La Antártida Está Ganando Hielo, ¿Entonces Por Qué La Tierra Aún Se Está Calentando?

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La investigación de la nasa muestra que la capa de hielo antártico está ganando hielo, pero eso no significa que el cambio climático esté terminando o que no esté afectando a la región. La investigación también ha sido controvertida dentro de la comunidad científica, ya que los datos no lo hacen.

Esta historia fue actualizada a las 8:26 p.m. ET

La NASA publicó recientemente un estudio que sugiere que la capa de hielo antártico está ganando más hielo de lo que está perdiendo, un hallazgo que, a primera vista, parece contradecir la idea del calentamiento global. Entonces, ¿cómo puede la Antártida ganar masa de hielo en un mundo en el que las capas de hielo se colapsan y se pronostica que la fusión aumentará el nivel del mar en todo el mundo?

Resulta que los dos fenómenos, una capa de hielo en crecimiento y la fusión relacionada con el calentamiento, no se excluyen mutuamente. Además, el estudio de la NASA, que se publicó el 30 de octubre en el Journal of Glaciology, no refuta el calentamiento global.

Más bien, los investigadores descubrieron que la acumulación de nieve está agregando más hielo a la Antártida Oriental (la enorme porción del continente al este de las Montañas Transantárticas) y la región interior de la Antártida Occidental que la que se está perdiendo a medida que los glaciares a través de la Antártida disminuyen. Más acumulación de nieve es, contraintuitivamente, un signo de calentamiento global; más precipitación ocurre cuando hay más humedad en el aire, y más humedad en el aire es producto de temperaturas más altas, dijo Elizabeth Thomas, glacióloga del British Antarctic Survey. [Infografía: Su guía a la Antártida]

Elevación del hielo

El mapa muestra características y hechos notables sobre la Antártida.

El mapa muestra características y hechos notables sobre la Antártida.

Crédito: por Karl Tate, artista de infografías.

Los investigadores de la NASA hicieron su observación sobre el estado actual de la capa de hielo antártico, que cubre un área aproximadamente del tamaño de los Estados Unidos y México combinados, tomando mediciones de altitud utilizando los datos recopilados por los satélites europeos de teledetección (ERS) entre 1992 y 2001 y utilizando el satélite de elevación de hielo, nubes y tierra (ICESat) entre 2003 y 2008.

Los satélites ERS estaban equipados con altímetros de radar, mientras que el ICESat tenía un altímetro láser. Un altímetro mide la elevación disparando un haz de ondas de radio (radar) o un haz de luz (láser) a la superficie del hielo. El altímetro registra el tiempo que tarda las ondas en rebotar en la superficie y volver al satélite. Cuanto mayor sea la elevación, más rápido será el tiempo de retorno y viceversa. [Ver fotos impresionantes de hielo antártico]

Luego, los investigadores trazaron un mapa de cómo la elevación del hielo había cambiado con el tiempo. Encontraron que, aunque ciertas áreas de la Antártida, como la Península Antártica y las partes costeras del oeste de la Antártida, están perdiendo más hielo del que ganan, en general, el hielo del continente está creciendo.

Específicamente, entre 1992 y 2001, la acumulación de nieve agregó aproximadamente 121 gigatoneladas de hielo por año, en promedio, donde 1 gigatón equivale a aproximadamente 1 billón de toneladas de EE. UU. Ese número se redujo a 82 gigatones por año entre 2003 y 2008.

Controversia sobre el estudio.

Sin embargo, aunque los hallazgos no niegan el cambio climático o sugieren que el calentamiento se está desacelerando, se han encontrado con un rechazo de la comunidad científica.

Por ejemplo, el estudio no incluye datos actuales, lo que lleva a algunos científicos a cuestionar si los resultados son significativos.

Los datos más recientes del estudio fueron de 2008, señaló Michael Mann, un científico del clima en la Universidad Estatal de Pennsylvania. Muchos de los estudios recientes que demuestran el rango de pérdida de hielo toman en cuenta datos más recientes, dijo Mann a WordsSideKick.com. El estudio "está haciendo una declaración acerca de cómo están las cosas hoy en día [utilizando] un conjunto de datos que está desactualizado en siete años", dijo. "Si usaran datos actualizados, encontrarían una mayor tasa de pérdida", anotó Mann.

Usando un conjunto de datos de la Antártida de RADARSAT, se puede ver una estación rusa abandonada en la parte superior del lago Vostok congelado. Está en la sección izquierda del lago en esta imagen.

Usando un conjunto de datos de la Antártida de RADARSAT, se puede ver una estación rusa abandonada en la parte superior del lago Vostok congelado. Está en la sección izquierda del lago en esta imagen.

Crédito: NASA

Mann también mencionó que conoce a varios expertos en hielo que se muestran un tanto escépticos con respecto a las mediciones de elevación en ciertas regiones, como la región que rodea el lago Vostok. Las regiones cercanas a grandes cuerpos de agua tienen elevaciones muy variables debido a la presencia de agua líquida, y no está claro si el estudio de la NASA dio cuenta de esto. [Ver fotos de un lago subglacial en la Antártida]

Los resultados también contradicen un hallazgo detallado el año pasado en la revista Earth and Planetary Science Letters, en la que Christoper Harig, geocientífico de la Universidad de Princeton, y sus colegas encontraron una pérdida neta de hielo en la Antártida. Se basaron en las medidas GRACE para su estudio.

Jay Zwally, un glaciólogo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y sus colegas dijeron en su artículo del Journal of Glaciology que los nuevos resultados son más precisos que los del estudio satelital de Percepción de Gravedad y Clima de Harig (GRACE) porque están basados más sobre las mediciones de ICESat, que según Zwally, son mejores para ajustar el ascenso y la caída de la tierra que ocurre cuando se le retira o se le agrega hielo, respectivamente, un fenómeno llamado ajuste isostático glacial (GIA). Cuando el hielo se derrite, la tierra debajo de él rebota ligeramente a medida que se elimina el peso. Es crítico tener en cuenta ese rebote cuando se mide la elevación, dicen los científicos.

"Este documento, que usa altimetría láser, afirma que la discrepancia entre nuestros resultados se debe a que las correcciones recientes del modelo GIA son incorrectas, y que GRACE es más sensible al error", escribió Harig en un correo electrónico al Washington Post, según este informe de WaPo.. "Si agregamos de nuevo las correcciones de GIA y comparamos nuestros resultados, entonces sus estimaciones deberían coincidir con las nuestras porque medimos la masa directamente. En cambio, aún están muy lejos".

Sin embargo, Mann dijo que, aunque el consenso entre los científicos del clima es que la Antártida está perdiendo más hielo del que gana, el nuevo estudio de la NASA todavía demuestra buena ciencia.

"Esta es la forma en que funciona la ciencia; la comunidad científica está haciendo todo lo posible para entender y conciliar [los datos del estudio de la NASA]", dijo. Incluso si los resultados no pueden verificarse, dijo Mann, la investigación se llevó a cabo de buena fe y no debería descartarse por no ser importante para la mayor parte del trabajo.

¿Se está calentando la Antártida?

Una porción de la capa de hielo de la Antártida oriental, llamada Wilkes Land, desemboca en el océano.

Una porción de la capa de hielo de la Antártida oriental, llamada Wilkes Land, desemboca en el océano.

Crédito: Michael Hambrey (glaciers-online.net)

Entonces, ¿qué está pasando realmente en la Antártida? La Antártida no se está calentando tan rápido como el Ártico, dijo Zwally, quien dirigió el estudio de la NASA. "Es más como el cambio global [las tasas]", dijo Zwally. En otras palabras, la región antártica está experimentando un aumento de la temperatura regional que coincide con el aumento de la temperatura que se observa en promedio en todo el mundo, en lugar del aumento de la temperatura mucho mayor en las regiones árticas señalada por la NOAA. Los científicos creen que la región antártica está experimentando un aumento de la temperatura más lento que el Ártico, porque el agujero de ozono sobre la Antártida ha creado tendencias climáticas, específicamente en el este de la Antártida, que lo han frenado.

"La Antártida oriental no se está calentando tan rápido como la Antártida occidental; esa es la parte de la Antártida que es la más susceptible a la pérdida de hielo", dijo Mann. En 2007, los investigadores informaron en la revista Geophysical Research Letters que habían encontrado un vínculo entre este fenómeno y el agujero de ozono sobre la Antártida. El agotamiento del ozono en la atmósfera superior cambia la dinámica del viento allí, dijo Mann. Ese cambio provoca un fortalecimiento de la corriente en chorro y los vientos polares, pero también atrapa el aire frío en las regiones alrededor de la Antártida Oriental, creando un efecto de enfriamiento.

Una imagen del agujero de ozono sobre la Antártida a principios de octubre de 2015.

Una imagen del agujero de ozono sobre la Antártida a principios de octubre de 2015.

Crédito: DLR (Centro Aeroespacial Alemán)

A medida que el agujero de ozono se ha reducido, este efecto de enfriamiento ha desaparecido en su mayoría, dijo Mann, lo que significa que incluso la Antártida oriental tendrá tasas de calentamiento comparables a las del calentamiento global pronto.

Zwally también señaló que si el calentamiento continuara a las tasas actuales, las ganancias de hielo que el estudio de la NASA encontró no continuarán. En otras palabras, la fusión aumentaría lo suficiente para compensar las grandes cantidades de nieve que se acumulan en la superficie.

Tendencias en el tiempo

Otra investigación ha comenzado a examinar los registros más antiguos del clima de la Antártida, con el fin de colocar los datos actuales en el contexto histórico. Hacerlo puede ayudar a los científicos a comprender mejor cómo las observaciones actuales encajan en la historia más amplia del clima de la Antártida. En un estudio separado, publicado el 4 de noviembre en la revista Geophysical Research Letters, los investigadores estudiaron el clima de la Antártida Occidental durante los últimos tres siglos examinando los registros del núcleo de hielo. Los investigadores encontraron que la acumulación de nieve en el siglo XX había sido significativamente más alta que en los dos siglos anteriores analizados en el estudio.

"Parece que [esta tendencia] está relacionada con el hecho de que haya más tormentas [en la Antártida Occidental]", dijo Thomas, del British Antarctic Survey. "El hecho de que [la Antártida occidental) esté recibiendo más nieve no significa que [la capa de hielo] se esté haciendo más gruesa".

Explicó que tanto la mayor acumulación de nieve como el adelgazamiento de las capas de hielo son el resultado del mismo fenómeno del calentamiento regional. La cantidad de precipitación está vinculada a la cantidad de hielo marino en la región. "Cuando tuvimos mucho hielo marino, no tenemos tanta humedad", dijo.

Avanzando

Está claro que estudiar el cambio climático es una tarea complicada, pero cualquier científico del clima enfatizará la importancia de comprender lo que está sucediendo en la Antártida. "En términos de clima, [el proceso] es enormemente complejo, y [hay] muchas cosas en marcha", dijo Thomas. Se requerirá mucha investigación para comprender mejor lo que sucede allí porque los registros de la región se remontan a décadas.

Además, las investigaciones futuras deberían investigar los cambios más pequeños que ocurren en la Antártida que contribuyen al cambio climático regional, dicen los científicos.

Nota del editor: Esta historia se actualizó para mostrar que el estudio de la NASA utilizó datos satelitales ERS, no datos satelitales GRACE, entre 1992 y 2001. GRACE no se lanzó hasta 2002.

Sigue a Elizabeth Newbern @liznewbern. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: MEGACATASTROFES 2 -EL DESHIELO,DOCUMENTALES,DOCUMENTAL CANAL HISTORIA.




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