¿Ape O Humano? Enlace De Fósiles A La Evolución Cuestionado

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Los paleoantropólogos afirman que los fósiles que se cree que son de nuestros primeros ancestros homininos podrían ser huesos de simio después de todo. Los pequeños misterios de la vida investigan la magnitud de los problemas en el registro fósil evolutivo humano.

En un artículo publicado el 19 de febrero en la revista científica Nature, dos paleoantropólogos argumentan que algunos fósiles de primates recientemente descubiertos pueden no ser tan humanos como todos piensan. Mientras que los autores sostienen que los humanos evolucionaron, desde luego, de los monos, sus contenciones resaltan la dificultad de usar fragmentos de huesos de 7 millones de años para reconstruir la historia completa de la evolución humana.

Los fósiles en cuestión - correspondientes a las especies nombradas. Orrorin tugenensis,Sahelanthropus tchadensis y Ardipithecus ramidus - todos han hecho titulares en los últimos años para llenar los vacíos en la evolución de los simios a los humanos. Aunque han sido aclamados como remanentes de algunos de nuestros primeros ancestros homininos, los paleoantropólogos Bernard Wood de la Universidad de George Washington y Terry Harrison de la Universidad de Nueva York dicen que probablemente solo sean huesos de simios no homininos.

"El problema es que una serie de características que han sido identificadas como relacionadas con humanos pueden interpretarse de diferentes maneras", dijo Harrison a Life's Little Mysteries, un sitio hermano de WordsSideKick.com.

Por ejemplo, todo lo que se ha encontrado de Sahelanthropus, el género más antiguo que se cree que fue un homínido, es un cráneo parcial de 7 millones de años. Y, sin embargo, a partir de su forma, los paleoantropólogos han llegado a la conclusión de que el espécimen debe haberse erguido. "La posición de su foramen magnum", el lugar donde el cerebro se conecta con la médula espinal, "se ha argumentado históricamente que se asocia con el bipedalismo", dijo Harrison. "Sin embargo, vemos en la anatomía comparativa que no siempre es así".

En 2008, Orrorin, el segundo presunto homínino más viejo, también se argumentó que era bípedo en un artículo publicado en Science por William Jungers en la Stony Brook University y sus colegas. Pero Harrison y Wood argumentan que Orrorin Puede que tampoco haya caminado erguido.

Y de los famosos 4,4 millones de años. Ardipithecus El esqueleto parcial encontrado en 2009, Harrison dijo: "Es un hallazgo notable. Es realmente increíble tener un esqueleto tan antiguo de un potencial antepasado humano. Pero diríamos que parece ser muchas de las formas de los simios que hemos visto desde ese periodo."

El escepticismo con respecto a estos famosos hallazgos de fósiles de primates parece cuestionar el rigor del proceso científico dentro del campo de la paleoantropología. El artículo de Wood y Harrison ciertamente hace que uno se pregunte: ¿Son estos incidentes aislados de mala interpretación seguidos por la exageración de los medios de comunicación, o el problema se extiende a toda la rama de la ciencia? ¿Es el registro del fósil evolutivo humano un crapshoot?

"No", dijo Harrison. Hay razones por las que esta rama de la ciencia puede parecer más desordenada que la mayoría, dijo, pero considerando todas las cosas, lo está haciendo extremadamente bien.

Uno en un millón

"En la ciencia, siempre hay diferencias en la interpretación y el debate. Se necesita mucho tiempo para que surja una respuesta. Pero las ciencias históricas tardan aún más", dijo Harrison.

"Estas fueron especies que vivieron hace millones de años en una pequeña región de África". Lo que es más, explicó Harrison, la especie en cuestión tenía poblaciones pequeñas. "Así que solo hay ejemplos aislados en la actualidad, y es difícil para las personas responder a un documento cuando sale porque no tienen el material original. Poco a poco, más científicos tienen la oportunidad de ver las muestras y el debate". Continúa y eventualmente se resuelve ".

Encontrar la edad correcta de los fósiles también es problemático. "Existen técnicas espectaculares para fechar los sitios de excavación, pero existen límites para lo que se pueden usar", dijo Harrison. "La datación de argón-argón es realmente precisa, por ejemplo, pero requiere la presencia de rocas volcánicas y no se pueden encontrar en todas partes. Los sitios de las cuevas son especialmente difíciles de fechar. La datación por carbono-14 se inicia para cualquier cosa hasta hace 40,000 años pero antes de eso no es confiable ".

Una dificultad adicional, como señalan Harrison y Wood en su artículo, es la aparición de homoplasia, una situación en la que los rasgos de dos especies han evolucionado para parecer similares, en lugar de verse similares debido a una relación genética cercana.

Jungers, el paleoantropólogo que escribió sobre OrrorinEl bipedalismo está de acuerdo con los autores de Nature en ese punto en particular. "La homoplasia es un problema real en el estudio del registro fósil, ya sea que estemos hablando de humanos u otros grupos", dijo Jungers a Life's Little Mysteries. "Es un factor de complicación que una similitud no necesariamente implica una ascendencia compartida o una relación particularmente estrecha. Ese mensaje para llevar a casa es bueno para todos en el campo para mantenerlo en el fondo de su mente".

Considerando todas esas dificultades, Harrison y Jungers describieron nuestra comprensión de los orígenes humanos como sorprendentemente bien desarrollada. "Debido a que gastamos la mayor parte del tiempo y el dinero en los sitios de excavación que sabemos que serán los mejores para encontrar fósiles de homínidos, el registro de fósiles humanos es uno de los más conocidos de todos", dijo Harrison.

Según Jungers, las cuestiones planteadas en el nuevo documento de Nature no deberían ser generalizadas en exceso. "El registro de fósiles humanos es uno de los mejores en biología.Esa es una de las razones por las que las personas pueden analizar sus puntos más sutiles. "Para cuando los humanos modernos evolucionaron hace 200,000 años, la evidencia fósil que dejaron es extensa, y de 50,000 a 60,000 años atrás, nuestros ancestros dejaron fósiles en una gran región del mundo. Pero el registro es bastante sólido y se remonta mucho más al pasado.

"El indiscutible registro ancestral humano comienza hace alrededor de 4.2 millones de años. Solo quedan detalles por resolver", dijo Harrison.

"Eso está bastante bien".

Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover.

Este artículo fue proporcionado por Life's Little Mysteries, un sitio hermano de WordsSideKick.com.


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