El Apéndice: Útil Y De Hecho Prometedor

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¿quién sabía que el apéndice era bueno para algo?

Durante mucho tiempo se ha pensado que el apéndice del cuerpo no es más que un artefacto evolutivo sin valor, bueno para nada, salvo un caso de inflamación potencialmente letal.

Ahora los investigadores sugieren que el apéndice es mucho más que un remanente inútil. No solo se propuso recientemente que posea realmente una función crítica, sino que los científicos ahora encuentran que aparece en la naturaleza con mucha más frecuencia de lo que se pensaba. Y es posible que algunos de los antiguos usos de este órgano puedan ser reclutados por médicos para ayudar al cuerpo humano a combatir las enfermedades de manera más efectiva.

En cierto modo, la idea de que el apéndice es un órgano cuyo tiempo ha pasado se ha convertido en un concepto cuyo tiempo ha terminado.

"Tal vez es hora de corregir los libros de texto", dijo el investigador William Parker, inmunólogo del Centro Médico de la Universidad de Duke en Durham, N.C. "Muchos textos de biología de hoy todavía se refieren al apéndice como un 'órgano vestigial'".

Saco viscoso

El apéndice vermiforme es un saco de callejón sin salida que cuelga entre los intestinos delgado y grueso. No menos que Charles Darwin primero sugirió que el apéndice era un órgano vestigial de un ancestro que comía hojas, teorizando que eran los restos evolutivos de una estructura más grande, llamada ciego, que una vez fue utilizada por los predecesores ahora extintos para digerir alimentos.

"Es probable que todos sepan que al menos una persona tuvo que quitarse el apéndice, algo más de 1 de cada 20 lo sabe, y ven que no hay efectos adversos, y esto sugiere que no lo necesita", dijo Parker.

Sin embargo, Parker y sus colegas sugirieron recientemente que el apéndice todavía servía como una casa de seguridad vital donde las buenas bacterias podían esperar hasta que fueran necesarias para repoblar el intestino después de un caso desagradable de diarrea. Estudios anteriores también encontraron que el apéndice puede ayudar a producir, dirigir y entrenar glóbulos blancos.

Ahora, en la primera investigación del apéndice a lo largo de los siglos, Parker explicó que descubrieron que ha existido por mucho más tiempo de lo que nadie había sospechado, dando a entender que desempeña una función crítica.

"El apéndice ha existido durante al menos 80 millones de años, mucho más de lo que estimaríamos si las ideas de Darwin sobre el apéndice fueran correctas", dijo Parker.

Además, el apéndice aparece en la naturaleza con mucha más frecuencia de lo que se reconoció anteriormente. Ha evolucionado al menos dos veces, una entre los marsupiales australianos como el wombat y otra vez entre ratas, lemmings, ratas de prado, ratas topo del Cabo y otros roedores, así como humanos y ciertos primates.

"Cuando las especies se dividen en grupos llamados 'familias', encontramos que más del 70 por ciento de todos los grupos de primates y roedores contienen especies con un apéndice", dijo Parker.

Varias especies vivas, incluyendo varios lémures, ciertos roedores y la ardilla voladora de cola escamosa, todavía tienen un apéndice adjunto a un gran ciego, que se utiliza en la digestión. Darwin había pensado que los apéndices aparecían en sólo un pequeño puñado de animales.

"No estamos diciendo que la idea de Darwin sobre la evolución sea errónea, eso sería absurdo, ya que estamos utilizando sus ideas sobre la evolución para hacer este trabajo", dijo Parker a WordsSideKick.com. "Es solo que Darwin simplemente no tenía la información que tenemos ahora".

Agregó: "Si Darwin hubiera estado al tanto de las especies que tienen un apéndice adjunto a un gran ciego, y si hubiera sabido acerca de la naturaleza generalizada del apéndice, probablemente no habría pensado en el apéndice como un vestigio de la evolución. "

¿Qué causa la apendicitis?

Darwin tampoco sabía que la apendicitis, o una inflamación potencialmente mortal del apéndice, no se debe a un apéndice defectuoso, sino a cambios culturales asociados con la sociedad industrializada y la mejora del saneamiento, dijo Parker.

"Esos cambios dejaron a nuestros sistemas inmunológicos con muy poco trabajo y demasiado tiempo en sus manos, una receta para los problemas", dijo. "Darwin no tenía forma de saber que la función del apéndice podría quedar obsoleta por los cambios culturales que incluían el uso generalizado de los sistemas de alcantarillado y el agua potable limpia".

Ahora que los científicos están descubriendo la función normal del apéndice, Parker señala que una pregunta crítica es si se puede hacer algo para prevenir la apendicitis. Él sugiere que podría ser posible idear formas de incitar a nuestros sistemas inmunológicos hoy de la misma manera en que fueron desafiados en la Edad de Piedra.

"Si la medicina moderna pudiera encontrar una manera de hacerlo, veríamos muchos menos casos de alergias, enfermedades autoinmunes y apendicitis", dijo Parker.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 12 de agosto en el Journal of Evolutionary Biology.


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