En Realidad, La Estación Espacial De China Se Dividirá En Pedazos Mientras Se Desploma En La Tierra

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El calor y la fricción destruirán la estación espacial.

La estación espacial china Tiangong-1 se estrellará contra la Tierra en un reingreso no controlado entre el 30 de marzo y el 2 de abril, y es demasiado pronto para decir dónde. Pero, ¿qué sucederá cuando el satélite de 9.4 toneladas (8.5 toneladas métricas) caiga fuera de órbita?

Primero, Tiangong-1 comenzará a perder altitud. La estación espacial se lanzó en 2011 y ha estado orbitando la Tierra a unas 217 millas (350 kilómetros) sobre la superficie desde entonces. Los objetos en órbita terrestre baja, por debajo de las 1,200 millas (2,000 km), todavía están sujetos a las fuerzas de arrastre de la capa superior de la atmósfera, por lo que necesitan un impulso periódico. Esto simplemente consiste en acoplar una nave espacial motorizada al fondo del satélite y encender los motores por un corto período de tiempo, dijo Roger Launius, un historiador público y ex director asociado en el Museo Nacional del Aire y el Espacio. La Estación Espacial Internacional solía obtener estos aumentos del transbordador espacial, pero ahora los obtiene de las cápsulas Soyuz y de las misiones privadas de reabastecimiento, dijo Launius a WordsSideKick.com. [En fotos: una mirada a la estación espacial de China que está cayendo a la Tierra]

Tiangong-1 se puso en modo "inactivo" en 2013, pero los ingenieros chinos todavía tenían cierta capacidad para maniobrar la posición de la nave espacial en órbita, manteniéndola a una altura de entre 205 millas y 242 millas (330 y 390 km) sobre el planeta, de acuerdo con La Agencia Espacial Europea (ESA). Sin embargo, las autoridades chinas anunciaron en 2016 que la estación espacial había dejado de comunicar datos a la Tierra. Sin una forma de controlar el satélite, el destino de Tiangong-1 estaba sellado: caería a la Tierra como escombros espaciales.

"Esta es una nave espacial que no está diseñada para sobrevivir al reingreso a la atmósfera y bajar y aterrizar", dijo Launius a WordsSideKick.com.

Final ardiente

A medida que la fricción de la atmósfera superior arrastra a Tiangong-1, perderá altura gradualmente, poniéndola en contacto con una atmósfera aún más gruesa y creando más resistencia, lo que la empujará más abajo y continuará reduciendo su órbita, un proceso llamado decaimiento orbital. Según la Oficina de ingeniería espacial de China, Tiangong-1 estaba orbitando a una altitud promedio de 131 millas (212 km) a partir del 26 de marzo. Eso corresponde a una velocidad de vuelo de 17,224 mph (27,719 km / h).

A esa velocidad, la fricción de la atmósfera genera un calor enorme. Las naves espaciales pueden soportar este calor si están cubiertas con material de protección térmica, pero los satélites como Tiangong-1 carecen de este blindaje. Además del calor, la estación espacial comenzará a disminuir su velocidad rápidamente a medida que encuentra una atmósfera más gruesa y más gruesa, según The Aerospace Corporation. La desaceleración introducirá cargas de hasta 10 veces la aceleración de la gravedad en la estructura, que comienza a romper la nave, despegando partes y rompiendo el cuerpo principal.

La mayoría de las partes pequeñas que se rompen en la estación espacial se quemarán por el calor generado por la fricción, pero los expertos esperan que algunas piezas sobrevivan al infierno de la caída para golpear el suelo. Cerca de la tierra, donde la atmósfera es muy densa, las piezas restantes se desacelerarán y se enfriarán considerablemente, según The Aerospace Corporation.

Precedente historico

Todos los meses, satélites pequeños y desechos espaciales caen desde la órbita de la Tierra baja a través de la atmósfera, dijo Launius. La mayoría de las veces, estas pequeñas cosas se queman, aunque puede ser un peligro en órbita real, donde podría chocar con naves espaciales tripuladas. Sin embargo, las cosas más grandes también han bajado antes. La estación espacial rusa Mir volvió a entrar en la atmósfera, bajo control, en marzo de 2001, rompiendo el Pacífico Sur para que grandes trozos cayeran sin causar daños en el océano.

La estación espacial rusa Salyut 7 entró en una reentrada incontrolada en 1991, pero sus piezas golpearon el sur del Pacífico. Salyut 7 pesaba alrededor de 22 toneladas (20 toneladas métricas). Mucho más grande era Skylab, el laboratorio de ciencia en órbita de la NASA, que pesaba 85 toneladas (77 toneladas métricas) y bajó en julio de 1979. El descenso de Skylab estaba bajo control parcial, ya que los científicos de la NASA pudieron disparar sus refuerzos cuando ingresaron a la atmósfera, apuntando al trozo gigante de metal en el océano índico. Funcionó principalmente, aunque algunas partes cayeron sobre Australia.

"Uno de ellos mató a una liebre", dijo Launius.

El desafortunado jackrabbit es una de las pocas víctimas reales de los desechos espaciales, dijo Launius. No hay registros de que alguien haya resultado gravemente herido o muerto por la basura del espacio, aunque una mujer llamada Lottie Williams de Tulsa, Oklahoma, fue golpeada en el hombro por un trozo de metal del tamaño de una lata de un cohete Delta II en 1997. Según la revista Space Safety. Ella estaba ilesa.

Debido a que nadie puede predecir con precisión el momento en que Tiangong-1 caerá, y porque incluso un error de cálculo en el momento del reingreso puede traducirse en cientos o miles de millas en tierra, es imposible predecir la caída de la estación espacial hasta aproximadamente un día antes de la recarga. Entrada, según la ESA. Incluso entonces, la estimación cubrirá muchos miles de kilómetros. La agencia espacial está publicando actualizaciones en su sitio web a medida que se acerca el día del otoño.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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