Las Células Cerebrales Adultas Siguen Creciendo

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Contrariamente a la creencia popular, las neuronas continúan creciendo y cambiando en cerebros más viejos.

El cuento apócrifo de que no puedes cultivar nuevas células cerebrales simplemente no es cierto. Las neuronas continúan creciendo y cambiando más allá de los primeros años de desarrollo y hasta la edad adulta, según un nuevo estudio.

El hallazgo cuestiona la creencia tradicional de que las células cerebrales adultas, o neuronas, son en gran medida estáticas e incapaces de cambiar sus estructuras en respuesta a nuevas experiencias.

El estudio, realizado en ratones adultos, encontró que las proyecciones de ramas en algunas neuronas, llamadas "dendritas", todavía eran físicamente maleables. Las dendritas conducen señales eléctricas recibidas de otras neuronas al cuerpo celular de la neurona madre. Los cambios se produjeron tanto de forma incremental como en ráfagas cortas, e involucraron tanto el crecimiento como la contracción.

Chorros de crecimiento

Algunos de los cambios fueron dramáticos para los estándares de las neuronas. Una dendrita brotó un impresionante 90 micrones (aproximadamente 003 pulgadas), más del doble de su longitud en menos de dos semanas.

"La escala del cambio es mucho más pequeña de lo que ocurre durante el período crítico de desarrollo, pero el hecho de que continúe es devastador", dijo la coautora del estudio Elly Nedivi, neurocientífica del Instituto de Tecnología de Massachusetts. (MIT).

Durante los primeros años posteriores al nacimiento, los humanos fabrican aproximadamente 250,000 neuronas por minuto y luego pasan los próximos años conectándolos entre sí. Tradicionalmente, se suponía que esta plasticidad neural se establece en la edad adulta.

Los neurocientíficos han sabido durante décadas que las neuronas adultas pueden cambiar su patrón de disparo y sus respuestas cuando se enfrentan a nuevas experiencias, pero si pueden cambiar sus estructuras sigue siendo una pregunta abierta.

Los investigadores observaron la parte del cerebro responsable de la visión, llamada corteza visual, en el transcurso de unos pocos meses. Para ver directamente en el cerebro, los investigadores implantaron ventanas de vidrio sobre dos áreas de la corteza visual mientras los ratones aún eran jóvenes.

Buscando en los lugares equivocados

Las neuronas se comunican entre sí mediante el intercambio de señales eléctricas o químicas a través de pequeños huecos donde se encuentran dos neuronas, llamadas sinapsis. Las señales pueden ser excitadoras o inhibitorias, lo que significa que aumentan o disminuyen, respectivamente, la actividad de la neurona que están afectando.

Otros estudios que investigaron el crecimiento de neuronas adultas se centraron principalmente en las neuronas piramidales excitadoras, pero el estudio MIT también examinó otros tipos de neuronas. Los investigadores descubrieron que, si bien las neuronas piramidales no exhibían ningún cambio estructural, lo cual es consistente con los informes anteriores, un grupo de neuronas inhibitorias llamadas "interneuronas" sí lo hicieron.

Los investigadores estiman que, en promedio, alrededor del 14 por ciento de las interneuronas que observaron mostraron modificaciones estructurales.

Aproximadamente del 20 al 30 por ciento de las neuronas en el neocórtex, la parte del cerebro responsable de las funciones más altas, como el pensamiento, están formadas por interneuronas inhibitorias. Se cree que estas neuronas desempeñan un papel importante en la regulación de la actividad cerebral al retrasar o bloquear las señales de las neuronas excitadoras.

Los investigadores especularon si las interneuronas podrían ser en gran parte responsables de la plasticidad neuronal en los cerebros adultos.

"Quizás la red inhibitoria es donde está la capacidad para cambios a gran escala", dijo Nedivi.

El estudio, dirigido por Wei-Chung Allen Lee del MIT, se detalla en la edición del 27 de diciembre de la revista para la Biología de la Biblioteca Pública de Ciencias (PLOS).

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