Algas: ¿Biocombustible Del Futuro?

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El cultivo de algas tiene un gran potencial para producir una fuente alternativa de petróleo, y su principal inconveniente, el uso del agua, se puede minimizar, según un estudio.

El petróleo producido por algas que crecen en un área aproximadamente del tamaño de Carolina del Sur podría reemplazar una porción considerable del petróleo que Estados Unidos importa para el transporte, según un nuevo análisis que también sostiene que el consumo de agua, un inconveniente para el biocombustible de algas, podría minimizarse.

"Las algas han sido un tema candente en las discusiones sobre biocombustibles recientemente, pero nadie ha analizado en detalle cuánto podría ganar Estados Unidos, y cuánta agua y tierra requeriría hasta ahora", dijo Mark Wigmosta, un Departamento de Estado de EE. UU. Hidrólogo de la energía que fue el investigador principal para el análisis. "Esta investigación proporciona la base y las estimaciones iniciales necesarias para informar mejor las decisiones sobre energía renovable".

Los investigadores concluyeron que las algas cultivadas podrían producir 21 mil millones de galones de petróleo, cumpliendo una meta federal establecida para la producción avanzada de biocombustibles en 2022. El cultivo de algas a nivel nacional ayudaría a reducir la dependencia de EE. UU. Del petróleo extranjero: en 2009, poco más de la mitad del petróleo usado en los estados unidos vinieron del extranjero.

Según los investigadores, las algas que crecen en estanques de agua dulce en los climas más soleados y húmedos del país (la costa del Golfo, la costa sureste y los Grandes Lagos) requerirán la menor cantidad de agua.

Las algas tienen algunas ventajas importantes como fuente de biocombustible, que en este caso se produciría extrayendo y refinando aceites llamados lípidos producidos por las plantas simples. Las algas pueden producir 80 veces más aceite que una zona igual de maíz. Y a diferencia del maíz, que se usa para producir etanol, las algas cultivadas para la producción de biocombustibles no interferirían con un cultivo alimenticio, ya que las algas no son una fuente de alimentación generalizada. Las algas también consumen dióxido de carbono, el principal gas de efecto invernadero, y pueden crecer en (y limpiar) las aguas residuales municipales.

Pero las algas, como otros biocombustibles, requieren mucha agua para producir. Este no es un problema con el petróleo convencional, que se extrae de la Tierra y no se cultiva. [Los costos reales de la energía renovable]

Wigmosta, quien trabaja en el Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico del DOE, y sus colegas se dispusieron a evaluar la cantidad de aceite derivado de algas que Estados Unidos podría producir y la cantidad de agua que requeriría. Usando datos geográficos, identificaron áreas adecuadas para el crecimiento de algas en estanques de agua dulce. Usando datos meteorológicos para estimar la cantidad de luz solar (ya que las algas dependen de la fotosíntesis para crecer) y la temperatura, los investigadores calcularon la cantidad de algas que podrían producirse cada hora en cada sitio específico.

También estimaron la cantidad de agua que se tendría que reemplazar debido a la evaporación durante 30 años, basándose en el crecimiento de algas en estanques abiertos, al aire libre y de agua dulce, utilizando la tecnología actual.

Calcularon que se podrían cultivar suficientes algas para producir 21 mil millones de galones de petróleo (17 por ciento del petróleo que EE. UU. Importó en 2008 para combustibles de transporte) en tierras que totalizan aproximadamente el tamaño de Carolina del Sur, utilizando 350 galones de agua por galón de petróleo producido Esto equivale a una cuarta parte del agua utilizada actualmente para la agricultura.

"El agua es una consideración importante al elegir una fuente de biocombustible", dijo Wigmosta. "Y también lo son muchos otros factores. Las algas podrían ser parte de la solución al enigma de la energía de la nación si somos inteligentes acerca de dónde colocamos los estanques de crecimiento, y se cumplen los desafíos técnicos para lograr la producción de biocombustible de algas a escala comercial".

El análisis aparece en la revista Water Resources Research.

Puedes seguir WordsSideKick.com senior la escritora Wynne Parry en Twitter @Wynne_Parry.


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