Aaaaaaah, De Verdad? Morirías Si No Suspiraras

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Los investigadores encontraron que las personas realmente suspiran una vez cada cinco minutos. Pero estas exhalaciones audibles no necesariamente indican cansancio o exasperación. Más bien, los suspiros fisiológicos son vitales para mantener los pulmones funcionando correctamente.

¿Cuántas veces al día suspiras? Según un nuevo estudio, lo más probable es que el número en su cabeza esté apagado por un factor de aproximadamente 10.

Los investigadores hallaron que las personas suspiran unas 12 veces cada hora, o una vez cada cinco minutos. Pero estas exhalaciones audibles no necesariamente indican cansancio o exasperación. Más bien, los suspiros fisiológicos son vitales para mantener los pulmones funcionando correctamente, dijeron los científicos.

Ahora, investigadores de la Universidad de California, Los Ángeles (UCLA) y la Universidad de Stanford han identificado la fuente del suspiro, que clasifican como un reflejo de soporte vital que evita que los sacos de aire ubicados en los pulmones, llamados alvéolos, se colapsen. [15 cosas raras que los humanos hacen todos los días y por qué]

"Un pulmón humano tiene tanta área de superficie como una cancha de tenis, y eso está todo doblado dentro de su pecho", dijo el coautor del estudio, Jack Feldman, profesor de neurobiología en UCLA, a WordsSideKick.com. "La forma en que la naturaleza lo hizo es que hay 500 millones de pequeños sacos de aire llamados alvéolos. Y cada alvéolo es una pequeña esfera, de aproximadamente 0.2 milímetros [0.008 pulgadas] de diámetro".

Estos pequeños sacos redondos ayudan a garantizar que cantidades suficientes de oxígeno puedan pasar fácilmente a la sangre a través de las membranas pulmonares, y Feldman los describió como similares a los "globos húmedos".

"¿Alguna vez intentaste inflar un globo mojado? Es muy difícil, porque el agua en el interior se pega", dijo. "Esto es lo que sucede cuando un alvéolo se colapsa... y cada vez que se colapsa, el área de la superficie queda fuera de la capacidad de intercambiar gas".

En otras palabras, si los humanos no pudieran suspirar, los alvéolos no podrían volver a inflarse y los pulmones fallarían. Feldman dijo que la única forma de abrir nuevamente los alvéolos es respirar profundamente, lo que los humanos tienden a hacer cada 5 minutos.

"En los primeros días de uso de la ventilación mecánica como los pulmones de hierro, las personas se inflaban simplemente con volúmenes pulmonares normales, y muchos de ellos murieron porque sus alvéolos se colapsaron", dijo Feldman. "Ahora, cuando ves a alguien que recibe una terapia respiratoria con un ventilador, notarás que cada par de minutos, se superpone un gran aliento, y está desempeñando el papel de un suspiro".

Por lo tanto, un suspiro es como un doble aliento, dijo Feldman, y no necesariamente tiene que ser una exhalación fuerte, como lo harías cuando bufes o expreses alivio. [¡Jadear! 11 hechos sorprendentes sobre el sistema respiratorio]

Sin embargo, Feldman dijo que los suspiros en realidad están asociados con las emociones de una manera diferente, porque las tasas de suspiro tienden a aumentar cuando alguien está estresado. Una de las cosas que le suceden a un cuerpo bajo estrés es que el cerebro libera moléculas conocidas como péptidos, que son subunidades de proteínas. Algunos de estos se llaman péptidos relacionados con la bombesina.

La bombesina no está presente en los mamíferos, dijeron los investigadores, y en realidad es una toxina que se encuentra en la piel de un sapo de vientre europeo. Sin embargo, los mamíferos tienen receptores para ello, y una investigación previa descubrió que los péptidos llamados neuromedina B (NMB) y péptido liberador de gastrina (GRP) son equivalentes en los mamíferos, incluidos los humanos.

La investigación previa de Feldman identificó que la inyección de bombesina en un área del cerebro llamada complejo pre-Bötzinger aumentó la tasa de suspiro de ratas de 25 veces por hora a aproximadamente 400, mientras que su frecuencia respiratoria se mantuvo más o menos igual.

En comparación, cuando se inyectó una toxina especial que puede matar las células que expresan el receptor de la bombesina en la misma área, los animales dejaron de suspirar por completo pero continuaron respirando normalmente de otra manera, dijeron los investigadores.

En el nuevo estudio, Feldman colaboró ​​con Mark Krasnow, profesor de bioquímica en la Universidad de Stanford, y su equipo de investigación. Krasnow había estado supervisando a un estudiante de Stanford llamado Kevin Yackle, quien se inspiró en una charla que Feldman dio sobre cómo el cerebro controla la respiración. Yackle fue a Krasnow con su idea de ir a través de una base de datos en línea de 14,000 moléculas del cerebro y usarla como una forma de tratar de reconstruir cómo funciona el sistema nervioso.

Krasnow y su equipo estaban dispuestos a colaborar con Feldman cuando se dieron cuenta de que había estado investigando simultáneamente péptidos relacionados con la bombesina. El equipo de Stanford había identificado dos moléculas, NMB y GRP, que estaban altamente concentradas en regiones del cerebro que son importantes para la respiración, pero que no se encuentran en ninguna otra parte del cerebro. En ese momento, los investigadores no sabían para qué eran estas moléculas, pero al asociarse con Feldman, los científicos pudieron analizar alrededor de 14,000 patrones de expresión de genes en las células cerebrales de los ratones. Identifican alrededor de 200 neuronas en el tronco del cerebro del ratón que son responsables de producir y liberar péptidos similares a la bomba.

"Identificamos alrededor de 400 neuronas [en] total que fueron claves para desencadenar suspiros", dijo Feldman. "No son muchas las neuronas involucradas en un comportamiento fundamental".

Los investigadores creen que sus hallazgos podrían ofrecer una visión de otras partes del sistema nervioso y de los mecanismos que pueden subyacer a comportamientos más complejos en los seres humanos.

Pero cuando se trata de investigar el sistema nervioso, puede ser un poco como aprender un idioma, dijo Feldman.

"Es un poco como decir: 'Si quieres entender el idioma inglés, ¿empiezas con Shakespeare o empiezas con el Dr. Seuss?" él dijo. "El vocabulario es más simple, la cantidad de palabras [es] más simple, pero hay muchos principios fundamentales involucrados en el Dr. Seuss que nos dirán mucho sobre Shakespeare".

Y cuando se trata de aprender Shakespeare, "tenemos que aumentar el vocabulario, la sofisticación... pero se basa en una base", agregó.

La investigación podría tener aplicaciones potenciales para el desarrollo de la medicina para tratar ciertas condiciones, dijeron los investigadores. Con algunos trastornos de ansiedad, por ejemplo, las personas pueden suspirar demasiado, lo que puede ser debilitante. Y algunas personas no suspiran lo suficiente, lo que puede provocar problemas respiratorios y una función pulmonar comprometida, dijeron los científicos.

Feldman dijo que quiere seguir investigando qué hacen las neuronas individuales cuando una persona suspira, y está interesado en analizar cómo están organizadas estas neuronas.

"Una pregunta inmediata es, cuando se aplican estos péptidos en inspiratorios normales, los estallidos se convierten en un suspiro; un estallido doble", dijo. "¿Por qué? ¿Qué le está pasando a las neuronas? ¿Qué le está pasando al circuito? No lo sabe. Esa es una pregunta fundamentalmente importante, no solo para los suspiros sino también para comprender cómo el sistema nervioso está transformando la información y procesando las señales".

La investigación se publicó en línea el 8 de febrero en la revista Nature.

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