Ballena Antigua Derribada Por Tiburón, Revelan Marcas De Dientes

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Se descubrió un antiguo fósil de una ballena temprana cuando un cantero observador notó su patrón de cráneo en una piedra caliza que se cortaba para usarla como fachada decorativa. La ballena es una nueva especie que parece abarcar la transición de vivir en tierra a t

Los agudos ojos de un cantero italiano fueron los primeros en espiar a una nueva especie de ballena antigua 40 millones de años después de su primer encierro en piedra.

El fósil, de una nueva especie de ballena antigua llamada Aegyptocetus tarfa, Fue encontrado en un bloque de piedra caliza que se dirigía a decorar un edificio italiano. El cantero se dio cuenta después de cortar el bloque de piedra que estaba mirando la sección transversal de un cráneo fosilizado, y se contactó con Giovanni Bianucci, un investigador de la Universidad de Pisa, para ayudar a identificarlo.

La ballena pertenece a un grupo de ballenas ancestrales a todas las ballenas modernas de hoy en día, incluidas las ballenas dentadas, como el delfín, y las ballenas barbadas, como la ballena azul.

Los restos también muestran las cicatrices de un ataque de tiburón, que puede haber llevado a la muerte de la bestia.

Cráneo de piedra

Arriba: las seis placas de piedra caliza que contienen el esqueleto Aegyptocetus tarfa antes de la preparación. Las placas tienen letras

Arriba: las seis placas de piedra caliza que contienen el esqueleto Aegyptocetus tarfa antes de la preparación. Las placas tienen las letras "a" a "f" de arriba a abajo. Parte inferior: el esquema muestra el cráneo, como se conserva, en relación con la ropa de cama y con respecto a las superficies de la placa.

Crédito: G. Bianucci y P. D. Gingerich.

Después del descubrimiento del cantero en 2003, las seis placas de mármol que contenían los restos de ballenas se exhibieron en el Museo de Historia Natural de la Universidad de Pisa, en Italia. Más tarde, Bianucci decidió reconstruir el esqueleto de las losas. Debido a que sabían el grosor de los cortes, fueron capaces de averiguar cómo era el esqueleto antes de que fuera cortado. [Ver imágenes de la ballena removida de la piedra caliza]

El bloque de piedra caliza que contiene el cráneo de la ballena y el torso superior provino de una cantera en Egipto. Dado que los huesos fosilizados y la piedra caliza tienen aproximadamente la misma dureza, se desgastan al mismo ritmo. Eso hace que el hallazgo sea raro, ya que los fósiles se descubren a medida que la piedra que los rodea se erosiona, lo que permite que el hueso fosilizado sobresalga de la roca. En piedra caliza, el hueso fosilizado se usa al mismo tiempo que la roca.

El hallazgo es un "fósil interesante y una historia de descubrimiento aún más interesante", dijo J.G.M. "Hans" Thewissen, un investigador que no participó en el estudio de Northeast Ohio Medical University. "Como fósil, agrega comprensión a la diversidad de ballenas del Eoceno [el período de hace unos 55 millones a 35 millones de años], esta es una nueva especie y es un fósil muy bonito".

Sentidos cambiantes

Bianucci le contó a Philip Gingerich, investigador de la Universidad de Michigan, sobre el hallazgo. Gingerich, un experto en ballenas antiguas, le dijo a WordsSideKick.com que la ballena habría sido de aproximadamente 9 pies a 10 pies de largo (unos 3 metros) y pesaba alrededor de 650 libras (295 kilogramos).

Una de las seis placas de piedra caliza que contenían el esqueleto de la ballena del cient antes de cada sección se retiró y reconstruyó en un fósil tridimensional. Una sección transversal del cráneo es visible.

Una de las seis placas de piedra caliza que contenían el esqueleto de la ballena del cient antes de cada sección se retiró y reconstruyó en un fósil tridimensional. Una sección transversal del cráneo es visible.

Crédito: G. Bianucci.

Desde el cráneo fosilizado, los investigadores pudieron observar de cerca cómo la ballena interactuaba con su entorno. Los tímpanos estaban endurecidos, una característica de las ballenas modernas que les permite escuchar el océano a su alrededor. Sin embargo, las ballenas no tenían la capacidad de emitir los sonidos que hacen las ballenas actuales, ya que el antiguo cráneo de ballena no mostraba evidencia de estructuras modernas para hacer sonidos. Las estructuras de la nariz de la ballena sugerían que cuando estaba viva, tenía un sentido del olfato, una sensación que se perdía principalmente en las ballenas modernas.

"Esta es la primera vez que vemos una sección muy buena que muestra que el animal aún tiene la capacidad de oler", dijo Gingerich. "Una cosa interesante fue ver cuán bien desarrollado estaba el sentido del olfato en las ballenas, ya que ya casi no existe en las ballenas modernas".

Ataque antiguo

Ensamblaje del antiguo esqueleto de ballena, que muestra la posición de grandes marcas de dientes en las costillas (línea roja punteada) que indican un ataque de un gran tiburón.

Ensamblaje del antiguo esqueleto de ballena, que muestra la posición de grandes marcas de dientes en las costillas (línea roja punteada) que indican un ataque de un gran tiburón.

Crédito: G. Bianucci.

La ballena probablemente se encontró con su desaparición en la boca de un antiguo tiburón. Las marcas de dientes en su caja torácica indican que podría haber sido atacado desde su flanco derecho, similar a cómo los tiburones modernos atacan a sus presas. Los investigadores incluso pudieron ver las estrías que dejaron los dientes en los huesos de las costillas.

"Creemos que el tiburón atacó desde el flanco por detrás, lo que se sabe es cómo los tiburones atacan cosas más grandes hoy", dijo Gingerich. "No sabemos si fue así como murió la ballena, pero es bastante probable".

Después del ataque vicioso, el cadáver de la ballena quedó en el fondo del océano durante bastante tiempo (probablemente meses o años) antes de que fuera fosilizado; el cadáver atrajo percebes, que dejaron hoyos en un solo lado de su cuerpo. Faltan las patas y la mitad inferior de la ballena, lo que significa que podrían haber sido arrancadas durante el ataque original, o eliminadas y extraídas del cuerpo en una fecha posterior.

El artículo fue publicado el lunes (7 de noviembre) en el Journal of Vertebrate Paleontology.

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