100 Años Después, La Ciencia Antártica Va Fuerte

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Un siglo después de que el explorador noruego roald amundsen se convirtiera en el primer ser humano en llegar al polo sur, la antártida se ha convertido en un destino para los científicos, que estudian desde la biología hasta la dinámica del hielo cada verano austral.

Esta semana, decenas de valientes juerguistas, entre ellos el primer ministro de Noruega, se están reuniendo en el Polo Sur para celebrar el viaje histórico del explorador noruego Roald Amundsen, el primer humano que pisó el 14 de diciembre de 1911.

Sin embargo, en un giro irónico, algunos podrían argumentar que es el subcampeón en el extenuante concurso cuyo legado ha demostrado ser más duradero.

El explorador británico Robert Falcon Scott, quien llegó al polo un mes después de Amundsen, murió en su marcha de regreso, incapaz de escapar del estrecho nudo del invierno antártico. Y aunque sus tácticas a menudo difamadas demostraron ser, en parte, su perdición, la insistencia de Scott en traer a los científicos en su expedición, a un alto costo para sí mismo, ayudó a despertar una tradición de investigación científica en la Antártida que perdura hasta hoy, según Ross MacPhee, curador en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York, y autor del libro, "Race to The End: Amundsen, Scott y el logro del Polo Sur" (Sterling Innovation, 2010).

Robert Falcon Scott en la choza bien surtida de la expedición.

Robert Falcon Scott en la choza bien surtida de la expedición.

Crédito: Cortesía de Charles Leski, Leski Auctions.

"Cada científico que trabaja en la Antártida hoy le debe algo a Scott", dijo MacPhee a OurAmazingPlanet en septiembre. [Imágenes: Fotos perdidas de Scott]

La ciencia es ahora uno de los principales impulsores de la actividad humana en el continente.

Cada año, cuando comienza la luz diurna del verano austral, una gran cantidad de científicos descienden a la Antártida para estudiar su biología, profundizar en su hielo y enviar aviones que vuelan por encima de la cabeza para ver lo que hay debajo de sus glaciares.

Cerca de 30 países operan más de 80 estaciones de investigación en todo el continente, según cifras del 2009 del Consejo de Administradores de los Programas Nacionales Antárticos.

Actualmente se está realizando una serie de trabajos en y alrededor del continente.

Fauna carismática

Algunos científicos vienen a estudiar las multitudes únicas de vida marina que se reúnen cerca de las aguas ricas en nutrientes de la costa antártica en el verano comparativamente suave. Los pingüinos pueden ser los más queridos del panteón animal local, pero estudiar estas aves no es nada como una película de Disney.

No les pidas a estos chicos que hagan tapping. Pingüinos de Adelia en la Antártida.

No les pidas a estos chicos que hagan tapping. Pingüinos de Adelia en la Antártida.

Crédito: Dr. Robert Ricker, NOAA / NOS / ORR

"Los pingüinos no son tiernos en absoluto. Son realmente muy fuertes y muy luchadores, y no les gusta que los recojan, lo que intentamos no hacer", dijo David Ainley, un ecologista marino que ha estado estudiando a los pingüinos Adelia. en la Antártida desde finales de los años sesenta.

Durante décadas, Ainley, ahora con la consultora ecológica con sede en California H.T. Harvey & Associates, ha investigado por qué las poblaciones de pingüinos están cambiando; Algunas colonias han crecido, otras se han encogido. Dijo que está interesado en responder a una pregunta muy básica sobre la vida en nuestro planeta: ¿cómo hacen frente los animales a su entorno? - Y que los pingüinos son el sujeto de investigación ideal.

"Son bastante grandes, así que puedes ponerles instrumentos y registrar su comportamiento", dijo Ainley a OurAmazingPlanet solo unas horas antes de abordar un avión con rumbo al sur.

Además, dijo, son bastante fáciles de encontrar. "Los pingüinos son muy visibles", dijo Ainley. "En la Antártida no tienen dónde esconderse. No viven en madrigueras, y es de día todo el día".

Viaje en el tiempo biologico

Mientras Ainley y su equipo pasan sus días en las laderas rocosas de las islas antárticas, otros científicos pasan el verano austral en barcos. David Barnes, con el British Antarctic Survey, habló con OurAmazingPlanet del RRS James Ross, un barco de investigación estacionado cerca de la Península Antártica, el largo dedo de la tierra que apunta hacia América del Sur.

Barnes dijo que su investigación se centra en tratar de descubrir los secretos del pasado helado de la Antártida, específicamente cómo el alcance de la enorme capa de hielo de la Antártida Occidental ha cambiado de edad en edad. Los científicos saben que ha sido más grande de lo que es ahora, y algunos sospechan que ha sido más pequeño de lo que es ahora, pero cualquier cosa más exacta es difícil de precisar.

"El problema es que cada vez que hay una edad de hielo, se destruye todo, por lo que no sabemos realmente dónde llegó la última capa de hielo", dijo Barnes. Pero hay otra forma de asomarse al pasado de la Antártida: "Cuando no podemos obtener buenas señales de la glaciología o la geología, la biología tiene una forma astuta de intervenir", dijo.

Barnes analiza la composición genética de las criaturas marinas alrededor de la Antártida occidental para determinar cuánto tiempo han estado aisladas las poblaciones unas de otras por el hielo.

"La genética preserva una conexión entre las especies y las poblaciones, por lo que al observar la Antártida a varias profundidades podemos tener una idea de si esa área solía estar debajo de una capa de hielo", dijo Barnes.

Esa información puede, a su vez, ayudar a los científicos a descubrir cómo se comportó la capa de hielo de la Antártida Occidental en climas pasados ​​y cómo podría comportarse en nuestro mundo cada vez más cálido.

Esta es una vista aérea, en primer plano, de la sección flotante y el frente de hielo del glaciar Pine Island, noviembre de 2002.

Esta es una vista aérea, en primer plano, de la sección flotante y el frente de hielo del glaciar Pine Island, noviembre de 2002.

Crédito: Eric Rignot, JPL

Vida de hielo

Otros científicos pasarán el verano austral viviendo en el hielo mismo.Robert Bindschadler, un glaciólogo y científico emérito de la NASA, junto con un pequeño equipo de investigadores, pasarán seis semanas durmiendo en pequeñas carpas en una planicie de hielo flotante, la plataforma de hielo del glaciar Pine Island, la salida de una de las más grandes y rápidas. Moviendo glaciares en la antártida.

Los estantes de hielo, que rodean el continente, parecen ser un actor clave en el aumento y la velocidad alarmante a la que los glaciares en la capa de hielo de la Antártida Occidental se están derritiendo y elevando el nivel del mar en los últimos años, dijo Bindschadler. Pero obtener observaciones directas de cómo está sucediendo esto es un desafío. Las imágenes satelitales y los datos brindan algunos detalles, pero el continente es remoto, y su largo y brutal invierno permite a los científicos trabajar allí durante unos tres meses al año, [Fotos impresionantes del hielo antártico]

Las observaciones indican que el agua del océano, comparativamente cálida, está lamiendo las plataformas de hielo, lo que, a medida que se debilitan, permite que los glaciares se deslicen hacia el mar cada vez más rápido, pero los mecanismos directos permanecen ocultos a la vista.

"Los satélites nos han llevado muy lejos, pero no pueden darnos las respuestas a lo que está pasando debajo", dijo Bindschadler. Para ese fin, su equipo pasará sus días perforando varios hoyos a través de casi un tercio de una milla (500 metros) de hielo para colocar sensores en el mar para medir las variaciones de temperatura y corrientes.

Algunos científicos realizan su investigación desde el aire, trabajando a bordo de aviones equipados con tecnología de imagen que puede mirar debajo del hielo. El proyecto IceBridge de la NASA se centra en la mitad occidental del continente, mientras que otras colaboraciones internacionales se centran en la mitad oriental, aún más grande y estable.

Las banderas vuelan fuera de la Estación McMurdo, una de las tres estaciones de investigación de los Estados Unidos en la Antártida y la más grande.

Las banderas vuelan fuera de la Estación McMurdo, una de las tres estaciones de investigación de los Estados Unidos en la Antártida y la más grande.

Crédito: Rob Jones, Fundación Nacional de Ciencia.

Trabaja con hielo si puedes conseguirlo

Otra investigación debe hacerse sobre el terreno. Los científicos están perforando el hielo para recolectar firmas del clima pasado atrapado en el interior, o buscando microbios que habitan en él. La carrera para profundizar en los más de 200 lagos de agua dulce que salpican el continente es otra búsqueda tentadora.

Algunos investigadores trabajan en la Antártida porque el frígido continente, libre de una población humana nativa o de flora y fauna entrometidas, proporciona un tipo de laboratorio natural.

"En la mayoría de los ecosistemas tienes plantas por todas partes, y hacen muchas cosas para complicar el sistema", dijo Byron Adams, profesor de la Universidad Brigham Young que estudia los nematodos y otras criaturas diminutas que se encuentran en los pocos parches. De suelo sin hielo en la Antártida.

Otros investigadores aprovechan la gran altitud y el aire puro para mirar a través de los telescopios hacia el espacio distante y el universo primitivo.

Con aproximadamente 1,5 veces el tamaño de los Estados Unidos, la Antártida tiene una gran cantidad de bienes raíces científicos para todos.

En el corazón de gran parte de la investigación está la cuestión de cómo el hielo del continente está respondiendo al cambio climático. La Antártida es el hogar de algunos de los efectos más dramáticos del cambio climático visto en cualquier lugar de la Tierra, desde la fusión de los glaciares hasta el aumento de los vientos y el calentamiento de las temperaturas. La Península Antártica se ha calentado varias veces más rápido que la tasa promedio mundial.

"Estamos haciendo preguntas realmente fundamentales sobre cómo los ecosistemas responden a un clima cambiante y, en última instancia, el objetivo es poder hacer predicciones sobre esto", dijo Adams a OurAmazingPlanet.

A pesar de los desafíos, como los vientos que enfrían los huesos, la luz solar constante, el aislamiento extremo y el clima siempre cambiante, muchos científicos dijeron que trabajar en la Antártida vale la pena y las largas horas dedicadas a empacar tanto trabajo como sea posible en una expedición. Aunque no es para todos, advirtieron, el trabajo puede ser profundamente satisfactorio, generando un sentido de camaradería que puede durar toda la vida.

"Cuando estás en el campo profundo, y solo estás viviendo con lo que trajiste, y el avión gira y se va, esa es la Antártida que prefiero", dijo Bindschadler. "Realmente estás en un mundo diferente".

Esta historia fue proporcionada por OurAmazingPlanet, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


Suplemento De Vídeo: Expedición científica descubre un Portal Dimensional en la Antártida.




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