Antártida Rodeada De Amenazas

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La antártida está bajo la presión del calentamiento regional, la acidificación de los océanos y la pérdida de hielo marino, que están vinculados a los niveles globales de dióxido de carbono, y los visitantes humanos, según un estudio.

Los científicos advierten que la Antártida y sus aguas circundantes están bajo la presión de una variedad de fuerzas que ya están transformando el área.

Las amenazas más inmediatas son el calentamiento regional, la acidificación de los océanos y la pérdida de hielo marino, todas relacionadas con los niveles globales de dióxido de carbono. La cubierta de hielo marino, crucial para la supervivencia de prácticamente todos los animales que viven en y cerca del continente, ya se ha reducido debido al calentamiento, según un nuevo estudio publicado en la edición del 13 de julio de la revista Science. Las visitas de turistas, investigadores y otras personas también amenazan con cambiar la Antártida, al igual que la recolección de animales como el krill, que es clave para la cadena alimenticia antártica.

El continente está gobernado por el Sistema del Tratado Antártico, una serie de acuerdos internacionales que regulan la investigación y el turismo. Hasta ahora, el tratado ha hecho un buen trabajo al conservar el medio ambiente y los recursos de la Antártida, dijo la coautora del estudio Diana Wall, investigadora de la Universidad Estatal de Colorado. Pero los cambios están ocurriendo tan rápido que necesitan atención adicional, dijo Wall, quien ha realizado investigaciones durante más de 20 años sobre nematodos y criaturas similares a gusanos en los valles secos de la Antártida.

Deshielo

La península antártica, a solo unos días de viaje por mar desde América del Sur, está cambiando particularmente rápido. Según el estudio citado en el sitio web de la estación, la zona que rodea la Estación Palmer de la península, dirigida por investigadores de EE. UU., Está experimentando el calentamiento invernal más rápido de cualquier lugar de la Tierra, y el 87 por ciento de los glaciares de la península que se encuentran en tierra. [Álbum: Impresionantes fotos de hielo antártico]

En algunas zonas del Océano Antártico, el hielo marino está ausente tres meses más que hace unas décadas. "La base del ecosistema se está derritiendo", dijo Hugh Ducklow, un oceanógrafo biológico del Laboratorio de Biología Marina en Woods Hole, Massachusetts, que no participó en el estudio. Por ejemplo, la pérdida de hielo marino ha dañado al pingüino Adelia, que vive en el hielo; sus poblaciones han disminuido en un 80 por ciento desde 1975. El krill en el área (una fuente primaria de alimentos para Adelies) también ha disminuido en un 80 por ciento desde 1991, según un estudio realizado en 2011 en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

El krill se alimenta del fitoplancton antártico, organismos microscópicos que utilizan la fotosíntesis y proporcionan la base para todo el ecosistema. Ducklow dijo a OurAmazingPlanet que la pérdida de hielo cambia la abundancia, el tiempo y la ubicación de las floraciones de fitoplancton, y no para mejor. Las larvas de krill se alimentan debajo de las capas de hielo, por lo que la pérdida de hielo significa menos krill, dijo.

Mas gente

Mientras haya menos hielo, hay más gente. El año pasado, cerca de 20,000 turistas visitaron la Península Antártica, según la Asociación Internacional de Operadores de Turismo en la Antártida. También hay más investigadores y más exploración de minerales y otros recursos.

Hay "más científicos, más turistas, más estaciones de investigación, más países que realizan investigación antártica y un mayor acceso al continente en general, incluido el interior que alguna vez fue remoto", dijo el coautor del estudio, Mahlon Kennicutt, científico de la Universidad de Texas A&M. quien ha estado involucrado en la investigación antártica durante 35 años. [Video: La vida en el hielo antártico]

Un aumento en los visitantes significa más disturbios para el frágil ecosistema, más contaminación y más oportunidades para llevar organismos al continente desde cualquier parte del mundo.

"Es imposible evitar que las personas traigan otros organismos con ellos", dijo Ducklow. Estos organismos podrían incluir especies invasoras que afectan significativamente los ecosistemas delicadamente equilibrados.

Con los visitantes vienen los barcos y otros medios de transporte que utilizan.

Un aumento en los botes significa una mayor posibilidad de un derrame de petróleo en un área que sería muy difícil de limpiar. Más de una docena de "emergencias de embarcaciones" se han reportado en el Océano Austral en los últimos seis años, según un estudio citado en el nuevo documento. Eso incluye un barco chileno que bajó en 2007 con 50,000 galones (190,000 litros) de diesel. Un barco brasileño se hundió en abril.

Las especies también pueden verse más directamente afectadas. Por ejemplo, los barcos de pesca apuntan al krill y otras especies, haciendo hincapié en las poblaciones vulnerables.

El Océano del Sur que rodea a la Antártida es particularmente vulnerable a la acidificación, ya que el dióxido de carbono de la atmósfera se disuelve más rápidamente en agua fría que en agua caliente, dijo Ducklow. Esto dificulta el crecimiento de moluscos y otros animales formadores de conchas, ya que el ácido destruye estas conchas.

El futuro

Si bien el Tratado Antártico prohíbe la extracción de minerales comerciales en el continente, esta disposición está sujeta a cambios y no detiene a los países que no han firmado el tratado, advierte el estudio. Ducklow ve esto como un gran desafío a largo plazo.

"Con el creciente impacto del cambio climático y la necesidad de combustibles fósiles y recursos minerales, me parece inevitable que las fuerzas políticas y económicas lleven a las personas a considerar la explotación de la Antártida", dijo Ducklow.

El tratado tampoco impide la exploración en alta mar, que se está volviendo más factible a medida que la tecnología avanza y la demanda de petróleo y otros recursos crece.

Áreas como los valles secos de McMurdo son algunos de los entornos más extremos del mundo, con condiciones similares a las de Marte creadas por el frío y la falta de humedad. Aquí una huella puede durar siglos, debido a la falta de perturbación.

El calentamiento ha cambiado la composición de los organismos únicos que pueden existir aquí, en los límites de la vida. El coautor Wall dijo que es vital preservar este laboratorio continental, que tiene tantas características que no existen en ninguna otra parte.

"Nuestro objetivo principal es cómo conservar la Antártida como un continente único, y esperamos que los responsables de la formulación de políticas aborden las preocupaciones que planteamos", dijo.

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