La Resistencia Del Hielo Ártico Medida Con Monitores De Terremoto

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Los científicos han encontrado un método para medir la fuerza del hielo marino con los sismógrafos que son los instrumentos más conocidos para detectar el temblor de tierra producido por los terremotos.

Los humanos se han vuelto bastante buenos monitoreando el hielo marino del Ártico desde lejos. Desde el final de la era Reagan, los satélites vigilantes han medido el alcance de la capa de hielo que recorre los mares árticos cada invierno y retrocede cada primavera.

Y desde que los satélites comenzaron a enviar datos en 1979, los científicos han observado que el área total de la cubierta anual de hielo disminuye constantemente. La observación ha despertado gran interés en lo que depara el futuro para el Ártico y su desaparición del hielo, una de las señales más fuertes del cambio climático global.

"Las mediciones satelitales son muy buenas para decirle qué porcentaje del área está cubierta con hielo marino", dijo Victor C. Tsai, profesor asistente de geofísica en Caltech.

Sin embargo, los satélites tienen sus limitaciones, dijo Tsai, quien descubrió que al observar los datos de las estaciones sísmicas, los conjuntos de instrumentos más conocidos para medir terremotos, los científicos pueden aprender sobre la calidad del hielo marino.

"Creemos que podemos medir algo para ver qué tan fuerte es el hielo", dijo a OurAmazingPlanet. "Para hacer predicciones sobre el futuro, necesita conocer la fuerza del hielo marino y no solo qué porcentaje está cubierto".

Señal sísmica de hielo marino

Como muchos descubrimientos, este vino como un accidente. Tsai estaba examinando datos de estaciones sísmicas para asegurarse de que funcionaban correctamente, cuando notó algo extraño en los números de dos estaciones cerca del mar de Bering.

"Hubo una falta de energía entre diciembre y mayo", dijo, una época en la que la mayoría de las estaciones sísmicas en los climas del norte generalmente acumulan mucha energía, o temblores de tierra, porque las tormentas de invierno azotan las olas que golpean las costas árticas.

Al principio, él y sus colaboradores pensaron que las estaciones funcionaban mal, pero los números revelaron el mismo patrón, año tras año.

"Tratamos de entender por qué fue eso, y vimos, oh sí, esto se relaciona con cuando tienes hielo marino importante alrededor de esas estaciones", dijo. Lo que tenía sentido, ya que se sabe que el hielo marino amortigua el vigor de las olas del océano.

Después de una investigación más profunda, Tsai encontró una manera de vincular matemáticamente los datos sísmicos con qué tan lleno o fragmentado está el hielo. La investigación fue publicada en la edición del 19 de noviembre de 2011 de la revista Geophysical Research Letters.

Corto y largo plazo

Tsai enfatizó que la metodología aún es joven, y está trabajando para afinar las matemáticas. Además, se requeriría una red más grande de estaciones sísmicas para cubrir más de las regiones polares y hacer proyecciones de cómo podría ir el hielo marino en el futuro, una parte importante de los pronósticos del cambio climático.

"En este momento estamos mucho mejor preparados para hacer predicciones más cortas, la próxima semana o dos, y es mucho más difícil hacer predicciones para un futuro más lejano", dijo Tsai.

Sin embargo, hay un grupo que probablemente estaría muy interesado en conocer la fuerza del hielo marino unas semanas antes: el creciente número de barcos que cruzan los mares del Ártico.

"Yo diría que, al menos de inmediato, sería más fácil ayudar a la comunidad naviera", dijo Tsai.

Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


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