El Antiguo Infanticidio Romano No Escatimó El Sexo, Sugiere El Adn

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Los antiguos romanos preferían a los niños, pero al parecer no mataban a las bebés más a menudo que los bebés.

Una nueva mirada a un alijo de huesos de bebé descubiertos en Gran Bretaña está alterando los supuestos sobre por qué los antiguos romanos cometieron el infanticidio.

Los bebés aparentemente no fueron asesinados más a menudo que los bebés varones, informan los investigadores en un próximo número del Journal of Archaeological Science.

"Muy a menudo, las sociedades han preferido la descendencia masculina, por lo que cuando practican el infanticidio, tienden a ser los bebés varones los que se quedan y las bebés mujeres que mueren", dijo el investigador del estudio Simon Mays, un biólogo esquelético de English Heritage, un Organización no gubernamental que protege los sitios históricos.

Aunque los antiguos romanos realmente preferían a los niños, no hay pruebas de que hayan ido tan lejos como del infanticidio para sesgar la proporción de sexos, dijo Mays a WordsSideKick.com. [La ciencia de la muerte: 10 cuentos de la cripta]

Pequeños esqueletos

Mays y sus colegas utilizaron una técnica llamada análisis de ADN antiguo para estudiar los huesos de bebés encontrados en un sitio llamado Yewden Villa, cerca de Hambleden, en Inglaterra. Aunque el sitio fue excavado por primera vez en 1912, y se descubrió que contenía restos de bebés que datan de unos 1,800 años, desde entonces se pensó que los huesos de los bebés se habían perdido, dijo Mays.

El esqueleto de un infante encontrado en el sitio de Hambleden. Un análisis de los restos de 35 bebés reveló que probablemente fueron asesinados al nacer.

El esqueleto de un infante encontrado en el sitio de Hambleden. Un análisis de los restos de 35 bebés reveló que probablemente fueron asesinados al nacer.

Crédito: Patrimonio Inglés

Pero recientemente, casi un siglo después de la excavación inicial, la arqueóloga Jill Eyers, directora de Chiltern Archaeology en Inglaterra, encontró los huesos escondidos en pequeñas cajas en el archivo del sitio.

En 2011, Mays y Eyers publicaron un estudio de los huesos que sugería que los bebés eran víctimas de infanticidio, basándose en el hecho de que las mediciones de los huesos largos de los brazos y las piernas sugerían que todos los bebés murieron a la misma edad, justo en el fecha de nacimiento.

Si las muertes hubieran sido naturales, dijo Mays, esperarías ver algunos bebés prematuros, algunos que murieron en el momento del nacimiento y otros que murieron en las semanas posteriores al nacimiento.

Debido a la gran cantidad de esqueletos, los investigadores especularon que el sitio contenía un burdel y que los bebés eran de prostitutas. Pero esa idea siempre fue "una posibilidad remota", dijo Mays.

En el nuevo estudio, los investigadores ahondaron en por qué mataron a estos bebés. Los antiguos textos romanos se refieren al infanticidio como una práctica aceptada, y la única forma en que las personas pueden controlar el tamaño de sus familias en un momento anterior a la anticoncepción confiable. (De hecho, el mito de la fundación de Roma involucra a los gemelos, Rómulo y Remo, quienes son dejados morir por su madre, pero son salvados por animales salvajes).

Sin embargo, los textos se refieren al infanticidio en Roma, que tenía una cultura diferente a la de sus territorios remotos, como los de Gran Bretaña, dijo Mays.

Y aunque la preferencia romana por los niños sugiere que los romanos practicaban el infanticidio selectivo por sexo, dijo Mays, solo hay un documento que respalda esa suposición: una carta de un soldado romano estacionado en Inglaterra para su esposa embarazada, diciéndole que no se moleste. Manteniendo al bebé si es una niña cuando nace.

Pruebas de ADN

Es imposible distinguir el sexo de un bebé mirando la forma de los huesos. Las diferencias sexuales solo emergen después de la pubertad, dijo Mays. Así que los investigadores recurrieron a una herramienta más nueva: el análisis de ADN antiguo. Probaron 33 de los 35 restos más completos, pero debido a que el ADN no se conserva bien en los huesos viejos, los investigadores pudieron descubrir secuencias solo para 12 de los 33.

De ellos, siete eran mujeres y cinco hombres, una proporción de sexo relativamente uniforme, dijo Mays.

Lo que es más, ninguno de los bebés compartió una madre, un golpe contra la hipótesis del burdel. Si los bebés fueran hijos de prostitutas, dijo Mays, es probable que las mujeres hayan estado embarazadas una y otra vez.

Los 12 bebés estudiados en el nuevo documento elevan el número total de bebés romanos que se cree que fueron víctimas de infanticidio que se sometieron a pruebas de ADN a 25. En general, no hay pruebas de que las niñas hayan sido asesinadas con mayor frecuencia.

"Parece que no estaban usando infanticidio para manipular la proporción de sexos", dijo Mays.

"Ahora que podemos usar el ADN para determinar si los bebés eran hombres o mujeres, estamos empezando a revisar las suposiciones comunes sobre el infanticidio en el mundo romano", dijo Kristina Killgrove, bioarqueóloga de la Universidad de West Florida. No participa en la investigación.

Tan horrible como la muerte de los recién nacidos parece a la gente moderna, en la antigua Roma, los bebés no eran considerados completamente humanos al nacer, dijo Mays. En cambio, ganaron a la humanidad con el tiempo, primero con su nombre unos días después del nacimiento, y luego cuando se cortaron los dientes y pudieron comer alimentos sólidos.

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