Un Ojo En El Cielo Espía Un Planeta Contaminado

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Utilizando datos satelitales, los investigadores han mapeado la contaminación de las principales ciudades y encontraron que riyadh, arabia saudita, emite tres veces la cantidad esperada de cierta contaminación del aire.

Al observar hoy la Tierra, los instrumentos a bordo de un satélite de la NASA han trazado con un detalle sin precedentes la contaminación proveniente de las megaciudades del mundo, las áreas metropolitanas con más de 10 millones de personas, según informan los científicos (22 de septiembre).

Usando datos satelitales y patrones de viento, los investigadores pudieron medir la contaminación de óxido de nitrógeno proveniente de megaciudades como Riyadh, la capital de Arabia Saudita. Aunque la mayoría de las mediciones coincidieron con las estimaciones anteriores, el investigador del estudio Steffen Beirle, del Instituto de Química Max Planck en Alemania, dijo que Riad emitió tres veces más contaminación de lo esperado.

"La clave es que aplicamos un método para estimar la vida útil y la [cantidad de] emisiones sin ningún supuesto", dijo Beirle a WordsSideKick.com. "Los estudios anteriores que utilizaron datos satelitales tenían que involucrar modelos, y nuestro método es independiente". [Galería de satélites: ciencia desde arriba]

Beirle y sus colegas utilizaron datos del Instrumento de Monitoreo del Ozono (OMI) en el satélite Aura. OMI mide diferentes tipos de partículas en la atmósfera, desde polvo hasta humo y sulfatos. En este caso, los investigadores estaban interesados ​​en los óxidos de nitrógeno, que provienen de las emisiones de los vehículos. Los óxidos de nitrógeno contribuyen a la lluvia ácida y al smog y son un gran contribuyente a la contaminación del aire urbano y los problemas de salud, dijo Beirle.

Las estimaciones anteriores de las emisiones de óxido de nitrógeno se basaron en estimaciones de la cantidad de consumo de combustible y el tráfico vehicular en un área en lugar de la medición directa de las emisiones. Al usar el satélite para ver qué hay allí y los datos del patrón del viento para comprender cómo se está moviendo la contaminación, Beirle y sus colegas pueden identificar las emisiones.

Una representación visual de la contaminación por óxido de nitrógeno de la capital de Arabia Saudita, Riad.

Una representación visual de la contaminación por óxido de nitrógeno de la capital de Arabia Saudita, Riad.

Crédito: Steffen Beirle

La representación visual resultante de los datos parece cruda de cerca, pero los resultados son los más exactos científicamente, dicen los investigadores.

Aún no se sabe por qué las mediciones de algunas ciudades estuvieron muy cerca de estimaciones anteriores, mientras que Riyadh fue peor de lo esperado, escribieron los investigadores en la edición del 23 de septiembre de la revista Science.

Hasta el momento, el método funciona solo en ciudades de más de 10 millones en un área relativamente contenida. Moscú, Madrid y Tokio funcionaron bien, dijo Beirle, pero el método actualmente no puede calcular el óxido de nitrógeno de ciudades como Nueva York o Hong Kong.

"Necesitas cierta cantidad de contaminación para poder verla claramente desde el espacio, y también es necesario que no haya muchas fuentes de interferencia alrededor", dijo Beirle. Riad, sentado solo en el desierto, es un buen candidato para el monitoreo. Hong Kong o Nueva York, cerca de otras fuentes de contaminación urbana, son todavía demasiado complejas para las mediciones exactas.

El siguiente paso, dijo Beirle, es refinar el método para poder medir la contaminación de estas áreas urbanas complejas. Tener buenas estimaciones de la contaminación es importante para modelar la química de la atmósfera, dijo.

"Estas son nuestras herramientas para entender lo que pasa en la atmósfera", dijo Beirle. "También son las pautas para las medidas de control de la contaminación".

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