Antigua Selva Tropical Revelada En Una Mina De Carbón

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Una capilla sixtina natural no muestra pinturas religiosas sino imágenes de troncos de árboles en expansión y hojas caídas.

Los científicos que exploran una mina han descubierto una capilla Sixtina natural que muestra pinturas no religiosas, pero imágenes increíblemente bien conservadas de troncos de árboles en expansión y hojas caídas que una vez dieron vida a una antigua selva tropical.

Repleta de una mezcla diversa de plantas extintas, el bosque fosilizado de 300 millones de años revela pistas sobre la ecología de las primeras selvas tropicales de la Tierra. El descubrimiento y los detalles del bosque se publican en la edición de mayo de la revista Geology.

"Estamos observando una instancia en el tiempo en un área grande. Es, literalmente, una instantánea en el tiempo de un área de varias millas cuadradas", dijo el miembro del equipo de estudio Scott Elrick del Encuesta Geológica Estatal de Illinois (ISGS).

Encontrar el bosque

Durante millones de años a medida que los sedimentos y el material vegetal se acumulan capa por capa, las bandas resultantes se convierten en indicadores de tiempo con la capa más nueva y más joven en la parte superior y la capa más antigua en la parte inferior. Por lo general, los geólogos retiran una porción vertical de material rocoso para observar los fósiles que abarcan varios períodos de tiempo.

Una mina de carbón ofrece una visión única del pasado. En lugar de una secuencia de tiempo, iluminada en la capa sobre capa de sedimentos, el techo de una mina subterránea revela un área grande dentro de una de esas capas de sedimento, o períodos de tiempo.

Los mineros en Illinois están acostumbrados a ver unos cuantos fósiles de plantas esparcidos por el techo de una mina, pero a medida que se adentran en este, la densidad y el área cubierta por tales fósiles los consideraron fenomenales, dijo Elrick.

Fue entonces cuando llamaron al paleobotánico Howard Falcon-Lang de la Universidad de Bristol en el Reino Unido ya William DiMichele, curador de plantas fósiles en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural.

"Fue una experiencia increíble. Condujimos por la mina en un vehículo blindado, hasta que estuvimos a cien metros bajo la superficie", dijo Falcon-Lang. "El bosque fósil estaba enraizado en la parte superior de la veta del carbón, por lo que donde se había extraído el carbón, el bosque fosilizado era visible en el techo de la mina".

Instantánea del bosque

Esto es lo que los mineros y otros científicos vieron bajo tierra: los pasillos relativamente estrechos serpentean a través de la "cueva", marcados con robustos pilares de 100 pies de ancho para garantizar que el techo no se derrumbe.

"Es como en un extraño templo romano con toneladas de pilares corintios que miden 100 pies de ancho y solo seis pies de altura", dijo Elrick a LiveScience. "Mientras caminas por estos pasillos, ves estos pilares de carbón a cada lado tuyo, encima de ti, imagina que el lienzo de un artista está pintado de un gris plano y que es como se ve el esquisto gris sobre el carbón".

El más grande jamás encontrado, el bosque fósil cubre un área de aproximadamente 4 millas cuadradas. Se cree que este antiguo conjunto de flora es una de las primeras selvas tropicales de la Tierra, que surgió durante el período Carbonífero Superior, o Pennsylvania, que se extendió desde hace aproximadamente 310 millones a 290 millones de años.

Una reconstrucción del antiguo bosque mostró que, al igual que las selvas tropicales de hoy, tenía una estructura en capas con una mezcla de plantas ahora extintas: abundaban musgos de club de más de 130 pies de altura, que se alzan sobre un sub-dosel de helechos arborescentes y una variedad de arbustos y colas de caballo del tamaño de un árbol que parecían espárragos gigantes.

Congelación de flash

Los científicos creen que un gran terremoto hace unos 300 millones de años causó que la región cayera por debajo del nivel del mar donde estaba enterrada en el lodo. Estiman que en un período de meses el bosque fue enterrado, preservándolo "para siempre".

"Algunos de estos tocones de árboles han sido cubiertos geológicamente en un instante", dijo Elrick.

Debido a que la distribución espacial del bosque se ha mantenido, los científicos pueden aprender sobre comunidades de plantas completas, no solo plantas individuales.

"Este descubrimiento espectacular nos permite rastrear cómo la composición de la especie del bosque cambió a lo largo del paisaje y cómo la composición de la especie se ve afectada por diferencias sutiles en el entorno local", dijo Falcon-Lang.

El bosque fósil se extiende a lo largo del techo de dos minas adyacentes, la mina Riola y la mina Vermillion Grove, que están ubicadas en el condado Vermilion, al sur de Danville, Illinois.

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