El Apéndice: ¿Ya No Es Una Nota Al Pie?

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La investigación sugiere que el apéndice, un órgano digestivo con una función aún misteriosa, ha evolucionado unas 32 veces en diferentes mamíferos.

Nadie está realmente seguro de por qué los humanos tenemos un apéndice, y algunos libros de texto de biología todavía se refieren al órgano del tamaño de un meñique, ubicado cerca de la coyuntura del intestino grueso y delgado, como un "órgano vestigial".

Pero últimamente, los investigadores se están acercando a la función del apéndice: William Parker, un inmunólogo del Centro Médico de la Universidad de Duke en Durham, N.C., ha sugerido que las funciones de los órganos son una "casa segura" crítica para las bacterias intestinales.

De acuerdo con la hipótesis de la casa de seguridad, durante los tiempos de infección cuando los microbios peligrosos invaden el tracto intestinal, el apéndice libera bacterias intestinales beneficiosas después de que el sistema inmunológico haya eliminado a los microbios invasores.

La posible necesidad de un apéndice está ganando apoyo adicional entre los investigadores médicos, y la evidencia proviene de la biología evolutiva.

Un equipo de investigadores, incluidos Parker y Heather F. Smith, un biólogo evolutivo de la Midwestern University en Glendale, Arizona, descubrieron que un órgano como un apéndice ha evolucionado de forma independiente al menos 32 veces diferentes en diferentes mamíferos en todo el árbol evolutivo.

Su informe, publicado en el último número de Comptes Rendus Palevol, sugiere fuertemente que el apéndice, una vez descartado, juega un papel importante en la salud de los mamíferos.

Aunque la comunidad científica todavía no está segura de la naturaleza exacta y la función del apéndice, muchos están de acuerdo en que esta investigación es un paso importante hacia la comprensión del órgano aún misterioso.

"Saludo a los autores por crear una extraordinaria base de datos", dijo a Science Randolph Nesse, biólogo evolutivo de la Universidad de Michigan, Ann Arbor. "La conclusión de que el apéndice ha aparecido 32 veces es sorprendente".

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