El Pez Más Grande De Amazon Enfrenta La Amenaza De Extinción

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El pez más grande de la amazonía está al borde de la extinción, pero los investigadores creen que políticas de pesca más estrictas podrían ayudarlo a sobrevivir.

Esta historia se actualizó a las 11:00 am, hora del este, el 15 de agosto.

Midiendo 10 pies (3 metros) de largo y pesando más de 400 libras (180 kilogramos), es difícil imaginar que el arapaima, el pez más grande de la cuenca del río Amazonas, pueda desaparecer. Pero estos enormes peces están desapareciendo rápidamente de las vías fluviales brasileñas, según un nuevo estudio.

Una encuesta reciente de las comunidades pesqueras en el estado de Amazonas, Brasil, encontró que la arapaima ya se ha extinguido en algunas partes de la cuenca del Amazonas. En otras partes de la Amazonía, sus números están disminuyendo rápidamente.

Sin embargo, los investigadores también descubrieron algunas buenas noticias: en las comunidades donde la pesca de arapaima está regulada, la especie está prosperando, lo que da a los investigadores la esperanza de que la conservación de la especie todavía es posible. [Fotos de los peces más grandes en la tierra]

Comúnmente conocido como pirarucu, arapaima (Arapaima gigas) son los peces de agua dulce más grandes de Sudamérica. Poseen una calidad poco común para los peces: la capacidad de respirar aire. Esta hazaña es posible gracias a un pulmón primitivo, que Arapaima posee junto con un sistema branquial que les permite respirar bajo el agua. Los peces desarrollaron esta función porque típicamente viven en vías de agua con poco oxígeno, según el Acuario de Tennessee, que es el hogar de varias arapaima.

Pero mientras esta técnica de respiración complementaria ayuda a los peces a sobrevivir en su hábitat nativo, también hace que la arapaima sea mucho más fácil de atrapar, según los investigadores.

"Arapaima desova en los bordes de los bosques de llanuras de inundación y sale a la superficie para respirar cada 5 a 15 minutos, cuando los pescadores las ubican y arponen con facilidad usando canoas caseras", dijo Caroline Arantes, estudiante de doctorado en ciencias de la vida silvestre y pesca en Texas. A&M University en College Station, que ayudó a realizar el estudio.

Políticas de pescado

De las cinco especies conocidas de arapaima, tres no se han observado en la naturaleza en décadas, según el coautor del estudio Donald Stewart, profesor de la Universidad Estatal de Nueva York en la Facultad de Ciencias Ambientales de Syracuse. Stewart dijo que las cinco especies dominaban la pesca en la Amazonia hace solo un siglo.

Una especie comercialmente importante, las arapaima son pescadas tradicionalmente por las comunidades amazónicas locales, una práctica que en gran medida no está regulada, dijeron los investigadores. Para descubrir cómo esta falta de regulación podría estar afectando a los peces gigantes, los investigadores entrevistaron a pescadores locales que operan en una llanura de inundación de 650 millas cuadradas (1,683 kilómetros cuadrados) en el noroeste de Brasil.

En el 19 por ciento de las 81 comunidades encuestadas, se descubrió que el arapaima ya estaba extinto. Y el número de peces gigantes se ha agotado, o se aproxima a la extinción, en el 57 por ciento de las comunidades encuestadas. De acuerdo con los investigadores, en el 17 por ciento de las comunidades, los peces se consideraron "sobreexplotados".

"Los pescadores continúan cosechando arapaima independientemente de la baja densidad de población", dijo el líder del estudio, Leandro Castello, profesor asistente de pesca en la Escuela de Recursos Naturales y Medio Ambiente de Virginia Tech, en Blacksburg.

Pero la culpa por la disminución de los números de arapaima no solo recae en las comunidades pesqueras locales. Los responsables de la formulación de políticas en Brasil también pueden ser responsables, sugieren los investigadores. Los funcionarios del gobierno en la región tienden a seguir una línea de pensamiento "bioeconómica", que puede haber condenado a la arapaima, dijeron los investigadores. [Amazon Expedition: un álbum]

"El pensamiento bioeconómico predijo que la escasez aumentaría los costos de pesca, lo que aumentaría el precio y ayudaría a salvar las especies agotadas", dijo Castello. "Si esa predicción fuera cierta, las extinciones inducidas por la pesca no existirían, pero eso no es lo que sucedió".

Pescando

Lo que está sucediendo en la cuenca del río Amazonas está en línea con algo que Castello y sus colegas llaman la teoría de la "pesca descendente". Esta idea ayuda a explicar cómo los peces grandes, de alto valor y fáciles de atrapar, como el arapaima, pueden ser capturados hasta la extinción.

En las comunidades donde los arapaima son escasos, los pescadores locales dejan de cazar los peces de manera tradicional, como con un arpón. Sin embargo, esto no significa que los pescadores no estén matando arapaima; Simplemente los están matando de una manera diferente.

Estos pescadores utilizan redes de enmalle para capturar peces más pequeños, incluyendo arapaima juvenil. Si bien los pescadores locales no necesariamente capturan el arapaima más pequeño a propósito, al "pescar" todavía terminan matando a los peces y agotando aún más la población de arapaima.

Pero hay un lado positivo en este triste relato sobre peces, según el coautor del estudio David McGrath, investigador del Instituto de Innovación de la Tierra en San Francisco. En las comunidades que han implementado reglas de pesca, como imponer un tamaño de captura mínimo para arapaima y restringir el uso de redes de enmalle, la densidad de arapaima es 100 veces mayor que en lugares donde no existen tales reglas.

"Estas comunidades están impidiendo nuevas extinciones arapaima", dijo McGrath.

Desafortunadamente, solo el 27 por ciento de las comunidades encuestadas tienen reglas de manejo para la pesca de arapaima. Una comunidad que maneja estos peces, Ilha de São Miguel, prohibió el uso de redes de enmalle hace dos décadas. Los investigadores encontraron que ahora tiene las densidades de arapaima más altas de la región.

Pero las regulaciones como las implementadas por la comunidad de Ilha de São Miguel no son comunes en las regiones inundables, dijo Castello. Estas áreas, explicó, sufren de pesca ilegal generalizada, un hecho que le preocupa podría llevar a extinciones inducidas por la pesca para otras especies amazónicas.

Arreglando la situación

Parte del problema, dijo Castello, es la falta de alternativas económicas para los pescadores que sobreviven en el comercio de especies de peces amenazadas. Pero los investigadores dijeron que sus hallazgos demuestran que es posible salvar a la arapaima de la extinción sin poner en peligro los suministros locales de alimentos.

"La productividad de la pesca en Ilha de São Miguel también es la más alta en el área de estudio", dijo Castello. "Las redes de yeso están permitidas porque son mucho más selectivas, pero producen peces abundantes para el consumo local, por lo que la seguridad alimentaria para la comunidad no se ve comprometida".

Esto es un buen augurio tanto para los peces como para los pescadores, dijeron los investigadores, quienes creen que la difusión de las prácticas de pesca de la Ilha de São Miguel a otras áreas de la Amazonía podría hacer que estas especies únicas de peces vuelvan al borde.

"Muchas poblaciones de arapaima previamente sobreexplotadas están ahora en auge debido a la buena gestión", dijo Castello. "Ha llegado el momento de aplicar los conocimientos ecológicos de los pescadores para evaluar las poblaciones, documentar las prácticas y tendencias, y resolver los problemas de la pesca mediante la participación de los usuarios en la gestión y la conservación".

Los resultados del estudio se publicaron en línea hoy (13 de agosto) en la revista Aquatic Conservation: Fresh Water and Marine Ecosystems.

Nota del editor: Esta historia se actualizó para reflejar que la capacidad del arapaima para respirar aire es poco común, pero no única.

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