Antigua Criatura Del Tamaño De Una Jirafa En El Cielo

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Los antiguos reptiles voladores consiguieron sus cuerpos pesados ​​en el aire con una pequeña maniobra de bóveda de palo.

Los pterosaurios del tamaño de una jirafa pueden haber saltado con pértiga con sus brazos para lanzarse, tal como lo hacen los murciélagos vampiros, sugieren ahora los científicos.

Una vez en el aire, estos reptiles gigantes podrían haber volado vastas distancias, incluso cruzando continentes, agregaron.

Los pterosaurios eran reptiles alados prehistóricos que dominaron los cielos durante la era de los dinosaurios y se extinguieron al mismo tiempo que sus hermanos lo hicieron hace 65 millones de años. El pterosaurio más grande llegó a la altura de una jirafa, lo que generó controversia sobre si tales bestias gigantes podrían volar alguna vez.

"La gente había asumido durante muchos años que todos los pterosaurios podían despegar y volar, aunque hubo desacuerdos sobre los detalles específicos", dijo el investigador Mark Witton, paleontólogo de la Universidad de Portsmouth en Inglaterra. "Es solo recientemente que la gente comenzó a afirmar que los pterosaurios gigantes no tenían vuelo".

Las afirmaciones recientes de que los pterosaurios no tenían vuelo se basaban en suposiciones de que habrían despegado como pájaros.

"La mayoría de las aves despegan corriendo para aumentar la velocidad y saltando en el aire antes de batir salvajemente, o, si son lo suficientemente pequeñas, pueden lanzarse al aire desde un punto muerto", dijo Witton a WordsSideKick.com. "Las teorías anteriores sugerían que los pterosaurios gigantes eran demasiado grandes y pesados ​​para realizar cualquiera de estas maniobras y, por lo tanto, habrían permanecido en el suelo".

El colega de Witton, Michael Habib, un biomecánico en la Universidad de Chatham en Pittsburgh, publicó un trabajo el año pasado, sugiriendo que estas criaturas habían usado una maniobra de salto con pértiga. El nuevo estudio incluye modelos que detallan exactamente cómo sucedió esto y cómo se comparó con las aves vivas en la actualidad.

"Estas criaturas no eran pájaros, eran reptiles voladores con una estructura esquelética, proporción del ala y masa muscular claramente diferentes. Habrían logrado volar de una manera completamente diferente a las aves", dijo Witton.

Musculos de vuelo carnosos

Los investigadores sugieren que con sus enormes músculos laterales, los pterosaurios fácilmente podrían haberse lanzado al aire a pesar de su enorme tamaño y peso. Ellos esencialmente habrían saltado sobre sus alas con los músculos de sus piernas y se empujaron desde el suelo usando los poderosos músculos de sus brazos.

Los músculos de vuelo de un pterosaurio solo habrían pesado alrededor de 110 libras (50 kilogramos), representando el 20 por ciento de la masa total del animal. Resultado: Los músculos habrían proporcionado un tremendo poder y elevación, según Witton.

"Al usar sus brazos como los motores principales para lanzar en lugar de sus piernas, usan los músculos de vuelo, los más fuertes en sus cuerpos, para despegar, y eso les da potencial para lanzar mucho más peso al aire", dijo Habib. "Esto puede explicar cómo los pterosaurios se volvieron mucho más grandes que cualquier otro animal volador conocido".

Sus huesos extraordinariamente fuertes también podrían haber ayudado con el salto con pértiga y el vuelo. Por ejemplo, el equipo comparó el hueso más grande en las alas de las aves vivas más grandes, el buitre leonado, el cisne mudo y el albatros real, con el del pterosaurio gigante Quetzalcoatlus. El hueso del ala de pterosaurio extinto tenía más del doble de fuerza que el peso del cisne mudo y del albatros real, y casi el doble de la fuerza del buitre leonado.

"Los pterosaurios tenían esqueletos increíblemente fuertes; por su peso, probablemente estén entre los más fuertes que hayan evolucionado", dijo Witton. "Y a diferencia de las aves, donde las alas se vuelven relativamente débiles a medida que crecen en tamaño, las de los pterosaurios hacen lo contrario: se vuelven más fuertes. A medida que los pterosaurios se hacen más grandes, refuerzan sus alas y expanden los músculos de vuelo para garantizar que puedan seguir volando".

Estimaciones de peso refinadas

Usando restos fosilizados de los reptiles voladores, los investigadores estimaron el tamaño y el peso y calcularon la resistencia y la mecánica ósea, así como el rendimiento potencial del vuelo.

"Una de las razones por las que la investigación con pterosaurios es tan complicada es que hay muy pocos restos fósiles en el camino", dijo Witton. "Estamos trabajando con [un] número extremadamente pequeño de especímenes fósiles. Podrías tomar todos los fósiles de pterosaurios gigantes del mundo y colocarlos en una mesa de café".

Estos animales podrían haber sido un poco más pequeños y livianos de lo que se pensaba anteriormente, lo que ayuda a cambiar la premisa de si podrían volar. Los investigadores sugirieron que los pterosaurios gigantes podrían haber sido de aproximadamente 19.5 pies (6 metros) de altura con aletas de hasta 39 pies (12 m) y un peso de hasta 1,200 libras (544 kg). Pero Witton y Habib argumentan que las medidas más realistas para un pterosaurio serían aproximadamente 16.5 pies (5 m) de altura con una envergadura de casi 33 pies (10 m) y un peso de 440 a 550 libras (200 a 250 kg).

"Las estimaciones de peso basadas en una envergadura de 12 metros serán casi el doble que en 10 metros, por lo que una evaluación precisa es vital", dijo Witton. "Todavía son muy grandes, pero no tan grandes como pensábamos que eran".

Llegaron a la conclusión de que los pterosaurios no solo podían volar, sino que podían hacerlo extremadamente bien, potencialmente recorriendo enormes distancias e incluso cruzando continentes. Probablemente no necesitaban aletear continuamente para permanecer en lo alto, pero aletearon poderosamente en ráfagas cortas, con su gran tamaño que les permite alcanzar velocidades de crucero rápidas.

"Todos los datos directos que tenemos sobre los pterosaurios, incluso los más grandes, sugieren que fueron capaces de volar", dijo Witton."Y después de casi un siglo en la crisis, estamos empezando a ver investigaciones mucho más progresivas sobre los pterosaurios. No es una revolución, pero estamos pasando por un renacimiento".

Witton y Habib detallaron sus hallazgos en línea el 15 de noviembre en la revista PLoS ONE.

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