Las Antiguas Algas Arrojan Luz Sobre El Crecimiento De La Capa De Hielo Antártico

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Un nuevo estudio encuentra que las capas de hielo de la antártida crecieron cuando los niveles globales de dióxido de carbono en la atmósfera de la tierra disminuyeron considerablemente. Esto contradice estudios previos que sugirieron que los niveles de dióxido de carbono eran contra intuitivamente altos cuando los glaciares crecieron.

Los vastos campos de hielo de la Antártida crecieron por primera vez cuando los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera terrestre disminuyeron bruscamente hace millones de años, según los científicos.

El dióxido de carbono es un gas de efecto invernadero: atrapa el calor que se irradia desde la superficie de la Tierra. Los altos niveles de esta en la atmósfera están vinculados con el calentamiento global, mientras que los niveles bajos están vinculados con el enfriamiento global. Muchos de estos períodos de calentamiento y enfriamiento se han producido en la historia de la Tierra, con repercusiones para el clima de todo el planeta.

Pero las reconstrucciones de cómo eran los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera cuando los glaciares comenzaron a cubrir la Antártida hace casi 34 millones de años parecían contradictorias. Algunas investigaciones en realidad sugirieron que los niveles de dióxido de carbono aumentaron justo antes y durante este período, un período conocido como la transición climática Eoceno-Oligoceno, que es lo opuesto a lo que se esperaría como las principales condiciones de crecimiento de los glaciares.

Ahora, las investigaciones sugieren que una fuerte disminución de los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera puede haber desempeñado un papel importante en la siembra de los glaciares de la Antártida.

Algas antiguas

Los científicos investigaron las alquenonas (compuestos orgánicos resistentes producidos solo por ciertos tipos de algas) para encontrar las firmas de dióxido de carbono de este período. Estos organismos fotosintéticos habrían utilizado el dióxido de carbono que entraba en el agua desde el aire, por lo que observar la composición química de los antiguos depósitos de alquenonas puede dar una idea de cómo eran los niveles de gas en el pasado.

El paleoclimatólogo y geoquímico Mark Pagani en la Universidad de Yale y su equipo recolectaron alquenonas en seis lugares de aguas profundas de todo el planeta. Tomaron muestras de puntos cercanos y alejados de los polos, para tener una mejor idea de cómo eran los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera global durante este período en particular.

Los investigadores se centraron en los isótopos de carbono dentro de estos compuestos. Todos los isótopos de un elemento tienen el mismo número de protones, pero cada uno tiene un número diferente de neutrones; por ejemplo, el carbono 12 tiene seis neutrones, mientras que el carbono 13 es más pesado con siete.

Cuanto más dióxido de carbono hay en el agua, y por lo tanto en el aire, más a menudo las alquenonas están formadas por isótopos de carbono más ligeros. Esto se debe a que la enzima que ayuda a las algas a absorber el dióxido de carbono prefiere estos isótopos, y cuanto más gas hay en general, más posibilidades tiene esta enzima de absorber el carbono que le gusta.

Correspondencia climática

Al observar las relaciones de isótopos de carbono dentro de las alquenonas, los investigadores encontraron que el dióxido de carbono aparentemente disminuyó en la atmósfera justo antes y durante el inicio de las glaciaciones en la Antártida. Los hallazgos contradictorios de alquenona publicados anteriormente, los de Pagani y sus colegas, probablemente provenían de lugares con altos niveles de dióxido de carbono que no reflejaban cómo eran los niveles globales en general, dijo Pagani.

"La investigación apoya una clara correspondencia entre el dióxido de carbono y el cambio climático", dijo Pagani a OurAmazingPlanet. "Esto no es una gran sorpresa para aquellos de nosotros que estudiamos la historia del clima de la Tierra, pero dada la politización de la ciencia en estos días, conectar los puntos entre el dióxido de carbono y el clima es cada vez más importante".

"El registro geológico está a la espera de revelar la naturaleza de la sensibilidad del clima al dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero", agregó Pagani. "Más investigaciones sobre el dióxido de carbono de períodos muy cálidos en la historia de la Tierra y mejores restricciones sobre las temperaturas globales a través del tiempo me mantendrán ocupado". [Cómo dos grados cambiarán la Tierra]

Los científicos detallaron sus hallazgos en la edición del 2 de diciembre de la revista Science.


Suplemento De Vídeo: Rob Dunbar: The threat of ocean acidification.




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