Descubren Huellas De 500 Años De Tsunami En Hawaii

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Fragmentos de corales, conchas y arena gruesa en un sumidero natural sugieren que un poderoso tsunami golpeó las islas hawaianas hace unos 500 años.

Esta historia se actualizó el 21 de octubre a las 2:15 p.m. EDT.

Un poderoso terremoto en Alaska provocó enormes olas de hasta 30 pies (9 metros) de altura en Hawai hace unos 500 años, dejando atrás fragmentos de coral, conchas de moluscos y arena de playa en un sumidero ubicado en la isla de Kauai, una nueva investigación encuentra

El estudio encontró que el terremoto, probablemente de magnitud 9.0, envió las poderosas olas hacia Hawai en algún momento entre 1425 y 1665. Es posible que otro gran terremoto de Alaska pueda provocar un tsunami comparable en las costas de Hawai en el futuro, dijeron los expertos.

El tsunami fue al menos tres veces el tamaño del dañino tsunami de 1946, que fue impulsado por un terremoto de magnitud 8,6 frente a las islas Aleutianas. Los tsunamis gigantescos, como el que se describe en el estudio, son raros y probablemente ocurren una vez cada mil años. Hay una probabilidad de 0.1 por ciento de que ocurra en cualquier año, la misma probabilidad que el noreste de Japón tuvo para el terremoto de Tohoku de magnitud 9.0 y el tsunami relacionado, dijo Gerard Fryer, geofísico del Centro de Alerta de Tsunamis en Ewa Beach, Hawai. Quien no participó en el estudio. [Olas de destrucción: los 8 tsunamis más grandes de la historia]

Los resultados del estudio ya han llevado a los funcionarios de Honolulu a revisar sus mapas de evacuación del tsunami, dijo Fryer. Los nuevos mapas, que afectarán a casi 1 millón de personas que viven en el condado de Honolulu, incluirían más del doble del área de evacuación en algunas áreas, dijo Fryer en un comunicado. Las autoridades del condado esperan distribuir los nuevos mapas para fines de 2014, dijo Fryer.

"Vas a tener grandes terremotos en el planeta Tierra y vas a tener grandes tsunamis", dijo el investigador principal del estudio, Rhett Butler, geofísico de la Universidad de Hawai en Manoa. "La gente tiene que apreciar al menos que existe la posibilidad".

La evidencia del tsunami colosal surgió a fines de la década de 1990 durante la excavación del sumidero Makauwahi, una cueva de piedra caliza colapsada en la costa sur de Kauai. A unos 6,5 pies (2 metros) debajo de la superficie, el investigador del estudio David Burney encontró una gran cantidad de restos viejos que debían provenir del océano.

Curiosamente, la boca del sumidero está a 328 pies (100 m) de la costa actual y a 23 pies (7 m) sobre el nivel del mar, lo que sugiere que las enormes cantidades de corales y conchas probablemente fueron transportadas allí por una ola gigantesca, Burney, un paleoecólogo en el Jardín Botánico Tropical Nacional en Kalaheo, dijo. Pero necesitaba más pruebas para respaldar su afirmación.

Aumento de tsunami

Los escombros siguieron siendo un misterio hasta que el terremoto de Tohoku de 2011 afectó a Japón. El terremoto provocó una rápida oleada de agua que se situó a 128 pies (39 m) sobre el nivel del mar y azotó la costa japonesa. Poco después, los investigadores volvieron a visitar los mapas de evacuación del tsunami de Hawai. Los mapas se basan en gran medida en el tsunami de 1946, que provocó que el agua subiera 8 pies (2,5 m) por el lado del sumidero de Makauwahi.

"[El terremoto de Japón] fue más grande de lo que cualquier sismólogo creía posible", dijo Butler. "Al ver [en la televisión en vivo] la devastación que causó, comencé a preguntarme: ¿lo hicimos bien en Hawai? ¿Nuestras zonas de evacuación son del tamaño correcto?"

Una serie de simulaciones muestran cómo los terremotos de magnitud 9,0 a 9,6 en las islas Aleutianas podrían afectar a las islas hawaianas. El círculo rojo abarca la isla de Kauai y la Isla Grande.

Una serie de simulaciones muestran cómo los terremotos de magnitud 9,0 a 9,6 en las islas Aleutianas podrían afectar a las islas hawaianas. El círculo rojo abarca la isla de Kauai y la Isla Grande.

Crédito: Rhett Butler

Butler y sus colegas armaron un modelo de olas para predecir cómo un tsunami podría inundar la costa de Kauai. Simularon terremotos que oscilan entre las magnitudes 9.0 y 9.6 a lo largo de la zona de subducción Aleutian-Alaska, una trinchera oceánica de 2,113 millas de largo (3,400 kilómetros) donde la placa tectónica del Pacífico se desliza debajo de la placa norteamericana.

Como consecuencia de un gran terremoto, la geografía distintiva de las Aleutianas orientales podría enviar un gran tsunami hacia Hawai, hallaron los investigadores. De hecho, un terremoto de magnitud 9.0 en el lugar correcto podría dirigir fácilmente los niveles de agua de 26 a 30 pies (8 a 9 m) de altura hacia Kauai, que llevaban escombros al sumidero de Makauwahi, según encontraron. [Fotos: Tsunami Debris & Trash en las playas de Hawai]

Los investigadores también buscaron evidencias de tsunamis en otros lugares. La datación por radiocarbono mostró que los depósitos marinos en el sumidero, en la isla Sedanka, frente a las costas de Alaska y en las costas occidentales de Canadá y Estados Unidos, se remontan al mismo período de tiempo y pueden provenir del mismo tsunami.

"[Los investigadores] combinaron evidencia geológica, información antropológica y modelos geofísicos para armar esta historia que seduce a un geólogo, pero a la gente de Hawai", dijo Robert Witter, geólogo del Servicio Geológico de Estados Unidos en Anchorage., Alaska, que no participó en el estudio, dijo en el comunicado.

Se necesita más evidencia para determinar si los depósitos provinieron del mismo tsunami, dijo Witter. Por ejemplo, la datación por radiocarbono, en la que se basaron los investigadores del estudio, solo da una estimación aproximada del tiempo. Es posible que múltiples tsunamis entre 350 y 575 años hayan depositado los escombros en los tres lugares, dijo.

Pero los escombros del sumidero pueden ser evidencia suficiente de que un enorme tsunami golpeó Hawai hace cientos de años, agregó."Lo siguiente que debemos hacer es buscar evidencias de tsunamis en otras partes de la cadena de islas de Hawai", dijo Witter.

Es probable que los investigadores encuentren más evidencia del tsunami gigante, agregó Fryer. "He visto el depósito", dijo Fryer. "Estoy absolutamente convencido de que es un tsunami, y tuvo que ser un tsunami monstruoso".

El estudio fue publicado el 3 de octubre en la revista Geophysical Research Letters.

Nota del editor: Esta historia fue actualizada para corregir la ortografía del primer nombre de Gerard Fryer.

Sigue a Laura Geggel en Twitter @LauraGeggel y Google+. Siga WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook y Google+. Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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