¿Son Los Plásticos Basados ​​En Alimentos Una Buena Idea?

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Los plásticos basados ​​en alimentos son productos plásticos que están hechos de los alimentos que comemos. Aprenda sobre plásticos basados ​​en alimentos en este artículo de WordsSideKick.com.

Érase una vez, la comida se usaba para una cosa: comer. Hoy en día, tiene un papel mucho más complicado; Los científicos, los fabricantes y los responsables políticos están explorando si los alimentos podrían algún día eliminar nuestra dependencia del petróleo. Los combustibles basados ​​en alimentos como el etanol y el biodiesel están reemplazando cada vez más a la gasolina y al diesel en nuestros tanques de combustible. Ahora, algunos piensan que los alimentos pueden hacer lo mismo en la industria del plástico, ayudando a reemplazar más de 900,000 barriles de petróleo y gas natural que se usan para fabricar plástico en el diario de los Estados Unidos [fuente: EE. UU. EIA].

Plásticos a base de alimentos, hecho de todo, desde el maíz hasta la caña de azúcar, ha crecido rápidamente en popularidad en los últimos años. Materiales de embalaje, tarjetas de regalo, carcasas de teléfonos celulares: todo puede hacerse con estos materiales ecológicos. A medida que mejore la calidad de los plásticos basados ​​en alimentos, tendrán aplicaciones cada vez más amplias.

Los defensores citan dos ventajas principales de los plásticos basados ​​en alimentos sobre sus contrapartes basadas en petróleo. Primero, están hechos de un recurso renovable. Mientras los agricultores cultiven los cultivos de los que están hechos estos plásticos, la producción puede continuar indefinidamente. En segundo lugar, los plásticos basados ​​en alimentos se consideran ampliamente más fáciles para el medio ambiente. Por ejemplo, requieren mucho menos energía para producir que los plásticos tradicionales y liberan menos gases de efecto invernadero en el proceso. Mejor aún, se descomponen en compuestos orgánicos inocuos, en las condiciones adecuadas.

Ahora para los inconvenientes. Uno de los más evidentes es su punto de fusión relativamente bajo. Mientras que los plásticos populares como tereftalato de polietileno (MASCOTA) pueden tener puntos de fusión más allá de los 400 grados Fahrenheit (204 grados Celsius), algunos plásticos de origen vegetal se convierten en charcos simplemente por dejarlos en un automóvil en un día soleado [fuente: Machinist Materials]. Por ejemplo, ácido polilactico (PLA), un plástico a base de maíz utilizado por el gigante minorista Wal-Mart entre otras compañías, puede tener un punto de fusión de solo 114 grados Fahrenheit (46 grados Celsius) [fuente: Royte]. Como resultado, los plásticos basados ​​en alimentos son simplemente inadecuados para una amplia gama de aplicaciones.

Además, los plásticos basados ​​en alimentos pueden no ser tan amigables con el medio ambiente como parecen. Si bien son biodegradables, la mayoría solo se descompone en condiciones muy específicas que se encuentran en las plantas de compostaje industrial. Eso significa que no puedes simplemente tirarlos en la pila de compost en tu patio y esperar que se conviertan en tierra, y si terminan en un relleno sanitario, se descomponen tan lentamente como los plásticos convencionales. Si bien los plásticos basados ​​en alimentos se pueden reciclar, no se pueden mezclar simplemente con otros plásticos reciclables. De hecho, la industria del reciclaje considera los plásticos basados ​​en alimentos como un "contaminante" que requiere tiempo y dinero para procesarlos.

Un último argumento en contra de los plásticos basados ​​en alimentos es que generarlos requiere tierras y recursos que podrían ir a producir alimentos reales. Ya, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) estima que, para el año 2014, casi una cuarta parte de la producción de granos se destinará a la producción de etanol y otros biocombustibles; si los plásticos basados ​​en alimentos despegan, ese número podría subir aún más [fuente: Baker y Zahniser]. Los ambientalistas también se preocupan por los efectos dañinos de los pesticidas y las cepas de cultivos modificados genéticamente que se utilizan para crear algunos de estos plásticos.

Pero no renuncies todavía a los plásticos basados ​​en alimentos. Si bien aún representan menos del 1 por ciento del mercado de los plásticos, algunas compañías muy grandes se han comprometido a mejorar y usar los plásticos en el futuro [fuente: Líder ambiental]. Por ejemplo, los fabricantes de productos electrónicos Panasonic y NEC han anunciado el desarrollo de plásticos basados ​​en alimentos con una durabilidad, resistencia al calor y facilidad de producción significativamente mejoradas en comparación con los productos actualmente en el mercado. Metabolix, otro fabricante de bioplásticos, ha desarrollado un plástico llamado Mirel que se biodegrada en pilas de compost normales. Los costos de producción de los plásticos basados ​​en alimentos también están disminuyendo rápidamente, lo que, junto con su amplia gama de aplicaciones, los convertirá en una alternativa mucho más sólida a los plásticos convencionales que avanzan. Quizás el argumento más fuerte para los plásticos basados ​​en alimentos, sin embargo, es que después de que finalmente hayamos agotado nuestro suministro de petróleo, todavía nos estarán esperando.


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