Las Ballenas Asesinas Antárticas Tratan La Piel Con Unas Vacaciones Tropicales

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Se ha observado por primera vez que las ballenas asesinas se mueven rápidamente a las cálidas aguas subtropicales de uruguay y brasil, realizando un viaje de ida y vuelta de casi 9,400 km (5075 millas náuticas) en solo 42 días, según los científicos.

Según han encontrado los investigadores, en poco más de un mes, las ballenas asesinas de la Antártida viajan desde su fría residencia a las cálidas aguas de la costa de América del Sur y de regreso. Las ballenas pasan sus "vacaciones tropicales" dejando que su piel se desprenda, reemplazando a las viejas con nuevas.

"Nos sorprendió que emprendieran esta rápida migración a las cálidas aguas tropicales", dijo a WordsSideKick.com el investigador del estudio John Durban, de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. "Es como nadar de Nueva York a Londres y volver en un mes".

Esta migración acelerada parece ser una adaptación a las aguas frías de la Antártida, que tienen suficiente alimento para las ballenas pero que pueden despojar rápidamente el calor de su piel y evitar que las ballenas se regeneren y derramen sus capas externas. Esta es la primera migración de ballenas asesinas que los investigadores han observado.

"El área de la Antártida es un lugar difícil para vivir, y tienen que salir de la Antártida para regenerar la piel", dijo Durban. "Sospechamos que es algo que todos tienen que hacer. Incluso pueden tener que hacerlo una vez al año". [Galería de imágenes: La vida en el Polo Sur]

Vacaciones tropicales

Las ballenas asesinas en las aguas heladas del Polo Sur se llaman "tipo B" y tienen una coloración gris además de manchas blancas y negras en su piel. Sus áreas blancas a menudo se tiñen de amarillo de una especie de algas que crece en su piel en las frígidas aguas de la Antártida.

Los investigadores inicialmente etiquetaron 12 ballenas asesinas antárticas con dispositivos GPS. Alrededor de la mitad perdió sus marcas en las primeras tres semanas, pero el resto viajó hacia el norte hasta el Océano Atlántico desde Sudamérica. Se movieron de las aguas con un promedio de menos 28.6 grados Fahrenheit (menos 1.9 grados Celsius) a las de 75.6 grados F (24.2 grados C).

Debido a las condiciones frías de la Antártida, los investigadores tuvieron una temporada de campo limitada en la que pueden marcar a las ballenas. Las etiquetas pudieron seguir a las ballenas desde el 4 de febrero hasta el 20 de abril antes de que dejaran de funcionar. Durante ese período, varios grupos de ballenas partieron hacia su destino de aguas cálidas en diferentes momentos. Duran dijo que las ballenas probablemente hagan este viaje cuando sea necesario, en lugar de en una época distinta del año.

Mapa que muestra la migración completa de ida y vuelta de una ballena asesina de tipo B entre la Antártida y los subtrópicos; Más de 5,000 millas, tomando solo 42 días para completar.

Mapa que muestra la migración completa de ida y vuelta de una ballena asesina de tipo B entre la Antártida y los subtrópicos; Más de 5,000 millas, tomando solo 42 días para completar.

Crédito: JW Durban & RL Pitman, Biology Letters, 2011

Cada una de las ballenas etiquetadas, si se les daba suficiente tiempo de rastreo, eventualmente se dirigían al norte hacia el Océano Atlántico. Viajaron lo suficiente para llegar a las aguas tropicales de América del Sur, donde disminuyeron su ritmo ligeramente, aún en dirección al norte. Finalmente se volvieron hacia el Polo Sur. Sus vacaciones de ida y vuelta cubrieron más de 5,000 millas marítimas (9,000 kilómetros) en aproximadamente 40 días.

Derramando pieles

Los investigadores notaron que el tinte amarillo de las ballenas asesinas parecía ir y venir, a menudo grupos de ballenas de toda la familia serían perfectamente blancos, pero otros se teñirían de amarillo como los dientes de un fumador de cigarrillos. Durban sugiere que estas ballenas pueden viajar al norte a aguas más cálidas en grupos para deshacerse de sus pieles amarillas sin congelarse, volviendo a las aguas antárticas con un blanco inmaculado, solo para recoger más algas y volverse amarillas nuevamente.

Foto de la misma ballena fotografiada alrededor de la Península Antártica cuando está en

Foto de la misma ballena fotografiada alrededor de la Península Antártica cuando está en estado "amarillo" con cobertura de diatomeas pesadas y también en estado "limpio". El documento plantea la hipótesis de que puede haber regresado recientemente de una "migración de mantenimiento".

Crédito: John Durban, NOAA

Otros animales marinos antárticos son lo suficientemente grandes para mantenerse calientes en las frías aguas antárticas (como las ballenas azules) o pueden moverse a aguas más cálidas (como las ballenas beluga, que nadan en los estuarios para arrojar su piel). Otros animales, como las focas, pueden salir del agua para arrojar sus pieles.

Muchos otros animales antárticos marinos hacen una caminata tropical, pero sus intenciones principales parecen ser alimentar o dar a luz a sus crías. Tal vez estos otros animales marinos utilizan este tiempo para deshacerse de su piel, por lo que no hacen un viaje por separado, dijo Durban.

El estudio fue publicado hoy (25 de octubre) en la revista Biology Letters.

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