10 Veces La Humanidad Luchó Contra La Naturaleza (Y Ganó)

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Wrangling mother nature ha salvado con éxito muchas vidas, incluso si, unas pocas veces, literalmente estalla en nuestras caras. Obtenga más información en WordsSideKick.com.

Si tiene cierta edad, recordará una serie de anuncios publicitarios para la margarina de gasa con nada menos que la propia madre naturaleza. En uno, le entregó un plato de la propagación de color amarillo brillante y al probarlo, declara que es "su deliciosa mantequilla". Pero cuando el narrador le dice que no, en realidad es Chiffon, ella gruñe: "no es agradable engañar a la madre naturaleza" y con rabia invoca un relámpago.

Si nosotros como especie somos honestos con nosotros mismos, admitiríamos no solo que no es agradable engañar a la Madre Naturaleza, sino que también puede ser una tontería. Ha habido muchos incidentes infames a lo largo de la historia cuando hemos tratado de superar el poder y la escala de nuestro planeta y sus fuerzas solo para descubrir que simplemente no podemos colgar. ¿Recuerda el Titanic "prácticamente insumergible", cuyo viaje inaugural en 1912 fue interrumpido por un iceberg que envió a más de 1,500 pasajeros a una muerte acuosa? [fuente: personal de History.com] ¿O la Presa Banqiao en China, que se derrumbó en 1975 debido a las fuertes lluvias, causando la falla de 62 represas debajo y matando a 171,000 personas? [fuente: pescado]

Podríamos seguir. Pero para las próximas 10 páginas, olvidemos esos fracasos y en lugar de eso recordemos los momentos en que engañamos a la Madre Naturaleza y en realidad logramos ganar.

10. Túnel de Gotthard

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El Túnel Base Gotthard, que atraviesa los Alpes suizos, es el túnel más largo del mundo. Pier Marco Tacca / Getty Images

Una excelente manera de mostrar a la madre naturaleza quién es el jefe es hacer un agujero en una de las grandes cadenas montañosas del planeta. Y eso es exactamente lo que Suiza esperaba hacer en 1992 cuando los votantes aprobaron fondos para construir el Túnel Base Gotthard de 35 millas (57 kilómetros) a través del corazón de los Alpes de Europa. Tras su finalización en 2016, se convirtió en el túnel ferroviario más largo del mundo.

Nada sobre el proyecto fue fácil, rápido o barato. Para construir los dos túneles paralelos de una sola vía, 2,600 trabajadores tuvieron que cavar y abrirse paso a través de 73 tipos diferentes de roca y eliminar 30.9 millones de toneladas (28 millones de toneladas métricas) de escombros. Unos 5,2 millones de yardas cúbicas adicionales (4 millones de metros cúbicos) de hormigón se bombearon de nuevo en el túnel para terminarlo. No en vano, el proyecto masivo tardó 17 años en completarse, una cifra tal vez superada solo por su costo: 12.5 mil millones de dólares. Totalmente operativo, se espera que el túnel maneje 260 trenes de carga y 65 trenes de pasajeros por día, cada uno de los cuales realiza el viaje a través de los tubos en tan solo 17 minutos. Eso sacará a un millón de camiones al año de la ruta y ayudará a mantener los Alpes bellos y tranquilos para las generaciones venideras [fuente: BBC].

9. La epidemia de cólera de Londres de 1854

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Un brote de cólera relacionado con la bomba de agua Broad Street de Londres ayudó a dar lugar al campo de la epidemiología. T. R. Williams / William Grundy / London Stereoscopic Company / Getty Images

La naturaleza ha estado tratando de matar a la raza humana con una enfermedad desde el día en que nos levantamos sobre dos piernas, y durante gran parte de nuestra historia hemos sido incapaces de detenerla. No fue hasta los últimos 200 años o más que realmente empezamos a descubrir qué causa la enfermedad, cómo se propaga y cómo tratarla. Esos descubrimientos han hecho maravillas para mejorar la salud en general y la vida útil e incluso nos han dado algunas victorias bastante destacadas.

Uno de estos descubrimientos se realizó en 1854, durante un brote de cólera en el barrio londinense de Soho, cerca de la intersección de las calles Cambridge y Broad. En solo una semana, unas 500 personas murieron a causa de la enfermedad, que causa diarrea severa y deshidratación. Los funcionarios locales lo descartaron como un resultado inevitable de miasmas, o "mal aire" contaminado por partículas de materia en descomposición. John Snow, cirujano y médico de Londres, tenía otras ideas. Comenzó una investigación detallada en la que entrevistó a residentes y planificó casos de cólera en el vecindario.

El mapa fue sorprendentemente concluyente: mostró que casi todas las muertes se agruparon alrededor del tambor, por favor, la bomba de agua de Broad Street. Como resultado de sus hallazgos, Snow convenció a los funcionarios de la ciudad de cerrar la bomba, que más tarde se descubrió que estaba contaminada por piscinas cercanas de aguas residuales sin tratar. El brote llegó a su fin, y Snow demostró que los humanos a veces pueden ser más astutos que la enfermedad a través de epidemiología, o el estudio sistemático de patrones, causas y efectos de la enfermedad [fuente: Kukaswadia].

8. Puente del estrecho de Akashi

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El puente del estrecho de Akashi en Japón es el puente colgante más largo del mundo. AFP / Getty Images

Viento, terremotos, inundaciones e incendios, todos pueden ser feroces fuerzas de la naturaleza. Pero si juzgas únicamente por la persistencia, el premio a la fuerza más fuerte del planeta tendría que ir a la gravedad. Está constantemente tratando de derribar todo lo que los humanos construyen. Es por eso que el puente del estrecho de Akashi, con su récord principal de 6,532 pies (1,991 metros), es una increíble victoria de ingeniería [fuente: Encyclopedia Britannica].

Terminado en 1998, el puente del estrecho de Akashi lleva una carretera de seis carriles entre las ciudades japonesas de Kobe e Iwaya. Todo es grande: se extiende un total de 12,831 pies (3,911 metros) a través de tres tramos que están suspendidos de dos torres que miden 975 pies (297 metros) de altura. Dada su ubicación en una parte del mundo propensa a las tormentas y los terremotos, los ingenieros tuvieron que diseñarlo para que soportara no solo las fuerzas de la gravedad, sino vientos de 180 millas por hora y terremotos de magnitud 8.5 [fuente: WGBH]. Esto se logró colocando 20. amortiguadores de masa sintonizados en cada torreEstos pesos grandes suspendidos están diseñados para girar en la dirección opuesta del puente y, en esencia, anular cualquier influencia que pueda experimentar. Aún así, no esperes que la naturaleza no caiga sin luchar. ¿Recuerda el tramo principal de 6,532 pies (1,991 metros)? Originalmente fue diseñado para tener 6,529 pies (1,990 metros) de ancho, pero mientras el puente estaba en construcción, un terremoto hizo que las torres se separaran tres pies más. [fuente: Enciclopedia británica]

7. Unión Europea

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Walter Hallstein, jefe de la delegación alemana, y Jean Monnet, futuro presidente de la Alta Autoridad de la Comunidad Europea del Carbón y del Acero y en representación de Francia, firmaron la Declaración Schuman en 1951. Keystone-France / Gamma-Rapho a través de Getty Images

Algunos filósofos y religiones creen que los humanos son violentos por naturaleza. Es una noción que no parece tan descabellada: Tomemos Europa, que ha experimentado cientos de conflictos en el último milenio que ha resultado en la muerte de millones de personas. Dada esta larga y consistente historia de discordia, la formación de la Unión Europea representa una victoria de cooperación bastante sorprendente para una especie que simplemente no puede llevarse bien.

En la década de 1950, la devastación de la Segunda Guerra Mundial todavía estaba fresca en las mentes de Europa. Algunos líderes, como el ministro de Relaciones Exteriores francés Robert Schuman, consideraron que la mejor manera de evitar un conflicto tan horrible en el futuro era aumentar la cooperación económica entre los países. Ingrese a la Comunidad Europea del Carbón y del Acero, una organización comercial formada en 1951 que estaba formada por seis países europeos. Fue el comienzo del proceso económico y político que finalmente llevó a la formación de la Unión Europea (UE) en 1993.

A partir de junio de 2016, la UE está formada por 28 países independientes, que deben adherirse a los acuerdos comerciales del grupo relacionados con el movimiento de bienes, capitales y servicios. Esto no solo ha ayudado a mantener la paz, sino que ha convertido a Europa en una potencia económica: el total de los miembros. producto Interno Bruto, o el valor de los bienes y servicios que producen en un año, es de 14,3 billones de euros. Eso significa que si la UE fuera un país, rivalizaría con Estados Unidos como la economía más grande del mundo [fuente: Wilkinson].

6. Carretera Karakoram

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Bueno, no todos han salido victoriosos sobre la naturaleza. David Samuel Robbins / Corbis Documentary / Getty Images

A lo largo de la frontera entre Pakistán y China se encuentran las cadenas montañosas más altas del mundo: Karakoram, Hindu Kush y Himalaya, donde los picos se elevan regularmente por encima de los 20,000 pies (6,096 metros). La montaña más alta de la región es el formidable K2, que, con 28,251 pies (8,611 metros), es el segundo en altura solo en el Monte Everest. Es a través de este terreno increíblemente accidentado que los constructores de carreteras volaron una carretera que algunos ahora llaman la "Octava Maravilla del Mundo".

La carretera Karakoram, que sigue aproximadamente la ruta de la legendaria Ruta de la Seda, era poco más que un camino de tierra para el tráfico de burros antes de que comenzara la construcción en la década de 1960. Durante un período de dos décadas, 20,000 trabajadores chinos y 15,000 pakistaníes se abrieron camino lentamente a través de profundas gargantas y a lo largo de laderas de las montañas para completar la carretera de 800 millas (1,300 kilómetros) en 1979. Con un salto de tierra de 15,397 pies (4,693 metros), la carretera solo estuvo abierta cuatro meses al año hasta que se pavimentó en la década de 2010, lo que permitió que los quitanieves se mantuvieran abiertos todo el año.

A pesar de esta impresionante hazaña de ingeniería, la naturaleza no se derrumbó sin luchar. Las explosiones y las caídas causaron la muerte de más de 800 trabajadores pakistaníes y al menos 82 chinos (aunque muchas muertes chinas probablemente no fueron denunciadas) [fuente: Kazim]. En 2010, un deslizamiento de tierra creó un lago masivo que inundó 13,7 millas (22 kilómetros) de la carretera, lo que obligó a los vehículos a atravesar el tramo en barco. Incluso con el problema ya solucionado, las cuadrillas trabajan constantemente para reparar daños causados ​​por desprendimientos de rocas, deslaves y otros problemas en una de las carreteras internacionales pavimentadas más altas del mundo [fuente: Ziman].

5. Fertilizante de nitrógeno sintético

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El químico alemán Fritz Haber inventó el proceso para crear un fertilizante sintético a base de nitrógeno. Archivo de historia universal / UIG a través de Getty Images

A veces cuando ganas, también pierdes. Ese es el caso del fertilizante de nitrógeno sintético, un milagro agrícola que ayudó a alimentar a una población mundial en crecimiento, pero también causó algunos problemas ambientales bastante desagradables con los que todavía estamos lidiando.

Para comprender por qué el fertilizante de nitrógeno sintético fue tan importante, necesitará una rápida lección de bioquímica. Las plantas necesitan nitrógeno. Pero la mayoría de las fuentes de nitrógeno, como el guano, el salitre y los subproductos de la producción de carbón, ofrecen un suministro limitado que no es particularmente potente. Una fuente sin explotar fue el aire, que es 78 por ciento de nitrógeno, pero para la gran mayoría de las plantas el elemento es inútil en esta forma gaseosa. Ahí es donde entra el químico Fritz Haber. Descubrió una manera de tomar nitrógeno del aire y transformarlo en amoníaco, un compuesto de nitrógeno e hidrógeno que las plantas pueden absorber. El descubrimiento condujo al uso generalizado de fertilizante de nitrógeno sintético, que ayudó a mejorar los rendimientos de los cultivos y, como resultado, ayudó a aumentar la población mundial de 1.600 millones a 6.000 millones durante el siglo XX [fuente: Keifer].

Entonces, ¿qué tiene de malo eso? Por un lado, los fertilizantes liberan óxido nitroso, un potente gas de efecto invernadero y óxido de nitrógeno, lo que reduce la capacidad de la atmósfera para protegernos de la radiación ultravioleta y causa la contaminación. La escorrentía de nitrógeno de las tierras agrícolas también ha creado floraciones de algas que crean enormes zonas muertas en los océanos del mundo.Y, finalmente, Fritz Haber avanzó de forma pionera en la guerra química, lo que provocó que muchos científicos protestaran por su Premio Nobel en 1918 [fuente: Simpson].

4. Vacuna contra la viruela

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El médico británico Edward Jenner descubrió la vacuna contra la viruela. Hulton Archive / Getty Images

Una cosa es poder tratar una enfermedad o educar a las personas sobre cómo prevenirla. ¿Pero erradicándolo por completo de la faz de la tierra? Esa es una victoria extremadamente rara, pero es uno de los humanos que se ha enfrentado al virus de la viruela, que una vez fue devastador.

Los científicos creen que la viruela tuvo su inicio en el norte de África hace unos 10.000 años, dándole suficiente tiempo para causar estragos en la raza humana. En el siglo XVIII, las cosas estaban bastante mal: la enfermedad mató al 14 por ciento de los europeos que la contrajeron, o alrededor de 400,000 al año [fuentes: Riedel, Whipps]. Peor aún fue la forma en que casi eliminó a los indígenas de América del Norte y del Sur, que no tenían resistencia a las enfermedades traídas por los colonizadores europeos.

Luego vino un médico británico llamado Edward Jenner, quien, como muchas personas de la época, notó que las lecheras rara vez contraían la viruela. Pensó que podría ser porque a menudo contraían una enfermedad similar llamada viruela de vaca. Así que Jenner tomó un poco de látigo de la llaga de la viruela de una lechera y se lo dio a un niño a quien luego trató de infectar con la viruela (era 1796, por lo que nadie mencionó su ética cuestionable). El niño nunca se enfermó y nació la vacuna. Gracias al uso generalizado de la vacuna, la Organización Mundial de la Salud declaró erradicada la viruela en 1980, salvando hasta 5 millones de vidas anualmente [fuentes: Whipps, UNICEF].

3. Aire Acondicionado

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El aire acondicionado era una victoria masiva sobre esa Madre Naturaleza caliente y húmeda. Stephanie Rausser / El banco de imágenes / Getty Images

Sentados en nuestras casas con clima controlado, es fácil olvidar cómo los humanos trataron de combatir el calor durante la mayor parte de nuestra historia: con la mano y el sudor, pasados ​​de moda. A pesar de estos y otros esfuerzos primitivos por enfriarse, fue el calor lo que siempre nos golpeó, hasta que llegó el aire acondicionado.

El aire acondicionado comenzó como una herramienta industrial antes de que lentamente se abriera camino hacia el hogar. La historia comienza en 1902 cuando un joven ingeniero llamado Willis Carrier (ese apellido debería sonar familiar) inventó un sistema para controlar la humedad en la planta de impresión de su empleador pasando aire a través de bobinas enfriadas por agua. Para 1922, Carrier había mejorado el diseño, lo que lo hacía pequeño, eficiente, confiable y lo suficientemente asequible como para instalarlo en salas de cine de todo el país. Pronto la tecnología se extendió a los edificios de oficinas, grandes almacenes y vagones, pero no tanto en los hogares; para 1965, solo el 10 por ciento de los hogares estadounidenses tenían aire acondicionado [fuente: Oremus]. Las unidades de menor costo finalmente aumentaron ese número a 87 por ciento para 2009 [fuente: Departamento de Energía de los Estados Unidos].

El impacto del aire acondicionado en la vida estadounidense ha sido enorme. En el trabajo, la comodidad que proporciona ha ayudado a aumentar nuestra productividad. También ha cambiado la forma en que construimos nuestros hogares, al reducir la necesidad de techos altos y ventanas operables. Y también ha cambiado el lugar donde vivimos: lugares como Arizona y Florida crecieron con la disponibilidad de aire acondicionado [fuente: Departamento de Energía de EE. UU.].

2. Cultivos genéticamente modificados

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El Dr. Stephen Mugo muestra imágenes del barrenador del tallo, una plaga que destruye las cosechas de maíz en Kenia. Mugo es uno de los muchos científicos africanos que están experimentando con alimentos de biotecnología para producir cultivos más sanos que reducirán el hambre y la desnutrición. Sudarsan Raghavan / MCT / MCT a través de Getty Images

Si le prestas atención a las noticias, probablemente hayas oído algo sobre alimentos genéticamente modificados (GE), que incluyen cultivos cuyo ADN ha sido alterado para que se vean, prueben, crezcan o nutran mejor de lo que lo hacen de forma natural.

Estos cultivos tienden a tener mucha presión negativa, lo cual es comprensible: ¿quién no se pone un poco nervioso cuando los científicos comienzan a meterse con la naturaleza? Ciertamente, hay preocupaciones importantes que no deberían descartarse, pero tomemos un minuto para ver algunas de las formas en que nos hemos beneficiado al tratar de vencer a la naturaleza en su propio juego.

En 1992, los tomates Flavr Savr de Calgene se convirtieron en el primer cultivo transgénico aprobado por el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos para la producción comercial, y su uso ha explotado desde entonces [fuente: Rangel].

Algunos de los mayores éxitos han sido en el desarrollo de plantas que resisten factores estresantes típicos, como plagas, enfermedades, sequías y heladas. Por ejemplo, los científicos han desarrollado una variedad de maíz que esencialmente produce su propio pesticida para combatir el barrenador de maíz europeo y una ciruela que resiste el virus de la viruela del ciruelo. Los cultivos transgénicos también pueden modificarse para aumentar el contenido nutricional; es un concepto que se está implementando en el arroz para aumentar su contenido de vitamina A y prevenir una deficiencia de ese nutriente en el 50 por ciento de la población mundial que depende del grano.

¿Y recuerdas el tomate Flavr Savr? Ahora es uno de los muchos cultivos modificados para una vida útil más larga, una calidad que puede ayudar a reducir el desperdicio de alimentos [fuente: Phillips].

1. Perros domesticados

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Sí, incluso esta mascota de lujo es descendiente de lobos. Drew Angerer / Getty Images

¿Sabías que el mejor amigo del hombre desciende de los lobos? Sí, todos los perros, incluso Shih Tzu, Fluffy de tu hermana, pueden rastrear su árbol genealógico hasta esas máquinas de matar grandes, poderosas y de dientes afilados. Según el análisis de ADN y fósiles, esta transición de salvaje a domesticada ocurrió en algún lugar entre 15,000 y 30,000 años [fuente: Gorman]. Pero, ¿qué fue exactamente lo que movió a los lobos del bosque a nuestros sofás?

Los científicos no lo saben con certeza, pero tienen algunas conjeturas. Una teoría es que los humanos tomaron un papel activo en el proceso, en realidad eliminando a los cachorros de lobo de sus padres y criándolos para la mansedumbre. El pensamiento actual, sin embargo, sugiere un papel más pasivo. Era más probable que los lobos domadores vagaran hacia los campamentos humanos y que saquearan nuestros basureros. Con tal alimento abundante, estos lobos domesticados se reproducían prolíficamente hasta que, después de muchas generaciones, produjeron las mascotas de peluche que conocemos hoy [fuente: Gorman].

Si los humanos lucharon activamente contra la naturaleza salvaje de los lobos o dejamos que la naturaleza haga el trabajo de forma pasiva, decidimos dejar que se quedaran como mascotas. Ahora mire a los ojos de Fluffy y díganos que no es una victoria para la humanidad.

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Nota del autor: 10 veces la humanidad luchó contra la naturaleza (y ganó)

Hay una cosa que aprendes bastante rápido cuando estás compilando una lista de formas en que la humanidad ha luchado contra la naturaleza y ha ganado: los humanos a menudo piensan que ganan, solo para sentirse decepcionados por alguna consecuencia no deseada en el futuro. Aproveche la minería a cielo abierto, en la que los humanos logran la impresionante hazaña de derribar una montaña solo para (en algunos casos) dejar atrás un charco de agua tóxica. O piense en los automóviles, que aumentan sustancialmente la velocidad y la resistencia con la que podemos viajar naturalmente, pero también se encuentran entre los mayores emisores de gases de efecto invernadero. Supongo que hay una lección que aprender aquí, y es que las victorias sobre la naturaleza no se deben reclamar basándose simplemente en los resultados inmediatos.


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