Un Gusano 'Sonriente' De 500 Millones De Años Levanta Su Cabeza

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Los científicos descubren la cabeza y la boca del extraño gusano marino hallucigenia y aprenden que el ancestro común de las arañas modernas y muchos gusanos tenían círculos de dientes.

¿Cara o cruz? Los científicos finalmente tienen una respuesta en el caso del extraño gusano antiguo. Alucigenia, lo que hace que los fósiles sean tan extraños que los investigadores alguna vez pensaron que su parte superior era su parte inferior y su parte posterior era su frente.

De hecho, después de décadas, los investigadores han confirmado qué lado de Alucigenia fue la cabeza, y encontró su boca circular "sonriente" alineada con los dientes, según un nuevo estudio detallado hoy (24 de junio) en la revista Nature. Este anillo con dientes puede ser el enlace que conecta a criaturas tan diversas como las arañas, los gusanos nematodos y los pequeños migrantes pequeñitos, los lindos y casi indestructibles micro animales, también conocidos como osos de agua.

"Mire a una araña hoy y no tendría idea", dijo el coautor del estudio Martin Smith, investigador de paleontología y evolución en la Universidad de Cambridge. "Pero en realidad, su boca simple solía ser mucho más complicada".

Repensando Alucigenia

Alucigenia eran diminutos gusanos marinos, comúnmente de 15 milímetros de longitud, que vivían en el período Cámbrico, cuando la vida compleja y multicelular comenzaba a poblar la Tierra. Puntiagudo Alucigenia Los fósiles se descubrieron por primera vez en la década de 1970, y estos especímenes revelaron un cuerpo largo y con gusanos con espinas en la parte superior y 10 pares de patas delgadas abajo. Pero como una de cada par de patas estaba oculta en la roca, las primeras descripciones del animal confundieron sus espinas con sus patas y sus patas con sus espinas, dijo Smith. [Ver imágenes de la Alucigenia Gusano Y Otras Criaturas Cámbricas]

los Hallucigenia sparsa el gusano fue descubierto en el canadiense Burgess Shale, uno de los sitios de fósiles más ricos del mundo.

Crédito: Jean-Bernard Caron

Eventualmente, los investigadores enderezaron la reconstrucción de estos gusanos, pero aún no podían hacer cabezas o colas de sus cabezas y colas. Los nuevos fósiles de Burgess Shale en Canadá, uno de los mejores sitios de fósiles en la Tierra, combinados con técnicas microscópicas avanzadas, permitieron a Smith y su colega Jean-Bernard Caron de la Universidad de Toronto echar un segundo vistazo.

"Parecía que ya era hora de que volviéramos y tuviéramos una especie de replanteamiento fundamental del animal desde cero", dijo Smith a WordsSideKick.com.

El equipo estudió cientos de fósiles de Hallucigenia sparsa, Que vivió hace 508 millones de años. Su primer descubrimiento fue que una mancha grande, similar a una a menudo identificada como la cabeza en estos fósiles, no era una cabeza en absoluto. De hecho, ni siquiera era parte del cuerpo. Lo más probable es que estos orbes sean los restos de fluidos producidos durante la descomposición exprimidos fuera del cuerpo durante el entierro, dijo Smith.

La cabeza, resulta que está en el otro extremo. Los investigadores utilizaron una herramienta de micro-grabado para cortar la lutita, descubriendo las cabezas de varias docenas de especímenes. Luego, colocaron los fósiles bajo un microscopio, esperando encontrar ojos.

"No solo vimos un par de ojos que nos miraban, sino que debajo había una sonrisa maravillosa", dijo Smith.

Sonrisa de circulo

Por primera vez, habían descubierto. H. sparsala boca Y fue un doozy: una abertura circular forrada de dientes. El interior de la boca y la garganta estaba forrado con más dientes afilados hacia el intestino; Probablemente estos mantuvieron la comida en la dirección correcta, dijo Smith.

El anillo de dientes alude a un misterio que durante mucho tiempo plagó al grupo Ecdysozoa, del cual Alucigenia fue un miembro temprano Este grupo contiene dos subgrupos: los panartrópodos (que incluyen insectos, arañas y otros artrópodos, así como los tardígrados y las extrañas lombrices de terciopelo) y las lombrices ciclonónicas (que incluyen nematodos, Loricifera que viven en el lodo y lombrices de pene con forma de falo). "). Aunque estos animales están relacionados genéticamente, no se parecen mucho más que a todos mudan, dijo Smith. [Deep-Sea Creepy-Crawlies: Imágenes de gusanos de bellota]

Algunos ecdysozoanos, como los tardígrados, tienen la boca en forma de "O" rodeada de dientes; otros, como las arañas, no lo hacen. La diversidad significa que estas bocas circulares y dentadas evolucionaron varias veces en el grupo, o que el ancestro común de todos los ecdysozoos tenía esa boca y que algunos descendientes evolucionaron posteriormente para perder esta característica.

El nuevo descubrimiento sugiere lo último, dijo Smith: el ancestro común tenía una boca complicada y dentuda, pero algunos descendientes desarrollaron una boca más simple. La evolución no siempre construye anatomías más complicadas, dijo. A veces, se agiliza.

AlucigeniaLa boca forrada de dientes sugiere que succionó su comida "como un émbolo", dijo Smith, pero lo que era esa comida sigue siendo un misterio. Es posible que las extremidades delanteras semejantes a tentáculos del gusano se usaran para peinar pequeñas partículas fuera del agua, convirtiéndolo en un alimentador de filtro. O tal vez sus piernas delgadas envueltas alrededor de esponjas, permitiendo que el gusano se enganche y levante trozos de esponja como bocadillo.

Cualquiera que sea la ecología de este extraño animal, los nuevos fósiles deberían ayudar a los investigadores a profundizar aún más en el árbol familiar. Ahora, ellos saben lo que están buscando, dijo Smith.

"Creo que volver a visitar a esos gusanos y mirar en detalle cómo están organizados sus bocas podría decirnos cosas nuevas y emocionantes sobre cómo han evolucionado los animales mudos en su totalidad", dijo.

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