, en la Tierra, consideramos que la vida está basada en el carbono y depende de la presencia de agua. Las formas de vida también realizan ciertas funciones básicas, como la reproducción, la evolución y la metabolización. Pero incluso usar esas funciones como una clasificación puede ser complicado. David Grier, profesor de física en la Universidad de Nueva York, le dijo a New Scientist que "no existe una definición matemáticamente rigurosa de la vida", lo que hace que sea difícil llamar "vivos" a estos cristales [fuente: New Scientist Space].

Gregor Morfill, uno de los participantes del experimento, dijo que si bien los cristales contienen muchas de las "características" de la vida, siguen siendo "solo una forma especial de cristal de plasma" [fuente: New Scientist Space]. Otro de los investigadores, V.N. Tsytovich, dijo que los grupos tienen "todas las propiedades necesarias para calificarlos como candidatos para la materia viva inorgánica" [fuente: Science Daily]. Los investigadores también declararon que, si bien no están listos para afirmar con confianza que estas estructuras representan una nueva forma de vida, su estudio debería agregarse a la discusión sobre cómo los científicos definen la vida [fuente: USA Today].

Si los cristales de plasma existen en su forma simulada, viven y se desarrollan a un ritmo al menos cien mil veces más lento que los organismos biológicos de la Tierra. Luego se plantea la pregunta: dada su fragilidad y lento ritmo de desarrollo, ¿pueden volverse inteligentes o sensibles?

Si se consideran vida, puede significar que estos organismos son la forma de vida más común en el universo, dada la prevalencia de plasma y nubes de polvo interestelares masivas. También se ha sugerido que estas formas de vida inorgánicas estimularon de alguna manera el desarrollo de la vida orgánica en la Tierra.

Para obtener más información sobre los cristales de plasma, formas de vida alternativas y otros temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

Otra teoría de la vida

Las formas de vida basadas en silicio son otra forma posible de vida extraterrestre. Estas hipotéticas formas de vida a menudo se representan en películas de ciencia ficción, programas de televisión y libros. Al igual que el carbono, el silicio puede formar muchos compuestos complejos, pero entre sus muchas desventajas se encuentra una inestabilidad inherente. El silicio también es mucho menos común que el carbono en el universo conocido.


Suplemento De Vídeo: Embajada Gringa.




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