Los Antiguos Coyotes Tenían Mandíbulas Más Grandes Y Dientes Más Afilados

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Los coyotes solían tener mandíbulas grandes y gruesas adaptadas para cortar carne de presas grandes, a diferencia de los coyotes más pequeños de hoy en día que comen presas pequeñas y frutas.

Según un estudio reciente, los coyotes antiguos cazaban presas grandes y tenían mandíbulas más grandes y dientes más afilados para reducir sus comidas preferidas que hacen los coyotes modernos.

Los fieros coyotes del pasado (Canis Latrans) probablemente se comieron animales jóvenes de animales grandes que vagaban por América del Norte durante la época del Pleistoceno, incluidas llamas juveniles, camellos y caballos. Pero el cambio climático y, en pequeña medida, los cazadores humanos, probablemente mataron a estos grandes animales cuando el Pleistoceno terminó hace unos 11.500 años.

Según se redujo el tamaño promedio de su presa, también lo hicieron las mandíbulas del coyote, dijo la autora principal del estudio, Julie Meachen, profesora asistente de biología evolutiva en la Universidad de Des Moines en Iowa. [¡Atrapado! Jóvenes Pumas Atrapados Por Coyotes]

La competencia con otros depredadores también puede haber conducido a mandíbulas más pequeñas. Un competidor importante con el coyote era el lobo terrible más grande. Aunque estos animales se extinguieron junto con otros animales grandes a medida que se calentaba el clima del Pleistoceno, con temperaturas que aumentaban de 5 a 11 grados Fahrenheit (3 a 6 grados centígrados), otro gran depredador tomó el lugar del lobo.

El lobo gris emigró desde Eurasia a través del puente de tierra que una vez conectó las tierras a través del Estrecho de Bering, la actual Rusia y Alaska. El lobo gris probablemente luchó contra el coyote por el dominio en América del Norte.

"Lo que probablemente sucedió es que se encontraron con estos coyotes que todavía estaban alrededor, y como ellos (los lobos grises) eran aún más grandes, eliminaron a los grandes", dijo Meachen a WordsSideKick.com.

En el nuevo estudio, ella y sus colegas observaron las mandíbulas de los coyotes durante tres períodos, incluidas 66 mandíbulas de coyotes que vivieron entre 40,000 años y 11,500 años atrás, 18 mandíbulas de 10,000 años a 7,000 años atrás, y 76 mordazas que son menos de 100 años de edad.

Una mandíbula de coyote moderna de la colección en el Field Museum de Chicago.

Una mandíbula de coyote moderna de la colección en el Field Museum de Chicago.

Crédito: Julie Meachen

Las mandíbulas más viejas vinieron de los hoyos de alquitrán de Rancho La Brea en Los Ángeles. Sorprendentemente, después de los lobos terribles y los gatos con dientes de sable, los coyotes son los terceros animales más comunes en las fosas de alquitrán, que contienen los restos de muchos carnívoros. "Cuando un herbívoro quedaba atrapado, latía y gritaba, y no sería feliz", dijo Meachen. "Esos gritos atraerían a todos los carnívoros, quienes lo apilarían tratando de obtener una comida fácil".

Las fauces de coyote más antiguas de los hoyos de alquitrán eran gruesas y grandes con dientes afilados, y tenían menos espacio para moler plantas. Esto sugiere que estos animales fueron adaptados para comer carne y matar presas grandes, dijo Meachen.

Además, es probable que los coyotes hayan cazado una vez como hacen algunos perros hoy. Se sabe que los perros con mandíbulas gruesas matan presas grandes persiguiéndolos en paquetes y mordisqueando la presa en el flanco trasero. "Luego se retiran y hacen este comportamiento una y otra vez", dijo Meachen. "Y esto desgasta a la presa grande, y hace que sea más fácil para uno de los perros en el paquete bajarla".

Las mandíbulas de la fosa de alquitrán que datan de hace 10.000 años a 7.000 años son de tamaño intermedio, y sugieren que el coyote pasó de una máquina de caza más grande a un depredador más pequeño que se alimenta de presas pequeñas, como conejos y roedores, y que los dientes se adaptaron Para comer vegetación como fruta, incluyendo peras y ciruelas, dijo Meachen.

Meachen observó que los científicos no están seguros de que los coyotes de hoy en día sean descendientes directos de los animales de mandíbula grande del Pleistoceno. Es difícil obtener ADN de muestras antiguas, por lo que es posible que en lugar de que las mandíbulas de los coyotes se vuelvan más pequeñas con el tiempo, los coyotes de hoy proceden de otra parte.

Por ejemplo, cuando los pumas antiguos se extinguieron en América del Norte, fue otra subespecie de puma en América del Sur la que emigró al norte hace unos 8,000 años para llenar el nicho abandonado, según un estudio de 2013 en la revista Genetics and Molecular Biology.

Aún así, los nuevos hallazgos en la mandíbula del coyote respaldan otra evidencia de que los coyotes fueron criaturas más grandes. En un estudio realizado en 2012 por Meachen y sus colegas, los investigadores encontraron que el tamaño del cuerpo del coyote se reducía con el tiempo.

El nuevo estudio fue publicado hoy (31 de diciembre) en la revista PLOS ONE.

Sigue a Laura Geggel en Twitter @LauraGeggel. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


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