Los Animales Se Encogen Cuando La Tierra Se Calienta

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Todo tipo de organismos pueden reducirse debido al cambio climático, escriben científicos, quienes temen que esto pueda significar extinciones y problemas con los suministros de alimentos.

A medida que las temperaturas globales aumentan en este siglo, resultado del cambio climático causado por el hombre, muchos seres vivos se reducirán, gracias a una serie de cambios en el medio ambiente, así como a los efectos directos del calentamiento, escriben dos investigadores.

Si todo se contrajera al mismo ritmo, esto no sería un problema. Las plantas más pequeñas alimentarían peces más pequeños que alimentarían tiburones más pequeños, por ejemplo. Sin embargo, parece que no todos los organismos reaccionan al mismo ritmo, por lo que es probable que los cambios hagan que los ecosistemas se vuelvan locos, lo que pone a algunas especies en peligro de extinción, según Jennifer Sheridan y David Bickford, de la Universidad Nacional de Singapur.

Esto no es un fenómeno nuevo; de acuerdo con la evidencia fósil, durante períodos pasados ​​de calentamiento global natural, escarabajos, abejas, arañas, algas llamadas diatomeas, gofres de bolsillo y ratas de bosque se han reducido. Por ejemplo, las madrigueras excavadas por invertebrados, incluidos los escarabajos, las abejas y las arañas, durante un período cálido hace unos 56 millones de años, muestran que las criaturas se redujeron entre un 50 y un 75 por ciento, escriben los investigadores en un estudio publicado el 16 de octubre en el número del revista Nature Climate Change.

Se espera que alguna contracción moderna ocurra indirectamente. Por ejemplo, un aumento de la acidez en el océano, causado por el aumento de dióxido de carbono en la atmósfera, interfiere con la capacidad de algunos organismos para construir sus capas de carbonato de calcio o esqueletos (como corales, vieiras y ostras). La acidificación también disminuye las tasas de crecimiento entre el fitoplancton, las pequeñas plantas que flotan en el océano, y esto tiene implicaciones para las cadenas alimenticias que dependen de ellas. [Creaciones coloridas: Galería de coral increíble]

Se esperaba que las plantas prosperaran con el exceso de dióxido de carbono que los humanos han expulsado a la atmósfera, porque lo utilizan para crear azúcares mediante la fotosíntesis. Sin embargo, las cosas no se han desarrollado de esta manera en el último siglo. El crecimiento de las plantas depende en gran medida del agua, y si bien los modelos climáticos predicen que algunas áreas se volverán más húmedas y otras más secas en las próximas décadas, se espera que muchos lugares experimenten una mayor variabilidad en las precipitaciones. Esto significa períodos secos más largos incluso en regiones más húmedas, lo que en última instancia reducirá el crecimiento, según los autores.

Los animales de sangre fría, la mayoría de los animales en la Tierra, se ven directamente afectados por los cambios en la temperatura, que aumentan sus tasas metabólicas. Esto significa que necesitan más alimentos para mantener el tamaño de su cuerpo, o reducir su tamaño. La temperatura también afecta a las criaturas de sangre fría al aumentar sus tasas de desarrollo, por lo que los animales alcanzan la madurez en tamaños más pequeños. Otra investigación ha explorado cómo se desarrolla esto en los copépodos, pequeños crustáceos que juegan un papel importante en las cadenas alimentarias marinas.

Se establece que entre los animales de sangre caliente, un clima más frío significa un tamaño corporal más grande, porque los animales más grandes pueden conservar mejor el calor de su cuerpo, y existe evidencia de que el tamaño disminuye en las regiones más cálidas. Para los seres humanos, los cambios en el tamaño del organismo podrían tener un efecto directo en nuestro suministro de alimentos, por ejemplo, a través de cultivos y pesquerías.

Hay excepciones: se espera que el cambio climático aumente la temporada de crecimiento y alimentación en lugares de latitudes altas y, por lo tanto, permita que los organismos crezcan. (Una excepción a la excepción: los osos polares se están reduciendo junto con el hielo marino del Ártico en el que viven.) Además, los animales con dietas amplias pueden compensar las comidas reducidas cambiando sus dietas.

"Es probable que el calentamiento global continuo favorezca a los individuos más pequeños, y predecimos que el tamaño del organismo continuará disminuyendo a lo largo del siglo", escriben Sheridan y Bickford.

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