Los Antiguos Dientes De Canguro Revelan El Pasado Tropical De Australia

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Los antiguos marsupiales en queensland, australia, comían plantas y arbustos en un ambiente templado y tropical, según un estudio de dientes fosilizados.

Los dientes fosilizados de los antiguos marsupiales que vagaban por el noreste de Australia hace aproximadamente 2,5 millones de años sugieren que estos animales se alimentan de plantas de hoja en un entorno mucho más exuberante y tropical de lo que se pensaba, según un nuevo estudio.

Un análisis químico del esmalte dental de marsupiales extintos en Queensland, el segundo estado más grande de Australia, reveló pistas sobre la dieta y los hábitos de estos mamíferos antiguos. Los hallazgos indican que esta región de Australia, que hoy en día se compone principalmente de pastizales áridos, una vez estuvo cubierta de bosques tropicales, dijo Shaena Montanari, bióloga comparativa del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York y autora principal del nuevo estudio..

"Probablemente fue un ambiente más húmedo y húmedo", dijo Montanari a WordsSideKick.com. "Los Marsupiales han existido en Australia durante decenas de millones de años, pero estos fósiles nos ayudan a comprender cómo sus dietas cambiaron con los ambientes". [Marsupial Gallery: A Pouchful of Cute]

Montanari y sus colegas estudiaron los dientes fosilizados de una variedad de marsupiales tempranos, incluyendo dos que están en el mismo género que los canguros y los wallabies actuales. Los fósiles se remontan a la época del Plioceno de principios a mediados, que se extiende desde hace 2,5 millones a 5 millones de años, pero la mayoría de los animales en el estudio se extinguieron hace aproximadamente 50,000 años, dijo Montanari.

"Algunos de ellos se habrían parecido a los canguros modernos, pero eran mucho más grandes", explicó. "Probablemente parecían canguros gigantes con narices más largas. Uno de los animales que miramos, llamado Euryzygoma, se vería bastante diferente del megafauna australiano típico. La gente a veces lo llama un wombat gigante, pero era mucho más grande y se veía muy diferente. "

Todo en los dientes

Para comprender las dietas de estos marsupiales, los investigadores perforaron parte del esmalte de los dientes, lo trituraron en polvo y realizaron pruebas de laboratorio para buscar firmas químicas específicas.

Montanari explica que a medida que un animal crece y sus dientes se forman, los restos químicos de lo que come y bebe se quedan atrapados en el esmalte. Por ejemplo, los científicos pueden examinar el esmalte dental de un animal para determinar las características del agua que se consumía mientras sus dientes crecían.

"En los herbívoros, las firmas de carbono proporcionarán información sobre qué plantas comían; los isótopos de oxígeno indican cómo era el agua: ¿fue una fuente de agua evaporada o fue agua de mar?" Montanari dijo.

Las pruebas de esmalte revelaron que los antiguos marsupiales en Queensland se alimentaban de plantas y arbustos que se encuentran típicamente en áreas más templadas y tropicales. Esto indica que las condiciones ambientales y los patrones de follaje fueron muy diferentes en esta parte de Australia durante la época del Plioceno, dijeron los investigadores.

Los registros dentales marsupiales muestran que estos mamíferos extintos vivían en un ambiente más boscoso, con menos pastizales disponibles para la alimentación, dijo Judd Case, decano de la Facultad de Ciencias, Salud e Ingeniería de la Eastern Washington University en Cheney, Washington. No involucrado con el nuevo estudio.

"Los resultados de este documento han abierto una nueva ventana al pasado que se puede usar para evaluar las otras localidades del Plioceno en Australia, donde también ocurren estos mismos animales", dijo Case a WordsSideKick.com. "Además, su estudio nos proporciona herramientas para interpretar los entornos y la diferenciación de nicho marsupial en estas otras localidades también".

Al estudiar las dietas prehistóricas de estos animales, los investigadores también pueden obtener una imagen más clara de cómo evolucionaron los marsupiales antiguos en Australia y qué causó su extinción.

"Esta es una herramienta química que nos ayuda a comprender mucho más sobre estos fósiles y períodos de tiempo interesantes", dijo Montanari. "En paleontología, tendemos a ver mucho la morfología, pero los estudios químicos de los fósiles pueden informarnos sobre las dietas y los entornos, lo que nos puede ayudar a comprender la extinción y la evolución".

Los resultados detallados del nuevo estudio se publicaron en línea hoy (12 de junio) en la revista PLOS ONE.

Sigue a Denise Chow en Twitter @denisechow. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.com.


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