La Yegua Embarazada De 47 Millones De Años Arroja Luz Sobre Los Antiguos Caballos

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El fósil de 47 millones de años de una yegua preñada y su potro sugiere que los caballos antiguos llevaban a sus crías de manera similar a como lo hacen los caballos modernos.

Cuando una sedienta de caballos embarazada bebía de un lago de agua dulce hace 47 millones de años, no sabía que los gases volcánicos venenosos podrían conducir a su repentina desaparición. Ahora, los restos fosilizados de la yegua y su potro pequeño y sin nacer están revelando nuevos conocimientos sobre la reproducción en caballos antiguos, incluyendo sorprendentes similitudes reproductivas con los caballos de hoy, según un nuevo estudio.

Los investigadores encontraron el caballo antiguo (Eurohippus messelensis) en el sitio de fósiles de Messel Pit en Alemania, un lugar conocido por sus fósiles bien conservados que se remontan a la época del Eoceno, hace unos 57 millones y 36 millones de años, según la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura.

Las similitudes reproductivas entre los caballos antiguos y modernos pueden parecer sorprendentes, dadas las diferencias en el tamaño y la anatomía de los animales. La antigua yegua era pequeña, del tamaño de un moderno fox terrier, y tenía cuatro dedos en la parte delantera y tres en la parte trasera. [Bestias de la carga: increíbles fotos de caballos]

Un equipo del Instituto de Investigación Senckenberg de Frankfurt encontró el fósil en 2000. Pero en 2009, Jens Lorenz Franzen, investigador del Instituto de Investigación Senckenberg, y sus colegas estudiaron el espécimen con una radiografía de rayos X, y encontraron detalles exquisitos que cubrían el fósil. superficie.

"Está magníficamente conservado", dijo Franzen a WordsSideKick.com. "Resultó que se trataba de un esqueleto casi completo y articulado con un feto".

El análisis de rayos X mostró el amplio ligamento, una estructura que conecta el útero del caballo con la columna vertebral, y ayuda a mantener al potro en desarrollo, dijo Franzen.

La radiografía también mostró rastros de la pared uterina externa arrugada del animal, una característica que todavía existe en los caballos modernos.

Es "excepcional" encontrar a un caballo fosilizado embarazado en tan buenas condiciones, dijo Bruce MacFadden, un distinguido profesor y curador de paleontología de vertebrados en la Universidad de Florida, que no participó en el estudio.

"Los esqueletos completamente preservados de caballos fósiles son raros", dijo MacFadden a WordsSideKick.com. "Por lo general, están fragmentados y todos los huesos están disociados. Si encuentras un esqueleto con un potro preservado en el interior, eso indica una preservación excepcional, que normalmente no se encuentra en el registro fósil".

El esqueleto de la yegua es uno de los muchos fósiles que los investigadores han descubierto en las lutitas de petróleo en Messel Pit. Desde alrededor de 1900, los investigadores han encontrado docenas de fósiles en la cantera, incluidos los de tortugas de apareamiento, polillas y lagartos.

Es posible que los gases volcánicos venenosos mataran a algunos de estos animales, que se hundieron hasta el fondo del lago y se incrustaron en sus sedimentos fangosos. Estos cuerpos luego decaían cuando las bacterias anaeróbicas descompusieron su piel, músculos y otros tejidos blandos.

Sin embargo, este proceso también ayudó a preservar estos animales. La bacteria produjo dióxido de carbono, que precipitó el hierro que estaba presente en el agua del lago, dijo Franzen. Las bacterias se petrificaron lentamente, creando un fino residuo bacteriano que mostraba el tejido blando. Ahora, los investigadores pueden ver estos restos de tejidos blandos como imágenes sobre el hueso fosilizado.

"Las bacterias ayudaron mucho y de una manera muy maravillosa", dijo Franzen. Cuando observaron a la yegua con la radiografía de alta resolución, los científicos pueden ver que "las puntas de los pelos de las orejas externas, incluso el interior, como los vasos sanguíneos, se hacen visibles en algunos casos", dijo.

El feto probablemente estaba cerca del término cuando su madre murió, ya que había desarrollado completamente la leche o los dientes del bebé, dijeron los investigadores. Pero la posición del potro, boca abajo, en lugar de estar boca arriba, sugiere que él y su madre no murieron durante el parto.

Los hallazgos se presentaron el jueves (6 de noviembre) en la reunión anual de 2014 de la Society of Vertebrate Paleontology en Berlín.

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